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Armée expéditionnaire britannique

Armée expéditionnaire britannique


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Après la guerre des Boers, le ministre britannique de la guerre, Richard Haldane, créa la British Expeditionary Army (BEF), au cas où il serait nécessaire de prendre part à une guerre étrangère. En août 1914, il y avait environ 120 000 soldats dans le BEF.

Au début de la Première Guerre mondiale, il a été décidé d'envoyer Sir John French et quatre divisions d'infanterie en Belgique. En octobre 1914, la BEF comptait sept divisions d'infanterie et trois divisions de cavalerie en France et en Belgique.

En décembre, l'armée expéditionnaire britannique a été divisée en la première et la deuxième armée. Une troisième armée est créée en juillet 1915 et une quatrième armée en mars 1916.

Sir John French est resté en charge du jusqu'en décembre 1915, date à laquelle il a été remplacé par Sir Douglas Haig.

Sur les routes de France et dans le port de Boulogne, le B.E.F. a été accueilli avec extase par les civils français qui sont devenus fous à leur vue. Dans chaque village, des filles leur jetaient des fleurs, couraient avec des cadeaux de frite et leur jetaient des baisers dans les gares routières lorsqu'elles se penchaient hors des wagons. ils étaient venus pour aider à sauver la France. Rien dans ces premières semaines n'était trop beau pour eux.

L'annonce officielle de l'achèvement du débarquement du Corps expéditionnaire en France permet de publier dans ce pays les récits de l'envoi des troupes et de leur accueil chaleureux en France. Celles-ci paraissaient dans les journaux de Paris il y a neuf ou dix jours.

Sur les côtés d'un gros transport remorqué et dirigé dans le port de Boulogne par quatre remorqueurs cet après-midi sont apparus le haut mât et l'antenne sans fil d'un navire de guerre britannique. Le long des jetées qui flanquent la voie navigable, des acclamations françaises retentissent pour les soldats qui se pressent sur les côtés et le gréement du transport, mais la foule se disperse avant que le navire de guerre n'entre au port.

Le navire de guerre, qui avait fait ce qui était probablement un passage record depuis Douvres, transportait le feld-maréchal Sir John French et l'état-major de la Force expéditionnaire britannique. L'envoi rapide et, à tous égards, sans heurts et efficace du corps expéditionnaire à l'étranger est une réalisation militaire remarquable.

La proclamation de mobilisation de l'armée a été signée le même jour que la déclaration de guerre contre l'Allemagne - le mardi 4 août. En moins de quinze jours, le débarquement d'une armée entièrement équipée sur le continent a été achevé. Et cela a été fait sous la protection de la marine, avec une puissante flotte ennemie à seulement 300 milles.

Avant que la guerre ne soit déclarée, l'Amy régulier à la maison était organisé en une division de cavalerie, six divisions et des troupes d'armée et de ligne de communication, avec un effectif total d'environ 165 000 hommes. Ce devait être le Corps expéditionnaire. Quelle partie de celui-ci a maintenant été envoyée à l'étranger, le communiqué officiel ne le dit pas.


L'armée britannique entre 1815 et 1945 – Cours en ligne – FutureLearn

Explorez le rôle de l'armée britannique dans la construction du monde moderne Avec un héritage remontant à plusieurs siècles, l'armée britannique est fière de sa réputation durement acquise comme l'une des forces de combat les plus redoutables au monde. Sur ce cours, vous verrez par vous-même comment les Britanniques L'armée a évolué en tant qu'institution entre 1815 et 1945. Vous réfléchirez à sa composition sociale, à sa place dans la société et à ses compétences militaires, en analysant une gamme de sources primaires et en intégrant vos découvertes dans le débat historique. et rôle dans le façonnement du monde moderneSemaine 1 L'armée britannique à Waterloo La composition et l'organisation de l'armée au tournant du XIXe siècle L'image de l'armée dans la société britannique Les performances sur le champ de bataille dans une guerre limitée dans le cadre d'une coalition internationale L'influence de le général du duc de Wellington Semaine 2 L'armée britannique et l'Empire en campagne en Afrique et en Inde L'Indien Muti ny 1857 La guerre anglo-zouloue 1879 La seconde guerre des Boers 1899-1902 Semaine 3 L'armée britannique et la Première Guerre mondiale L'expansion de l'armée Gallipoli la Somme et les 100 jours L'expérience du soldat britannique tout au long de la guerre Commémoration de la guerre Semaine 4 L'armée britannique et la Seconde Guerre mondiale Les défaites de 1940 en France et de 1942 en Extrême-Orient Engagements cruciaux à El Alamein 1942 D-Day 1944 et opération Market Garden 1944 L'impact de la guerre totale et son influence sur la conduite de l'armée britannique opérations La mesure dans laquelle l'armée britannique a changé socialement, culturellement et militairement entre 1815 et 1945


Blitzkrieg et l'effondrement des Alliés

Le contexte immédiat de l'évacuation de Dunkerque était l'invasion des Pays-Bas et du nord de la France par l'Allemagne en mai 1940. Le 10 mai, l'attaque éclair allemande contre les Pays-Bas a commencé avec la capture par des parachutistes de ponts clés au fond du pays, dans le but d'ouvrir la voie aux forces terrestres mobiles. Les défenseurs hollandais se replièrent vers l'ouest et, à midi, le 12 mai, les chars allemands se trouvaient à la périphérie de Rotterdam. La reine Wilhelmine et son gouvernement quittèrent le pays pour l'Angleterre le 13 mai et le lendemain, l'armée néerlandaise se rendit aux Allemands.

L'invasion de la Belgique a également commencé le 10 mai, lorsque les troupes aéroportées allemandes ont débarqué sur la forteresse d'Eben Emael, juste en face de Maastricht, et sur des ponts au-dessus du canal Albert. Le 11 mai, le front belge est brisé et les chars allemands se dirigent vers l'ouest tandis que les divisions belges, françaises et britanniques se replient sur une ligne entre Anvers et Namur.

L'invasion allemande de la France reposait sur l'avance surprise du général Paul Ludwig von Kleist à travers la forêt vallonnée et dense des Ardennes. Le 10 mai, les chars allemands traversèrent le Luxembourg jusqu'à la frontière sud-est de la Belgique, et le soir du 12 mai, les Allemands traversaient la frontière franco-belge et surplombaient la Meuse. Le lendemain, ils traversèrent la Meuse et, le 15 mai, percèrent les défenses françaises en rase campagne, tournant vers l'ouest en direction de la Manche. Le même jour, le général Henri Giraud prend le commandement de la 9e armée française et élabore un plan de contre-offensive sur une ligne à 40 km à l'ouest de la Meuse. Le 16 mai, Giraud constata que les forces pour une telle entreprise n'étaient pas disponibles, alors que les Allemands avaient avancé en force bien au-delà de cette ligne. Il décide alors de se replier sur la ligne de l'Oise, 30 miles (48 km) plus loin, et d'y bloquer les Allemands. Une fois de plus, il était trop tard, car les divisions blindées allemandes ont dépassé ses troupes en retraite et ont franchi cette barrière le 17 mai.

Même si les Français avaient pu monter une contre-offensive, ils n'auraient pas trouvé facile d'écraser l'envahisseur. Le flanc sud de Kleist est progressivement bordé par ses divisions motorisées, qui à leur tour sont relevées par les corps d'infanterie qui avancent au plus vite. Ce revêtement de l'Aisne a eu pour effet indirect important de jouer sur la peur la plus instinctive des Français. Lorsque, le 15 mai, le commandant en chef français Maurice Gamelin reçut un rapport alarmant selon lequel les Allemands traversaient l'Aisne entre Rethel et Laon, il déclara au gouvernement qu'il n'avait pas de réserves entre ce secteur et Paris et qu'il ne pouvait garantir la sécurité de la capitale pendant plus d'une journée. Après le message saisissant de Gamelin, le Premier ministre français Paul Reynaud a décidé à la hâte de déplacer le siège du gouvernement de Paris à Tours. Le soir, des nouvelles plus rassurantes étaient venues de l'Aisne et Reynaud démentit « les rumeurs les plus absurdes selon lesquelles le gouvernement s'apprête à quitter Paris ». Parallèlement, il saisit l'opportunité de remplacer Gamelin et convoque à cet effet le général Maxime Weygand de Syrie. Weygand n'est arrivé que le 19 mai, et ainsi pendant trois jours critiques, le commandement suprême était sans direction.

