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Bataille de Poitiers, 19 septembre 1356

Bataille de Poitiers, 19 septembre 1356


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Bataille de Poitiers, 19 septembre 1356

Écrasante victoire anglaise pendant la guerre de Cent Ans. Edward, prince de Galles (le prince noir), était alors basé à Bordeaux. En 1355, il avait mené un raid au cœur de la France centrale, qui était revenue à Bordeaux chargée de butin, mais n'ayant livré aucune bataille. Edward a décidé de répéter l'exercice en 1356, et en août 1356 a marché au nord de Bordeaux avec une force de peut-être 7 000 hommes. Se déplaçant lentement, il atteignit la vallée de la Loire et commença à dévaster la rive sud du fleuve. Pendant ce temps, le roi Jean de France rassemblait son armée dans l'attente d'une invasion anglaise de la Normandie, qui n'a finalement pas eu lieu, et il a pu se déplacer vers le sud pour faire face au prince Edward. Les Anglais étaient engagés dans une attaque sur Tours lorsqu'ils apprirent que les Français avaient atteint la Loire à trente milles à l'est, et se dirigeaient vers la ville de Poitiers avec l'intention de bloquer la route d'Edouard vers Bordeaux. En conséquence, les Anglais ont également commencé à marcher vers Poitiers, probablement pour tenter de se faufiler devant les Français. Les deux armées entrent en contact le 17 septembre, lorsque l'avant-garde de l'armée anglaise rattrape les arrières de l'armée française, qui marche effectivement devant eux depuis un certain temps, et se trouve désormais à proximité de Poitiers. Armé de cette intelligence, Edouard put se faufiler à côté de l'armée française par des routes secondaires, et camper cette nuit-là près du village de Maupertuis, au sud de Poitiers. Le prince Edward s'est retrouvé avec deux choix - soit abandonner leur pillage et courir vers Bordeaux, soit risquer la bataille contre la force française beaucoup plus importante, et a choisi le second. Les deux armées étaient disposées sur un plateau relativement plat, délimité au sud-ouest par la vallée de 100 pieds de profondeur du Miausson. La position anglaise était précédée d'une haie d'épines avec un fossé à l'avant, séparée par une route étroite, avec une petite montée à l'arrière, derrière laquelle Edward cachait ses chevaux. Le jour suivant fut gaspillé en négociations futiles sur lesquelles insistait le cardinal de Périgord, qui avait suivi les deux armées dans l'espoir de négocier une paix, mais le résultat net de ses efforts fut de permettre à l'armée d'Edouard un jour de repos. Il y a une certaine incertitude quant à ce qu'Edward avait l'intention de faire le 19. Il est probable qu'il avait décidé de se diriger vers Bordeaux, et avait commencé à déplacer son armée, laissant le comte de Salisbury, responsable de l'arrière-garde, tenir la ligne.

Quelle que soit son intention, la bataille fut déclenchée par le roi Jean, qui décida d'attaquer la brèche dans la haie, envoyant en avant un petit corps de cavalerie qui était censé percer les archers anglais, suivi par le gros de ses forces à pied. Cette première « bataille ; était également soutenu par 2 000 arbalétriers génois. Derrière cette première « bataille » suivaient trois autres, la seconde dirigée par le fils aîné de Jean, Charles, duc de Normandie, probablement 4 000 hommes, la troisième sous Philippe, duc d'Orléans, frère du roi Jean, avec 3 000 hommes d'armes, et enfin, le plus grande bataille, de 6 000 hommes, menée par le roi Jean lui-même. Voyant Edward commencer sa probable retraite, le roi Jean ordonna l'avance et la première bataille commença son attaque. La plupart du temps à cheval, cette première bataille a pris une bonne longueur d'avance sur le reste de l'armée, et les trois cents chevaliers devant les autres ont été presque anéantis par les archers anglais, laissant le reste de la première bataille se débattre jusqu'à la ligne anglaise, et bien qu'une mêlée se développe, cette première attaque est repoussée par le comte de Salisbury avant que le reste de l'armée anglaise sous les ordres du duc de Warwick et du prince Edward ne revienne sur la ligne. La première bataille française fut défaite et le maréchal de Clermont tué, avant même que le gros de l'armée française eût atteint le champ de bataille. Maintenant, la première division d'hommes d'armes français à pied, sous le Dauphin, atteignit les lignes anglaises, et un combat féroce se développa, remporté seulement par les Anglais quand Edward mit toutes ses troupes à l'exception d'une réserve de 400 hommes dans la bataille. Enfin, la deuxième bataille française a été repoussée et lourdement mutilée est tombée.

À ce stade, les Français ont subi un énorme coup auto-infligé, lorsque la troisième bataille, sous Philippe d'Orléans, voyant la déroute de la bataille du Dauphin, a fui le champ avec le gros de ses troupes, ne laissant que le roi Jean avec le dernier, mais la plus grande bataille française contre les troupes fatiguées d'Edward. Les deux forces étaient maintenant à peu près égales en nombre, mais les troupes du roi Jean étaient fraîches, tandis que celles d'Edward avaient été engagées dans de violents combats. Voyant qu'il faisait désormais face aux dernières réserves françaises, le prince Édouard décida de passer à l'offensive et envoya le Captal de Buch, l'un de ses plus fidèles vassaux gascons, avec une force de moins de deux cents hommes, pour déborder les Français et les attaquer de le côté, a mené ses troupes dans une charge. Les deux batailles principales se sont heurtées à un affrontement de monuments et les combats les plus féroces de la journée ont commencé. Cette mêlée était encore bien en jeu, lorsque le Captal de Buch avec sa petite troupe, ayant atteint la position d'origine du roi Jean, chargea les Français à revers, provoquant une panique tout à fait injustifiée par l'importance de sa force. La plupart des troupes françaises restantes ont fui le terrain, laissant le roi Jean et un noyau de ses alliés seuls sur le terrain. Après sept heures de combat, les Anglais remportent enfin la victoire. Les pertes françaises étaient apparemment de 2 500, tandis que les pertes anglaises étaient beaucoup plus faibles, mais ne sont pas connues. Cependant, la véritable signification de la bataille résidait dans la capture du roi Jean, avec son jeune fils Philippe, ainsi que plusieurs des plus grands seigneurs de France. Le prince Edouard se retira à Bordeaux avec son butin et son prisonnier. La capture du roi Jean a modifié l'équilibre des pouvoirs pendant la guerre et a donné aux Anglais une position de négociation considérablement améliorée.


La victoire du Prince Noir eut lieu le 19 septembre 1356.

En août 1356, Edward, prince de Galles, mieux connu sous le nom de Prince noir, a commencé un raid à grande échelle en France depuis sa base en Aquitaine. Se déplaçant vers le nord, il mena une campagne de terre brûlée alors qu'il cherchait à alléger la pression sur les garnisons anglaises dans le nord et le centre de la France. S'avançant vers la Loire à Tours, son raid est stoppé par une incapacité à s'emparer de la ville et de son château. Retardant, Edward a bientôt appris que le roi français, Jean II, s'était désengagé des opérations contre le duc de Lancastre en Normandie et marchait vers le sud pour détruire les forces anglaises autour de Tours.


Contenu

Edward, prince de Galles (plus tard connu sous le nom de Prince noir), le fils aîné du roi Édouard III, a commencé une grande chevauchée le 8 août 1356. Il mena de nombreux raids sur la terre brûlée vers le nord depuis la base anglaise en Aquitaine, dans le but de renforcer ses troupes dans le centre de la France, ainsi que de piller et de ravager la campagne. Ses forces ont rencontré peu de résistance, incendiant de nombreuses villes et vivant de la terre, jusqu'à ce qu'elles atteignent la Loire à Tours. Ils n'ont pas pu prendre le château ou brûler la ville en raison d'une forte averse. Ce retard a permis à Jean II, roi de France, de tenter d'attraper l'armée d'Edouard. Le roi, qui assiégeait Breteuil en Normandie, a organisé le gros de son armée à Chartres au nord de Tours assiégés, renvoyant environ 15 000 à 20 000 de son infanterie de moindre qualité pour augmenter la vitesse de ses forces. Β]


Bataille de Poitiers 1356 – Guerre de Cent Ans’

Le matin de la bataille (19 septembre), le soleil s'est levé un peu avant six heures, la journée s'annonçait chaude et claire. Le cardinal Talleyrand fit une dernière visite infructueuse au camp anglais dans l'espoir d'éviter un affrontement. Une fois de plus, le prince semble avoir été disposé à rechercher un compromis mais ses conditions ont de nouveau été rejetées par le roi Jean. Après le départ de Talleyrand pour Poitiers, il était clair qu'une bataille ne pouvait être évitée.