Alors que les dirigeants alliés espéraient toujours une attaque qui couperait le « renflement » en expansion, les forces blindées allemandes se sont précipitées vers la Manche et ont coupé les forces alliées en Belgique. Les obstacles restants qui auraient pu bloquer l'avancée n'ont pas été occupés à temps. Après avoir traversé l'Oise le 17 mai, les troupes avancées du général allemand Heinz Guderian atteignent Amiens deux jours plus tard. Le 20 mai, ils déferlent et atteignent Abbeville, bloquant ainsi toutes les communications entre le nord et le sud. Le lendemain, les divisions motorisées avaient repris la ligne de la Somme de Péronne à Abbeville, formant un flanc défensif solide. Le corps de Guderian a ensuite tourné vers le nord en remontant la côte dans une course pour Calais et Dunkerque le 22 mai. Le général Georg-Hans Reinhardt a basculé au sud de la position arrière britannique à Arras, se dirigeant vers le même objectif - le dernier port d'évacuation qui est resté ouvert pour le Britanique.


Soldats empruntés : les 27e et 30e divisions américaines et l'armée britannique sur le front d'Ypres, août-septembre 1918

Ypres, ou « Wipers », comme les britanniques Tommies appelaient l'ancienne ville belge, est synonyme de la Première Guerre mondiale. Un nombre extraordinaire de vies ont été perdues là-bas et dans le saillant voisin au cours de combats apparemment sans fin au cours de quatre ans. De nombreux monuments et cimetières parsèment le paysage et rappellent les horreurs de la guerre. L'un de ces monuments rend hommage aux 27e et 30e divisions américaines. Ces deux divisions, composées en grande partie de troupes de la Garde nationale, ont reçu leur baptême du feu le 30 août-1er septembre 1918, lorsqu'elles ont engagé des forces allemandes vétérans sur l'un des points les plus élevés de la région, Kemmel Hill, et les villages environnants de Vierstraat, Vormezeele, et Wytschaete. Les Allemands avaient gagné les positions en avril de cette année mais étaient en retraite lorsque les Américains sont arrivés. Néanmoins, ils refusèrent de se retirer tranquillement et, ce faisant, donnèrent une leçon au combat le long du front ouest aux pâtissiers enthousiastes.

Ruines de l'église Saint-Martin’s à Ypres, Belgique, ca. 1918. (Département de la guerre)

Lorsque cette opération a commencé, les Américains étaient dans la deuxième phase d'instruction par les meilleurs soldats que les Alliés avaient à offrir. Peu de temps après son arrivée sur le front occidental au printemps 1918, le commandant des forces expéditionnaires américaines (AEF), le général John J. Pershing, envoya à contrecœur les 27e et 30e divisions s'entraîner avec l'armée britannique. C'était sa façon d'apaiser le feld-maréchal Sir Douglas Haig, qui a insisté pour que les garçons de pâte américains fusionnent dans le British Expeditionary Force (BEF) pour remplir les rangs de son armée épuisée. Pershing, cependant, avait d'autres plans. Il a cherché à former une armée indépendante et a résisté à la pression constante de Haig. Ce n'est que lorsque le département américain de la Guerre a accepté une offre des Britanniques de transporter des troupes américaines en Europe que Pershing a permis aux Américains de s'entraîner avec les Tommies de Haig. De plus, Pershing a convenu que les Britanniques équiperaient, nourriraient et armeraient ses hommes, et qu'ils pourraient également être utilisés au front en cas d'urgence. Dans le cadre de ce programme d'entraînement, dix divisions américaines ont passé du temps dans le secteur britannique en tant que II Corps américain. L'accord a également profité aux Américains puisque le ministère de la Guerre n'avait pas les moyens d'envoyer des troupes à l'étranger et n'avait pas suffisamment d'armes en main pour les distribuer à chaque soldat.

La paix entre les deux commandants, cependant, a été diminuée lorsque Pershing a réaffecté huit des divisions à sa première armée américaine nouvellement organisée. Pershing voulait récupérer les dix divisions, mais Haig protesta avec véhémence et fut autorisé à en garder deux, les 27 et 30. Ils sont restés en arrière en tant que plus petit corps de l'AEF.

Haig avait maintenant environ 50 000 soldats américains frais à utiliser comme il l'entendait. Une division AEF comprenait environ 27 000 officiers et hommes, mais les 27e et 30e n'ont jamais atteint cette force. Leurs brigades d'artillerie arrivent en France séparément et sont immédiatement affectées à la 1re armée. Pershing n'attribua également de remplacements aux 27e et 30e qu'après l'armistice, signe qu'il les considérait comme de moindre importance que ses autres divisions.

Avant d'arriver en France, la 27e division s'est entraînée au Camp Wadsworth, en Caroline du Sud, près d'Asheville, en Caroline du Nord, et dans les Blue Ridge Mountains. La plupart des divisions de l'armée ont été envoyées dans le sud et le sud-est des États-Unis pour y être entraînées. « Les nuits étaient extrêmement froides, mais le soleil était brûlant pendant la journée », se souvient vivement le soldat William F. Clarke, membre du 104e bataillon de mitrailleuses. Il n'était pas rare de revenir « d'une journée sur le terrain de forage ou d'une randonnée de dix milles, en transpirant abondamment, puis en mourant presque de froid la nuit ».

Le major-général John F. O'Ryan était le commandant de la 27e division et l'officier le plus haut gradé de la Garde nationale à commander un si grand contingent de troupes pendant la guerre. Il était disciplinaire et ses troupes étaient reconnues pour leur comportement professionnel qui se classait aux côtés des unités de l'armée régulière. La division était composée de troupes de tout New York, y compris des hommes de certaines des familles les plus en vue de la ville de New York, ainsi que des agriculteurs et des ouvriers de tout l'Empire State. Avant de servir outre-mer, les New-Yorkais ont été envoyés à la frontière mexicaine en 1916 lors de l'expédition punitive en tant que 6e division, la seule unité de garde organisée de cette manière. La 27e division a adopté un insigne composé d'un cercle noir bordé de rouge avec les lettres « NYD » en monogramme avec les étoiles de la constellation d'Orion, en l'honneur de leur commandant.

La 30e Division était plus typique de la Garde nationale. Composée de régiments de Caroline du Nord et du Sud et du Tennessee, la division s'est réunie au Camp Sevier, près de Greenville, en Caroline du Sud. Au cours de la guerre, neuf officiers généraux différents ont commandé la division jusqu'à ce que l'armée s'installe sur un camarade de classe de West Point de Pershing, le général de division Edward M. Lewis, qui avait auparavant dirigé la 3e brigade d'infanterie, 2e division. La 30e division, surnommée « Old Hickory » en l'honneur du président Andrew Jackson, comprenait des unités dont la lignée remontait à la guerre de 1812. Comme ceux de la 27e, les régiments des régiments de la 30e division avaient servi à la frontière mexicaine lors de l'expédition punitive.

Un garçon soldat du 71e Régiment d'infanterie de la Garde nationale de New York, disant au revoir à sa bien-aimée alors que son régiment part pour Camp Wadsworth, Spartanburg, S.C., où la Division de New York s'est entraînée pour le service. 1917. IFS.

Pendant plus de huit mois, les deux divisions ont suivi un entraînement physique intense, effectué des manœuvres en guerre ouverte et assisté à des conférences d'officiers britanniques et français envoyés aux États-Unis en tant que conseillers. Les unités des 27e et 30e divisions commencèrent à arriver en France au cours de la dernière semaine de mai 1918. Entrant dans les ports de Calais et de Brest, les Américains furent accueillis dans la zone de guerre avec le tonnerre lointain des pièces d'artillerie et des raids aériens allemands nocturnes. Après des jours de marche acharnée, les deux divisions ont été affectées à un secteur derrière les lignes de front britanniques pour commencer l'entraînement. Pour assurer la compatibilité avec les soldats britanniques, les Américains ont dû échanger leurs fusils bien-aimés de calibre .30 modèle 1917 contre le Lee-Enfield Mark III.

Le programme de formation conçu spécifiquement pour ces divisions consistait en dix semaines d'instruction pour les troupes d'infanterie et de mitrailleuses à effectuer en trois périodes. Tout d'abord, ils se sont entraînés hors ligne pendant au moins quatre semaines, englobant l'exercice, le mousqueterie et l'exercice physique. Cela comprenait des cours particuliers sur la mitrailleuse Lewis et d'autres armes d'infanterie. Ensuite, les Américains devaient s'attacher aux troupes britanniques en ligne pendant trois semaines. Les officiers et sous-officiers entraient pour une période de quarante-huit heures, tandis que les hommes rejoignaient les compagnies et les pelotons britanniques pour des périodes plus courtes. Enfin, chaque régiment devait s'entraîner dans une zone arrière pendant trois à quatre semaines pour fournir un enseignement plus avancé. Là, les Américains s'entraînaient à manœuvrer des bataillons et des compagnies. Pour la plupart, les pâtes et les Tommies s'entendaient bien. Sans surprise cependant, les Américains se sont plaints des rations britanniques. Habitués à la nourriture américaine servie en grandes portions, ils ont plutôt reçu une petite ration de viande, du thé (au lieu de café) et du fromage.

Au cours de la deuxième période d'entraînement, les 27e et 30e divisions ont été affectées à la deuxième armée britannique pour l'entraînement et se sont déplacées dans leur secteur, au sud-ouest d'Ypres, pour organiser et défendre une partie de la ligne est de Poperinghe. La position tire son nom de la ville de Poperhinghe, située à plusieurs kilomètres au nord et constituée d'un système irrégulier de tranchées, de places fortes et de casemates non reliées.

Au cours de la première partie du mois d'août, la 30e division s'est déplacée près de Poperhinghe et de Watou, où elle est passée sous le contrôle tactique du IIe corps britannique, tandis que la 27e a pris la deuxième position, ou de réserve, dans les défenses britanniques près de Kemmel Hill, sous le commandement commandement du XIX corps britannique. Cela comprenait le lac Dickebusch et les régions de Scherpenberg.

Finalement, le 30e avança vers le même secteur de réserve que le 27e, laissant les deux sur la face nord du saillant de la Lys, un front qui couvrait 4 000 mètres. Le saillant a été formé dans la ligne alliée au sud d'Ypres au printemps 1918 lorsque les Allemands ont attaqué le long de la Lys pendant l'opération Georgette et ont pris Kemmel Hill aux Français. Un officier britannique a écrit que "la perte de Kemmel par les Français est bonne, nous l'avons tenue de toute façon, cela devrait les rendre moins incivils".

Le saillant s'étendait du lac Zillebeke, autrefois la principale source d'approvisionnement en eau d'Ypres, au sud-est de Voormezeele. Il avait été façonné par les combats de First Ypres en 1914, et les combats ultérieurs avaient créé de profonds cratères. Le sol était très bas et les trous d'obus sont devenus de petites mares. Autour du saillant se trouvaient les hauteurs – la crête de l'Observatoire, la crête de Passchendaele, la crête de Messines-Wytschaete et la colline de Kemmel, toutes détenues par les Allemands. Ces positions laissaient à l'ennemi un champ de tir dégagé dans toutes les directions. Un Américain a observé que souvent les « hommes des systèmes avancés pensaient qu'ils étaient bombardés par leur propre artillerie, alors qu'en fait, les obus provenaient des canons ennemis à droite et à l'arrière ».

Les bataillons des 119e et 120e régiments d'infanterie de la 30e division commencèrent à occuper des parties du front dans le secteur du canal, à dix milles au sud-ouest d'Ypres. Un régiment avait son camp à « Dirty Bucket », à environ quatre milles d'Ypres. Les soldats étaient logés dans des huttes construites par les Britanniques dans un bosquet de chênes assez grand pour abriter une compagnie entière (256 officiers et hommes). Les quartiers étaient loin d'être luxueux - un manque de lits de camp ou de couchettes signifiait que les soldats dormaient sur le sol. Pour les commandants et les officiers d'état-major des 27 et 30, cependant, c'était bien différent. La 27e maintenait son quartier général à Oudezeele, tandis que la 30e division installait son commandement à Watou, où O'Ryan et Lewis dormaient dans un confort relatif. De nombreux membres du personnel des divisions et des officiers supérieurs du régiment étaient logés dans ce qu'on appelait "Armstrong Hut". Pliables et faciles à déplacer, les côtés des huttes étaient recouverts de sacs de sable pour protéger les occupants des éclats d'obus et des éclats d'obus en cas d'éclatement d'un obus d'artillerie à proximité. Les bancs de sacs de sable mesuraient trois pieds de haut, « juste assez pour vous couvrir lorsque vous êtes allongé sur le lit de camp ».

Échelle murale au Camp Wadsworth, L.C. Ca. 1918. Paul Thompson. (Département de la guerre)

Les deux divisions n'étaient plus qu'à quatre milles du front et bien à portée de l'artillerie ennemie. Le 13 juillet, le soldat Robert P. Friedman, membre du 102e du génie, est décédé des suites de blessures causées par des tirs d'obus allemands et est devenu la première victime au combat subie par la 27e division. Friedman était l'un des nombreux soldats juifs, à la fois officiers et hommes de troupe, dans le 27e, et sa perte a été pleurée par tous dans la division. La 30e division a connu sa première mort liée au combat un mois plus tôt, lorsque le premier lieutenant Wily O. Bissett du 119e d'infanterie a été tué de la même manière le 17 juin.

En Belgique, les Américains ont été témoins des souffrances subies par la population civile. Bien que les bombardements aient pratiquement détruit les villages autour d'Ypres, ils n'ont pas réussi à briser l'esprit du peuple flamand. Alors que les agriculteurs continuaient à cultiver leurs champs, les ingénieurs des divisions américaines de la ligne de défense East Poperinghe ont reçu pour instruction spécifique de ne pas endommager les cultures. C'était un ordre difficile à suivre car la pose d'enchevêtrements de fils près du front impliquait de défricher une partie des récoltes malgré les protestations des agriculteurs.

Pendant plusieurs nuits, du 16 au 24 août, les 27e et 30e divisions se préparent au combat. La 30e division a ordonné à sa 60e brigade d'infanterie de reprendre le secteur du canal à la 33e division britannique, située sur la face nord du saillant de la Lys au sud-ouest d'Ypres. Le 119th Infantry était sur le côté droit de la ligne, le 120th Infantry sur sa gauche. En réserve se trouvait la 59th Infantry Brigade (117th et 118th Infantry Regiments). Une semaine plus tard, la 53e brigade d'infanterie (105e et 106e régiments d'infanterie), 27e division, relève la 6e division britannique dans le secteur de Dickebusch. Il reprend les positions de front et de soutien avec des régiments côte à côte et la 54th Infantry Brigade (107th et 108th Infantry Regiments) en réserve. Les divisions britanniques laissèrent leurs unités d'artillerie pour soutenir les Américains.