L'assaut ne semble pas avoir été lancé immédiatement car il y avait le temps pour une discussion dans les rangs français sur le meilleur plan d'attaque. L'une des raisons en est peut-être la montée en puissance de la position défensive anglo-gascone. Selon l'auteur de la Chronique des règnes de Jean II et Charles V, cela a certainement été la principale raison de l'échec éventuel de l'assaut français.

Il y a un certain désaccord quant à savoir si les forces anglaises se retiraient avant le début de la bataille. Le retard causé par les tentatives de Talleyrand de négocier une trêve a offert au prince une opportunité de s'échapper et il a peut-être tenté de s'échapper jusqu'au moment de l'attaque française. Il semble bien qu'à la suite de la décision d'un conseil tenu la veille au soir, le comte de Warwick conduisit son unité et peut-être tout le train de bagages jusqu'à une position près des marais au sud du Champ d'Alexandre et près du gué de l'autre côté de la Rivière Miosson. Warwick a peut-être dirigé un retrait par étapes. Plus tard, le prince a décrit ses intentions :

Parce que nous manquions de ravitaillement et pour d'autres raisons, il fut convenu que nous reculerions par un mouvement de flanquement, de sorte que s'ils voulaient nous attaquer ou nous approcher dans une position qui ne nous était pas très défavorable, nous donnerions bataille.

Cela a été écrit après l'événement et malgré l'issue de la bataille, cela n'indique pas que le prince cherchait une bataille à ce moment-là, et il n'a pas ressenti le besoin de cacher le fait que la retraite restait une option. On ne sait pas si le prince avait l'intention de se retirer le plus tôt possible ou seulement si l'attaque s'avérait trop forte. Alternativement, la manœuvre de Warwick peut avoir été une feinte pour provoquer une attaque française. Si c'est le cas, c'est réussi.

Selon ce qui était maintenant la pratique anglaise normale, le prince avait disposé son armée en trois « batailles » (divisions) et avait tiré parti au maximum du terrain. La localisation précise de la bataille de Poitiers est hautement conjecturale et comme le terrain a joué un rôle important, il s'agit d'un problème extrêmement important et qui ne peut être complètement résolu, d'autant plus que le bois, la rivière et les marais actuels se sont sans doute altérés en les années intermédiaires. Il est clair que Jean a attrapé le prince au sud de Poitiers sur les rives de la rivière Miosson. Edward, semble-t-il, a attiré son armée sur un terrain accidenté peu caractéristique des plaines de la région. Les trois divisions étaient positionnées derrière des obstacles naturels, des haies, des arbres et des zones marécageuses qui ne permettaient aux Français que deux voies d'attaque. Il semble probable que l'armée anglaise était rangée derrière une haie d'aubépines qui n'existe plus et à travers laquelle il y avait deux lacunes importantes (assez pour que quatre hommes chevauchent de front, selon Froissart). Devant eux, une brève pente s'est effondrée, puis le sol a commencé à s'élever vers les lignes françaises. Cela signifiait que les Français pouvaient charger en descente une grande partie du chemin vers les forces anglaises, mais les derniers mètres étaient en montée et bien protégés par la haie et d'autres dispositifs défensifs. De plus, les brèches de la haie étaient protégées par des archers, de sorte que toute troupe française tentant de percer devrait courir le gant d'une grêle de flèches. Dans la première phase de la bataille, le terrain difficile et les longbowmen anglais ont fait plus qu'un match pour les charges de cavalerie dirigées contre les maréchaux français, Jean de Clermont et Arnoul d'Audrehem.