Les mouvements de troupes, ainsi que le transport de fournitures, ont été effectués par chemin de fer léger et effectués pendant la nuit pour éviter d'attirer le feu de l'artillerie allemande sur Kemmel Hill. En avance sur les unités d'infanterie et de mitrailleuses se trouvaient la 102e (27e division) et la 105e (30e division) du génie. Ils avaient la tâche difficile et dangereuse de réparer les routes grêlées, rendues presque impraticables après trois ans de tirs d'obus. Une fois que les troupes ont atteint le front, elles ont été cantonnées dans des huttes en bois construites par des ingénieurs britanniques. Deux escouades de huit hommes, avec un caporal en charge, dormaient dans une hutte, qu'un occupant a qualifiée de spacieuse. Pour coordonner la liaison entre l'infanterie et l'artillerie, les détails des travaux devaient poser des câbles. Cela signifiait creuser une tranchée de six pieds à travers l'argile dure des Flandres qui n'était pas sans rappeler le sol de la Caroline du Sud.

Chaque jour impliquait une surveillance à partir de postes d'observation et d'avions. Les premiers jours ont été signalés comme calmes. Une « attitude calme et inoffensive », c'est ainsi qu'un officier de la 30e division résume cette période. Un tel calme, cependant, n'a pas duré. Soudainement, comme l'ont noté les historiens de la division, "la scène s'était maintenant déplacée vers le champ de bataille de la guerre mondiale - une réalité sévère et terrible pour les hommes de tous les rangs". Ils faisaient référence à des patrouilles nocturnes envoyées jusqu'à 1 000 mètres pour sonder les défenses ennemies. Les troupes patrouillant trop près des lignes d'avant-postes allemandes ont été accueillies par des tirs de mitrailleuses.

Au début, les Allemands ne savaient pas que les Américains étaient entrés dans le secteur en face d'eux, mais selon un prisonnier interrogé au quartier général de la 27e Division, cela a changé lorsque les tirs de fusil sont devenus « plus vifs et plus aléatoires ». Lorsqu'on lui a demandé d'élaborer, le soldat du 93e régiment d'infanterie allemand a expliqué que les soldats « qui ont été dans la guerre pendant un certain temps ne tirent individuellement que lorsqu'ils sont sûrs d'avoir une cible, alors que les nouvelles troupes sont susceptibles de tirer plus ou moins constamment sur nuit, qu'ils aient ou non une cible. Les tirs et les flashs de bouche considérables ont permis aux Allemands de mieux cerner la ligne d'avance américaine. Une fois qu'ils ont reconnu que des troupes américaines non testées s'opposaient à eux, il est devenu un rituel quotidien d'essayer leur courage en les harcelant avec des tirs d'artillerie, en lançant des obus dans les zones arrière pour frapper les carrefours et les villages.

Le 30 août, l'ennemi a effectué un mouvement surprise qui a encore mis à l'épreuve les pâtes. Au petit matin, d'épais nuages ​​de fumée se sont glissés vers les lignes américaines. Un premier rapport a indiqué qu'il s'agissait d'une attaque au gaz, mais une observation plus approfondie a révélé que les Allemands brûlaient des décharges quelconques pour masquer un retrait. Un prisonnier capturé près de Kemmel Hill a confirmé le rapport mis à jour lorsqu'il a déclaré aux interrogateurs que les troupes se retiraient sur la crête de Wytschaete-Messines. Il prétendit qu'une nouvelle ligne était établie devant Armentières, et que huit hommes par compagnie dans des postes de mitrailleuses restaient sur Kemmel, où ils devaient donner l'impression de force.

Cette nuit-là, le quartier général du XIX corps britannique ordonna à O'Ryan d'envoyer des patrouilles de ses brigades pour reconnaître la gauche de la ligne, en face de la 30e division. Cette commande n'était pas inattendue. Plus tôt dans la journée, O'Ryan et Plumer se sont rencontrés et ce dernier a fait la remarque avec désinvolture après le thé : « Oh, au fait, O'Ryan, aimeriez-vous essayer nos amis sur la crête ? » O'Ryan a répondu que "ses hommes étaient là dans ce but", et Plumer lui a alors dit d'avoir un mot avec son chef d'état-major. O'Ryan a alors découvert que les détails du plan et l'ordre provisoire du corps étaient déjà en place.

O'Ryan est entré en action et a demandé à la 53e brigade de déplacer des éléments des 105e et 106e régiments d'infanterie vers les tranchées allemandes pour déterminer la profondeur du retrait. Alors qu'ils approchaient des lignes allemandes, il y avait une résistance mineure de la part des postes de mitrailleuses dispersés. Les patrouilles étaient accompagnées de membres de la 184th Tunneling Company britannique, qui vérifiait les abris ennemi vacants à la recherche de mines et de pièges. Après avoir atteint les positions ennemies, les patrouilles ont rapporté au quartier général de la brigade que la déclaration du prisonnier était correcte : les Allemands avaient abandonné la majeure partie de Kemmel Hill. Des patrouilles supplémentaires ont été organisées et ont dit d'être prêtes à avancer à l'appui de ceux envoyés. Bientôt, les Américains se préparent pour leur première bataille en régiments entiers.

Le 31 août, le 2e corps britannique ordonna à la 30e division d'envoyer des patrouilles dans son secteur pour déterminer la force et l'emplacement de l'ennemi. Le commandant de la division, le général de division Lewis, a choisi la 60e brigade d'infanterie et a clairement indiqué que si une forte résistance était rencontrée, la brigade devait retourner dans ses retranchements. De petits groupes des 119e et 120e régiments d'infanterie se sont déplacés et, comme ceux de la 53e brigade, ont trouvé les défenses allemandes à Kemmel Hill pour la plupart abandonnées. Des groupes supplémentaires de la 30e division ont occupé des positions à proximité à l'interrupteur de Voormezeele et à l'écluse 8 du canal. Les Allemands étaient toujours à proximité en force, aussi Lewis ordonna à ses troupes de tenir bon et d'attendre d'autres ordres. La transmission des messages était difficile car les Allemands surveillaient de près les coureurs et tiraient fréquemment sur eux, de sorte que les Américains communiquaient principalement par fil. Pour s'assurer qu'il y avait peu de retard dans cette méthode, le 105e Bataillon des transmissions a posé 15 000 pieds de câble le long de cette position pour établir un poste de communication avancé.

À 7 h 30 le lendemain matin, Lewis a donné l'ordre d'avancer. Après un bref tir de barrage, un peloton de quarante hommes de la compagnie I, 120e d'infanterie, avance vers la ferme de Lankhof. Là, les Allemands avaient construit un groupe de casemates dans les ruines d'un ancien bâtiment de ferme et positionné des mitrailleurs et des tireurs d'élite. Alors que les Américains avançaient, les Allemands se retirèrent dans le canal et abandonnèrent leurs défenses à la ferme, ne subissant que deux pertes. Le peloton a ensuite poussé au-delà de la ferme et a établi le contact avec le 119e d'infanterie avançant à droite de l'écluse 8. L'artillerie de la 33e division britannique a tiré en soutien, mais plusieurs obus ont échoué, blessant un certain nombre d'Américains.

Les incidents de tir ami étaient une conséquence malheureuse de la guerre, et la 30e division avait récemment perdu deux hommes de cette façon. Dans un premier temps, le premier lieutenant Robert H. Turner du 115th Machine Gun Battalion a été touché le 24 juillet par un obus de la 186 Battery, Royal Field Artillery, alors qu'il patrouillait avec un autre officier près d'un château belge. Lors du deuxième incident, le sous-lieutenant Lowell T. Wasson de la compagnie M, 120e d'infanterie, a été abattu par un soldat de son unité le 7 août. Wasson est apparemment devenu confus après son retour d'une patrouille près de Swan Chateau et était entré dans un poste d'écoute à l'improviste. Le soldat qui gardait le poste reçut l'ordre de tirer sur Wasson par ses supérieurs, qui pensaient que l'intrus était un Allemand menant un raid de tranchées.

Alors que le 119e tirait à la fois de son propre soutien d'artillerie et des Allemands, deux autres pelotons du 120e d'infanterie furent envoyés en avant pour aider à soulager la situation chaotique. Après avoir avancé de 1 000 verges, ils se sont retirés, ayant perdu le contact avec les deux flancs. Les Allemands ont compliqué les choses avec des tirs de mortiers de tranchée et de mitrailleuses cachés dans Ravine Wood. À 10 heures, le 2e bataillon du 119e d'infanterie avance et résiste à une forte résistance. Au cours de cette action, une patrouille qui comprenait le caporal Burt T. Forbes de la compagnie I, agissait en tant que garde de flanc lorsqu'une escouade de huit Allemands s'est approchée. Alors que l'ennemi commençait à installer ses mitrailleuses, Forbes chargea les Allemands, tuant à lui seul trois et repoussant les cinq autres. Pour cet acte de bravoure, il a reçu la Croix du service distingué et le Croix de guerre française. Le mot de l'action a été envoyé à l'arrière par pigeon. C'était la première fois que ce moyen de communication était utilisé par le 30. Fait remarquable, seulement une heure et cinq minutes se sont écoulées entre le moment où le message a été envoyé, reçu et transmis par l'état-major de la division.

Après d'intenses combats, la contribution de la 30e Division à l'opération était terminée. Il a gagné un mile carré de terrain, infligé une centaine de pertes allemandes et capturé seize prisonniers, deux mitrailleuses, un lance-grenades et une petite quantité de munitions et de magasins. Kemmel Hill était maintenant entre les mains des Alliés et, comme l'a fait remarquer un pâtissier, "c'est certainement un soulagement béni de se déplacer sans sentir les yeux allemands vous regarder". En train de s'emparer de ce terrain convoité, le 30e perd deux officiers et trente-cinq hommes tués.

Dans le secteur de la 27e division, le XIX corps britannique a ordonné à O'Ryan de commencer à faire avancer sa division à 10 heures le 31 août et d'occuper une ligne le long de la Vierstraat Switch, à 1 000 mètres de leur emplacement actuel. Des patrouilles du 106e d'infanterie avancèrent le long de la ligne jusqu'à ce qu'elles soient bloquées pendant trois heures par des mitrailleuses dissimulées dans de nombreux nids près de Siege Farm. Les Américains ont riposté avec leurs propres mitrailleuses et des tirs d'artillerie de la 66e division britannique. En 1730, les Allemands sont repoussés et l'objectif atteint.

Août s'est terminé comme un autre mois sanglant sur le front occidental, et septembre a commencé de la même manière. Au matin du 1er septembre, le 105th Infantry avance sur sa droite pour pivoter sur la 30th Division à Vierstraat Village. Alors que les Américains tentaient d'avancer vers la crête est de la crête de Vierstraat, les Allemands ont continué à résister et ont repoussé les Américains vers le village. Pendant les combats, les pâtes ont utilisé des méthodes créatives pour envoyer des messages à l'arrière. Le 102e Bataillon des transmissions a envoyé des messages à l'aide de pigeons et de chiens. Étonnamment, les chiens ont réussi à manœuvrer sur un terrain accidenté, sous un feu nourri pour transmettre des messages.

Despite such valiant efforts, communication was still difficult, as reflected in a frantic field message sent from 1st Battalion, 105th Infantry: “Our new position very heavily shelled, making communications almost impossible…request that artillery open fire on hill opposite our new position.” Information on why the regiment was stalled did not reach brigade headquarters until late in the day on 1 September. Messages were delayed because shellfire had cut the forward communication wire. To help remedy the troubling situation, Corporal Kenneth M. McCann of the 102d Field Signal Battalion worked for seventy-two hours, while subjected to repeated gas bombardments and machine gun fire, to replace the forward line near Kemmel Hill. For his extraordinary efforts, he was awarded the Distinguished Service Cross.

More discouraging news reached the rear from an officer observing at the front. On the left of the 106th Infantry, two battalions had become badly mixed up and crowded into the line. When word reached the 53d Infantry Brigade commander, Brigadier General Albert H. Blanding, he ordered the commander of the 106th, Colonel William A. Taylor, to the front to investigate. Taylor reported two hours later that the officer in command at the front, Major Harry S. Hildreth, had “apparently entirely lost control and seemed at a loss as to what to do.” Blanding ordered Taylor to immediately relieve Hildreth and take command. Not until daylight the following morning was the situation in hand. Hildreth was only temporarily reprimanded. He was lucky this was his only punishment since it was commonplace in the AEF, as well as the BEF, to permanently relieve commanders from their units for poor performance. Hildreth returned to battalion command in the 106th a few days later.

On 1 September, Blanding ordered his brigade not to make a general attack, but to advance the front line as far as possible. With the help of artillery harassment, the two regiments moved forward, and by the afternoon of the next day, had captured the southern slope of Wytschaete Ridge. At noon on 2 September, Taylor phoned Blanding and requested permission to dig in on the line of the first objective and wait for relief. His request was denied. Instead, he was ordered to advance further, and after another day of hard fighting, the 106th permanently reoccupied the Chinese Trench, which ran between the Berghe and Byron Farms. By now, the Germans had retired in some strength to Wytschaete Ridge. The two-day operation ended with the 53d Brigade losing two officers and seventy-seven men killed, mostly from artillery fire.

On 3 September, the Americans received withdrawal orders, and moved back from the Canal and Dickebusch sectors during the next two days. The British 41st Division relieved the 27th, and the British 35th Division took the sector vacated by the 30th. Relief of the 27th did not go smoothly. When the order reached the 53d Brigade, it was so far forward that it took a considerable amount of time to reach the light railways for transportation to the rear. After reaching the rear, the brigade found that the 41st Division was in the midst of moving forward, and considerable congestion ensued. Once behind the front lines, the soldiers of the 27th Division, looking forward to warm beds and clean uniforms, discovered that billeting and bathing facilities were hard to find. O’Ryan later wrote that provisions had been made for his men, “but the lack of time and other circumstances prevented it being done to the fullest extent.” For the men of 30th Division, it was also “rather a hard trip, but the men stood it well,” remembered the commander of the 105th Engineers. “The cars were dirty and those for the First Battalion had manure in them when they were backed on the siding. Our men had to clean them out and then buy straw to put on the bottom of the cars. I may be mistaken, but the trains the British use for a trip like this are better and cleaner cars. We seem to be the ‘Goats’.”

In the rear, battalion and company commanders from both American divisions wrote after-action reports that provide a window into the seemingly chaotic American experience of being in the line for the first time. In one report, a lieutenant in the 119th Infantry complained that his platoon’s ammunition supply was defective, and for twenty-four hours, he had no reserve rounds. Another officer remarked how the supply of water that reached the front lines during the nights of 2-3 September was not enough for one platoon, and that “this shortage, which seems to exist in all parts of the line, is the greatest hardship the men have to bear.”

Other mistakes were not so insignificant and showed the weaknesses in the divisions’ officer corps. Upon reaching an objective, a platoon commander could not communicate with his left flank because he did not have a telephone, lamp, pigeons, or even a signalman. “Liaison was poor,” he complained. “I had no ground flares, no panels, and no other means of getting in touch with aeroplanes.”

Such mishaps by the doughboys were also observed by the opposing German troops. The commander of the German 8th Infantry Division, Major General Hamann, remarked in his battle report that “withdrawal of our line confronted the American troops with a task to which they were by no means equal.” When the 27th Division moved out of its quiet sector to pursue the Germans, Hamann wrote, “The inexperienced troops do not yet know how to utilize the terrain in movement, work their way forward during an attack, or choose the correct formation in the event the enemy opens artillery fire.”

After the war, Hamann was more complimentary toward the New Yorkers. O’Ryan had written him to gather information for his book, The Story of the 27th, and the German officer responded, saying “reports reaching me from all sources, particularly from our artillery observation posts, were that your infantry was unusually energetic in their attack.”

Enlisted men had plenty to say about the Ypres-Lys operation, and they wrote such thoughts in letters sent home, personal diaries, and memoirs. The sound of battle created a lasting memory for many soldiers. One soldier from Tennessee described the constant firing of machine guns as though it were “popcorn popping.” Another wrote how it seemed to him that the Germans knew the location of every trench, since they constantly harassed the Americans during the day with artillery fire. At night, their planes bombed the front and rear, and the “artificial camouflage provided what little deception was practiced upon the enemy.”

The historian of Company K, 117th Infantry, recalled that “the night of the big barrage on Kemmel Hill was a night of discomfort and nervousness” among the men in his unit. Nerves were frayed, and one private recalled seeing a sergeant in his company advance cautiously with his rifle toward a noise in the rear that he insisted was caused by German soldiers conducting a raid. Moments later, he learned it was a trench rat retreating to its hole. Once the men of Company K actually participated in combat, they “were happier than we had been for many months, for the first battle experiences had been met with all the credit that was to have been expected, and we had not quailed at the smell of gunpowder.”

Bravery by the American soldiers did not go unnoticed by the British. General Sir Herbert Plumer wrote O’Ryan that “the wonderful spirit that animated all ranks and the gallantry displayed in the minor engagements your division took part in with us foreshadowed the successes you would achieve later.” Plumer was indeed correct. The American II Corps would continue serve with the BEF and during the attack on the Hindenburg Line on 29 September 1918, with the Americans attached to the British Fourth Army. Despite taking significant casualties, the 27th and 30th Divisions spearheaded the attack and with help from the Australian Corps, pierced a vital portion of the German defenses along the St. Quentin Canal. Nevertheless, it was the operation in Ypres that helped define the two divisions. After World War I, the newly established American Battle Monuments Commission recognized this in 1927 by placing a marker on Vierstraat Ridge. It reads in part: “Erected by the United States of America to commemorate the service of American troops who fought in this vicinity.”


A series of "New Army" formations, raised in Britain by Field-Marshal Horatio Herbert Kitchener (1850-1916), the new Secretary of State for War, also began to reach the BEF from May 1915. By the start of the Somme offensive in July 1916, the BEF – since December 1915 commanded by General (later Field-Marshal) Sir Douglas Haig (1861-1928) – had been transformed into Britain’s first-ever mass citizen army, capable at last of fighting a war on a continental scale.

The majority of the Territorial, New Army and Dominion units (which constituted the bulk of the BEF in mid-1916) had strong links with particular communities at home, giving the force a highly localised character. However, this was subsequently diluted by conscription in Britain, Canada and New Zealand and by heavy losses in the great battles of attrition of 1916-1917.

At its peak, on 1 August 1917, the BEF in France and Belgium – now, in essence, an "Army Group" of five Armies – numbered 2,044,627 officers and soldiers.


The British Expeditionary Force (BEF) 1914

Britain’s real power and security lay in her control of the seas. As relations with Germany deteriorated in the approach to World War 1, it was assumed that any future conflict with Germany would be at sea and that Britain’s part in defeating Germany would be through a naval blockade. The traditional role of the British army before 1914 was to police the Empire and defend the British Isles it was not an army intended to fight in a European war.

The British army, therefore, was small by European standards. In 1914, Germany could raise an army of 2,100,000 on mobilisation, plus another 1,700,000 older reservists, while France could raise an army on mobilisation of 3,600,000 men. Britain’s regular army, by contrast, comprised of just under 250,000 men, of whom nearly half were scattered across the Empire. About another 200,000 men could be raised from reservists and there were another 270,000 in the Territorial Army, though they were intended for home defence and could not be required to serve abroad. The British army was also fundamentally different to other European armies in another respect. Whereas the armies of other major powers were raised by conscription, with soldiers generally serving for two years, Britain’s army was a professional army made up of volunteers. Men signed on to serve for seven years as a regular soldier and five years in the Reserve. Nearly 60% of the BEF which landed in France was made up of reservists

British soldiers in Mons August 1914

However, from 1911 onwards, Britain’s military strategy began to shift. A naval blockade against Germany would take time to have any real effect and, if France was defeated before this happened Britain would face a Germany totally dominant in Europe. A series of military discussions with France resulted in a plan to land a British Expeditionary Force in Europe in the event of war, whose purpose was to help prevent a swift German victory. In the event of war, Britain planned to land a British Expeditionary Force of six infantry divisions in France, a force of 100,000 men.
The BEF of 1914 has often been described as the best British Army sent to war. Much of the training which these men received was a result of lessons learned during the Boer War and British soldiers were effective in the use of cover, in tactics and the ability to deliver rapid, aimed rifle fire. The BEF was also well disciplined and had a high level of morale. The BEF was trained for open warfare of movement, but from September onwards it began to face a static war and proved to be badly equipped for this new situation, particularly in a shortage of appropriate weapons, such as machine guns, heavy artillery, mortars and hand grenades.

The Outbreak of War

British troops arriving in France August 1914

Britain declared war on Germany on 4 August 1914. On 6 August, the Cabinet agreed to send four infantry divisions and one cavalry division of the BEF to France immediately, with another to follow. One division was retained in Britain for home defence and to deal with any civil unrest, which had been a prominent feature of British life prior to the war. Mobilisation went extremely smoothly. Embarkation for France began on 9 August and the BEF was assembled at its concentration point of Maubeuge by 20 August. The force was commanded by Sir John French and was initially divided into two corps, each of two divisions 1 Corps was commanded by Sir Douglas Haig and ll Corps was commanded by Sir Horace Smith-Dorian, who replaced Sir John Grierson, after his sudden death on reaching France. A fifth division landed in France on 22 August.

War Plans
Germany’s only plan for war, the Schlieffen Plan, was based on the fact that Germany would be faced with a war on two fronts against France and Russia, but that Russia would be slower to mobilise its army. Germany planned to defeat France within six weeks by an attack of overwhelming force, passing through Belgium, sweeping down through Northern France to outflank French defences, take Paris and attack the French armies in the rear. Following the defeat of France, Germany would be able to meet the expected onslaught from Russian armies in the East. On the outbreak of war two German armies, the 1st, commanded by General Alexander von Kluck, and the 2nd, commanded by General Otto von Below, began their move to wheel in a sweeping arc through Belgium and Northern France. The commander responsible for putting this plan into operation in August 1914 was the German Chief of Staff, Helmuth von Moltke.
France’s war plan, Plan 17, was for a direct attack against the German frontier into Alsace and Lorraine. The French commander Joffre was aware that a German attack through Belgium was possible, but France and her ally Russia believed that immediate, simultaneous attacks would place Germany at an immediate disadvantage and disrupt German war plans. Five French armies were ranged along the border with Germany and the BEF was placed on the left flank of the of these, immediately to the left of the 5th French Army.

The Mons-Condé Canal at Nimy

The Battle of Mons and the Retreat
The BEF prepared to join the French advance to the East, but the weight of two German armies sweeping down from the North forced the French 5th Army to pull back to the West, leaving the BEF ahead of the French armies and dangerously exposed on either flank. However, in a meeting with Lanrezac, commander of the French 5th Army, Sir John French agreed to hold the line of the Mons Condé canal for twenty four hours on 23 August to cover the French withdrawal. Strung out along a twenty mile length of canal, the BEF was very exposed and faced the main German onslaught through Belgium. The main German assaults began at 9am and were mainly against the ll Corps. After some desperate fighting, by the afternoon ll Corps began to fall back from the canal line and at 1am on 24 August Sir John French gave the order for a general retreat. British losses were 1,600, almost all from II Corps, while German losses are not certain, but were probably between 6000 and 10,000.

Disengaging from an enemy to effect a withdrawal is traditionally a very difficult operation, but this was carried out successfully along most of the battlefront. There was, however, a costly battle at Elouges on 24 August to protect the withdrawal of II Corps in which the BEF’s losses were greater than at Mons itself. Between 24 August and 5 September, in the heat of Summer, an army of nearly 100,000 men retreated 200 miles along narrow pavé roads with all of their equipment, transport and horses. Throughout this time they were relentlessly pursued by a massively superior German force. The achievement of the BEF in maintaining its discipline and the feat of organisation and supply is remarkable. On several occasions the BEF was forced to fight rear-guard actions . The largest of these actions was at Le Cateau on 26 August and was made by the II Corps and III Corps against the First German Army . At Étreux on 27 August a small British force held a crossing over the Sambre Canal against the German 2nd Army, allowing I Corps to continue its retreat. During this action the 2nd Battalion of the Munster Fusiliers was completely wiped out. On 1 September, an intense close quarter action took place in the forest at Villers Cotterêts involving the 4th (Guards) Brigade, who were the rear guard of I Corps. On the same day 15 miles away at Néry, the 1st cavalry brigade defeated an attack by a whole German cavalry division in what became one of the most well-known incidents of the retreat.

The Battle of the Marne

As the French 5 th Army and the BEF retreated, the Schlieffen Plan began to unravel. The plan contained several inherent flaws and, as the French and the BEF retreated, the German 1 st and 2nd armies were drawn to the South and the East, instead of wheeling to the West as planned. This resulted in the 1 st Army passing to the East of Paris. The French commander, Joffre, saw a major opportunity to halt the German advance. The German 1 st Army was open to an attack in its flank from the direction of Paris in the West. If the Germans were attacked from the West and, at the same time the French 5 th Army and the BEF halted their retreat and attacked from the South, the German 1 st and 2 nd armies would be forced to withdraw. Joffre began to assemble a new French 6 th Army around Paris in order to put his plan into operation.

Sir John French, however, was not contemplating joining an advance. His resolve had been badly shaken during the retreat and he now wished to completely withdraw the BEF from the line for a period of recuperation. The Secretary State for War, Lord Kitchener, made a visit to French in an attempt to stiffen his resolve and after a personal appeal from Joffre, French, consented to join the general advance.

The French 6th Army began its advance against the Germans on 5 September, beginning The Battle of the Marne. The battle was fought between the 5 and 12 September and is arguably the most important battle of World War 1. By its end, the Germans had begun a general withdrawal along a 250 mile front and The Schlieffen Plan was dead. Germany had failed to gain a quick victory, which was her only guarantee of victory. Germany now faced the prospect of a long drawn out war and the balance of resources against her made it very doubtful that this was a war which Germany could win.

The Battle of the Aisne

The German retreat ended along the line of the River Aisne. The Germans dug in along the heights behind the river and created a system on trenches protected by belts of barbed wire and defended by machine guns and artillery. The trench line soon extended South to the Swiss frontier. The German retreat had resulted in a wave of Allied optimism and some senior commanders had envisaged driving the Germans back to their borders. However, in a series of costly attacks over two weeks, known as The Battle of the Aisne, the French and British failed to penetrate the German defences. Trench warfare had begun and the deadlock in which it resulted was not to be broken until the Spring of 1918.

The First Battle of Ypres

The area North of the River Somme had seen very little fighting and was still, in September 1914, open countryside where no large military units were present. Von Moltke had been replaced by Falkenhayn in September 1914 and the new German commander saw an opportunity to outflank the allied line and to drive behind the allied line in the North. A German victory in 1914 was perhaps still possible. The German 6 th Army was sent north and a new 4 th Army was created, largely from reserve units still in Germany. Joffre also saw the possibility of launching a new offensive in the North and a new group of French armies was created under the Command of General Ferdinand Foch. At the same time the BEF was moved North, which would allow it to be closer to its bases of supply and also allow it to take part in the new allied offensive.

The First Battle of Ypres was essentially a clash of these forces as the French and British allies attempted to push East into Northern France and Belgium and the Germans attempted to push through the same areas to their West. Ypres became the focus of the fighting. German attacks North of Ypres were held by the French and Belgians who were aided by the flooding of the coastal plain around Nieuport. On 19 October Falkenhayn ordered a general advance West and on the same day Sir John French ordered the IV Corps of the BEF, later joined by the I Corps, to advance East towards Menin and Bruges.

Major German attacks developed against the BEF around Langemark on 22 October. Poorly trained and equipped German troops suffered heavy casualties in what became known as The Kindermörder or “Massacre of the Innocents.” As attacks mounted, the French took over the line at Ypres, North of Zonnebeke, and counter-attacks relieved the pressure on the allies. On 29 October a new series of German attacks developed along the Menin Road and along the Messines Ridge. In desperate fighting, the BEF were pushed back a short distance along the Menin Road and the Germans took the Messines Ridge South of St Eloi, but the line held and the Germans never achieved their objective of breaking through to the coast.

The Cloth Hall at Ypres on fire November 1914

German attacks were renewed on 9 November. Twelve German Divisions, including elite Guards regiments crashed against a thinly defended allied line, initially focussing on the French line between Langemark and Dixemude. The next day, following the heaviest bombardment yet faced by the BEF, the Germans attacked between Messines and Polygon Wood. Every man available was sent forward and, although the Germans made a breach in the BEF line along the Menin Road, this was closed after heavy fighting. On 15 November the French took over the line in front of Ypres as the BEF were totally exhausted of reserves and units being down to a fraction of their original size. By 17 November the Germans, who had suffered large losses in the Ypres attacks, gave up their offensive.

The line had been held, but losses were heavy on both sides. Total British casualties at Ypres were 54,000. Total British casualties since the outbreak of war totalled 90,000, which was greater than the size of the original force sent to France in August 1914. The regular army which had sent seven divisions to France in 1914 ceased to exist. French casualties at Ypres were 80,000 and those of Germany were approximately 134,000. The exhausted belligerents dug in and the war of movement ended being replaced by trench warfare and deadlock for the next four years.


United Kingdom 1939 - 1940

At the dawn of 1939, the likelihood of another European war was growing ever greater. Germany had invaded, and then annexed, Austria in March 1938. In October that year, contrary to the Munich agreement, German troops occupied the Sudetenland which was part of Czechoslovakia.

In March 1939, Germany occupied the whole of Czechoslovakia, and war seemed inevitable. H.M. Government began to change its policy of appeasement, and full-scale rearmament of the British Armed Forces commenced (although it can be argued that some form of re-armament commenced in the mid-1930’s, contrary to popular belief). Plans were drawn up for the British Army to send an expeditionary force of two corps (each comprising two infantry divisions) to France at the outbreak of war. This was in anticipation of defending France in a similar manner to the circumstances of the Great War.

On 29 March 1939, the Secretary of State for War announced that the Territorial Army was to be increased in establishment from 130,000 to 170,000, and then doubled in numbers. Each of the existing first line Territorial Army units and formations were required to form duplicate (or second line) units and formations. Although the personnel came forward, equipment for them was scarce.

Conscription was introduced on 27 April 1939 for the first time in British peacetime history. The Military Training Act required all males to serve in the Armed Forces for six months on reaching their twentieth birthday. On completion of six months service, the conscripts were required to serve in the Territorial Army or Special Reserve. This measure had only just been instituted by the outbreak of war, with only one intake of 35,000 men called up on 15 July.

Germany invaded Poland on 1 September 1939, and in consequence, in accordance with Polish-British Common Defence Pact, the United Kingdom declared war on Germany with effect from 3 September 1939. The British Army had started mobilizing on 1 September, but was woefully ill-equipped and ill-prepared for war. Much of the strategy, tactics and equipment dated from the Great War. The first elements of the British Expeditionary Force left for France on 3 September 1939, just over twenty-five years since its predecessor had crossed the English Channel bound for war.


France & Norway 1940

As soon as war was declared on 3 September 1939, the British Army sent an expeditionary force to France in order to defend France against German invasion. Initially, the War Office planned for the British Expeditionary Force (B.E.F.) to consist of two corps, each comprising two Regular Army infantry divisions. By May 1940, the B.E.F. had grown to be equivalent to an Army Group in terms of its command structure, as it was intended to reached the size of two Armies, each comprising two Corps, albeit the Germans invaded before that scale was reached.

The first formations arrived in France in September 1939, and the strength of the B.E.F. increased steadily throughout the period known as the ‘Phoney War’. The German’s launched their invasion on 10 May 1940, and quickly swept aside the French Army. The coast was reached at Abbeville on 20 May 1940. The British and French garrisons at Boulogne and Calais fell on 25 May and 27 May respectively. The Royal Navy started evacuating the B.E.F. on 27 May 1940, successfully rescuing the majority of the B.E.F. before Dunkirk fell on 4 June 1940.

Dunkirk was not the end of British involvement in the battle for France. The 51 Infantry Division was serving with the French 3 Army on the Maginot Line. It fell back to the coast at St. Valery, where the bulk of the division was captured on 12 June 1940. The 1 Armoured Division, 52 Infantry Division and 1 Canadian Infantry Division served in France until the middle of June.

The campaign in Norway was a spontaneous reaction to the threat to this independent country by Germany in connection with the supply of iron ore to the German war economy. German naval and ground forces began invading both Norway and Denmark on 9 April 1940. Denmark quickly capitulated, but Norway resisted. British forces were sent to Andalsnes (Sickle Force) on 18 April to 1 May 1940, Namsos (Maurice Force) on 16 April to 3 May 1940, and Narvik (Scissors Force and Avon Force) from 15 April to 8 June 1940.


The Untold Story of the British Expeditionary Force

The Evacuation of part of the British Expeditionary Forces between 30 May 1940 to 4 June 1940 at Dunkirk in France has been well known and documented over the years. Also the statement that had been made by the then Prime Minister, Winston Churchill. This statement was that, the last of the British Expeditionary Forces had left France and that now France stands alone!

This statement, by the Prime Minister was not true. The truth had been suppressed from the British people by the Prime Minister. In fact, there was approximately 200,000 Officers and other ranks fighting a rear guard action in France. There was also the 1st Armoured Division, which was under the command of General Evans. This Division had landed at Cherbourg, without it's Infantry, which had been sent to take the pressure off the Evacuation at Dunkirk in France between May 1940 and June 1940.

There was also the 52 Canadian Armoured Division, which had also arrived in France in June 1940. Also there were other Battalions of Troops that had landed at Cherbourg, to be used as a second British Expeditionary Force.

The 51st Highland Division and the 1st Armoured Division, with Infantry Battalions were fighting a rear guard action. These were Labour Battalions but now they had become fighting Battalions.

They went into action with out dated weapons, such as rifles from 1914-1918 War. They did the job that they were supposed to do, when fired. They killed the enemy. The Bren gun and the anti tank rifle, which was useless. They had no mortars or hand grenades. There was a shortage of everything, such as spare parts for the anti tank rifles.

It was on 10 June 1940, when what had remained of the 51st Highland Division and other Battalions had arrived at St Valery in France with parts of the French Army. Hoping to be evacuated back to England but once the Germans had gained the Heights over looking the harbour at St Valery in France, the evacuation was impossible.

There was a shortage of food and arms, everything that was needed to hold the Germans. Some of the men had not eaten for two days or so.

It was on 12 June 1940, when the French Army, who were in command of the British Expeditionary Force, hoisted the White flag but the British soon took it down. But then the French Commanding Officer ordered the British to surrender. Had we fought on, it would have ended in a blood bath for all concerned.

General Fortune, the Commander of what had remained of the British Expeditionary Force, who had been trapped at St Valery in France, handed over the surrender of the British Expeditionary Forces in that area to Field Marshall Rommel. The German soldiers quickly took any jewellery, rings and any money that you had.

It was, as the French soldier had said "France finished, Tommy run away at Dunkirk". But we knew that this was not true!

We had now all been taken as Prisoners of War, some men had been killed or wounded.

Those of the British Expeditionary Forces, that had been fighting this rear guard action was not the only story that had not be told by the British Prime Minister, Winston Churchill on 17 June 1940.

There was also the bombing and sinking of the Troop ship, the Lancastria, off the Port of St Nazaire in France. This had been sunk by a German Junker 88, from the German Air Force.

As I have said, all of this had happened 65 years ago, but one can now understand why this was all suppressed in 1940,with all that was going on at that time. It did look as if Germany were winning the War, it is now History but not good propaganda. There is no secret about it, so why have not the British Government bothered to bring this to the attention of the British people if there had been nothing to hide!

Field Marshall Alanbrooke states in his Diaries 1939 /1943, that he knew that those, that had been trapped at St Valery between 10 June 1940 and 12 June 1940 such as the 51st Highland Division and others, were not going to be evacuated from St Valery. He was returning to take command of the second British Expeditionary Force, which was being set up. This was being assembled in France, but in fact, he ordered the Divisions back to England. I will add, that the Heroism, courage and sacrifice, that these men, of the British Expeditionary Force had made for their Country has never been allowed to be told.

They gave General Ironside time to build the defences, which had been needed, should the German Army had invaded Britain.

Had it not been for the Royal Air Force, the story would have been far different.

In my opinion, and also others I know that I had served with, that the British Government had insulted these Officers and other ranks of the British Expeditionary Force. They issued War Medals, we received the 1939/1945 War medal, which any Tom, Dick or Harry was eligible to receive, by just only serving one day in a War zone. The value of these war medals was only 6d(in old money).

The men that had been given these War medals threw them away or just put them in the dustbin. The British Expeditionary Force received nothing for their service to their Country. Some men were so disgusted with the treatment that they had received, that they sold up and moved to other parts of the World such as Canada with their families.

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Faction First Look: British Expeditionary Force

Operation Two: For King and Country arrives this week, and storming into mainland Europe comes the British Expeditionary Force. Mobilised after declaring war on Germany in 1914, the British Army that deployed to France was thought to be the best the Empire had sent to war. These men benefited from hard lessons learned during the Boer War and were effective in the use of cover and the ability to deliver rapid, accurate rifle fire.

While other armies for the time were established through conscription, the BEF was made up of professional soldiers with solid foundations of extensive training and high morale. However, catastrophic losses during the start of the campaign forced the recruitment of more men and a restructuring of the military organisation. With more reinforcement, the army was now capable of fighting a war on a continental scale.

Having mustered forces from across the Commonwealth, the BEF will eventually be supported in-game by sub-factions from the various units seen under their command on the Western Front. Entering the fray with an array of iconic weapons from the SMLE MK III* to the Lewis Gun, players will have a new arsenal to learn and familiarise themselves with. British HMG detachments can look forward to deploying the Vickers Mk I with a sandbag bunker, while Artillery detachments will be launching shells from the QF 13-pounder field cannon.

Arguably one of the most impactful and important factions during The Great War, the British Expeditionary Force will play a major part in Beyond The Wire going forward and we’re excited to bring their story to our game. Stay posted for a video in the next few days on the new weapons arriving with the BEF!


Voir la vidéo: SIIL 2018 Finnish and Estonian conscripts working together. Varusmiehet yhteistyössä (Décembre 2022).

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