Les tactiques anglaises sur le champ de bataille dépendaient de la discipline et de l'ordre dans les rangs, et les trois divisions anglo-gascones étaient chacune dirigées par un commandant chevronné. Les comtes de Warwick et d'Oxford, le captal de Buch, le seigneur de Pommiers et plusieurs autres barons gascons commandèrent la première « bataille », l'avant-garde (située, quelque peu déroutante, dans la position la plus méridionale). Le prince s'est chargé personnellement à la tête de la deuxième « bataille », et il s'est entouré de soldats expérimentés tels que John Chandos, James Audley, Reginald Cobham et Bartholomew Burghersh. Les comtes de Salisbury et Suffolk contrôlaient la troisième division, l'arrière-garde, composée d'une des principales unités de tir à l'arc et qui comprenait un certain nombre de mercenaires allemands. Cela défendait la plus grande des lacunes de la haie.

L'armée française était constituée de quatre divisions et située à une certaine distance des Anglais, à tir d'arc, peut-être jusqu'à 500-600 mètres. Une partie de l'avant-garde française commandée par le connétable Gautier de Brienne, le duc d'Athènes en exil, combat à pied, tandis que les maréchaux, Audrehem et Clermont, dirigent une force de cavalerie de choc pour tester et distraire les archers anglais. Les autres divisions devaient combattre à pied. Parmi les rangs de l'avant-garde se trouvaient des soldats tels que les seigneurs d'Aubigny et de Ribemont, et un contingent allemand sous la direction des comtes de Sarrebruck, Nassau et Nidau. Le duc d'Orléans, frère du roi, dirigeait une autre division, et le dauphin Charles, duc de Normandie, commandait nominalement une autre unité. Comme il n'était qu'un adolescent, le roi renforça cette « bataille » avec des soldats expérimentés comme le duc de Bourbon, les seigneurs de Saint-Venant et de Landas, et Thomas de Voudenay Tristan de Maignelay était le porte-drapeau ducal. Le roi dirigea la dernière division française qui comprenait un certain nombre de ses proches, dont son plus jeune fils, Philippe, et les comtes de Ponthieu, Eu, Longueville, Sancerre et Dammartin. Geoffroi de Charny portait la bannière royale, l'Oriflamme. Pour tenter d'empêcher une réapparition de Crécy et suivant les conseils du chevalier écossais Sir William Douglas, le gros de l'armée française combattit à pied. Douglas a amené 200 hommes d'armes pour servir le roi Jean.

Douglas a donné de sages conseils. Des batailles telles que Courtrai (1302), Bannockburn (1314) et Crécy (1346) ont montré que la discipline, l'ordre et la communication étroite étaient des éléments essentiels pour lancer un assaut contre une armée d'infanterie soutenue par des archers dans une position bien défendue. En l'occurrence, la charge française initiale était présomptueuse, prématurée et mal coordonnée. Après le départ du légat du pape pour la sécurité de Poitiers, le commandement de l'avant-garde française s'est divisé entre Audrehem et Clermont qui auraient discuté de la meilleure conduite à tenir, l'un recommandant la patience, auquel l'autre accusait de lâcheté. Cette dispute avait été provoquée par le retrait de Warwick, qui pouvait être soit un prétexte pour encourager les Français à attaquer, soit une véritable tentative de retraite. L'unité de cavalerie française se divise en deux : Audrehem conduit ses hommes à engager les forces du prince au bas de la colline tandis que Clermont, peut-être après un court délai, chevauche contre les Anglais à la lisière ouest du bois. Voyant l'assaut des maréchaux, Warwick retourne sur le champ de bataille, repasse le Miosson au Gué de l'homme et engage les forces d'Audrehem, peut-être avec l'appui d'un détachement du comte d'Oxford archers. Les archers longs ont réussi, principalement parce qu'ils pouvaient tirer sur les flancs et les croupes non protégés des chevaux. Par la suite, Warwick a réorganisé ses archers aux côtés de la division du prince. Entre-temps, ou peut-être un peu plus tard, Clermont et le connétable Brienne chargent la bataille menée par Salisbury située sur l'aile opposée à la lisière nord-ouest du bois de Nouaillé. Les archers de Salisbury ont tiré sur les hommes de Clermont à leur approche, puis l'infanterie s'est déplacée pour bloquer leur approche par l'une des ouvertures de la haie. Le comte de Suffolk a soutenu la défense avec des renforts et les Français ont été repoussés à la fois Clermont et Brienne ont été tués. Sur l'autre flanc, Audrehem est capturée et Douglas grièvement blessé. Bien que nullement apparent à ce stade, l'échec de l'avant-garde française à briser les rangs des archers anglais s'est avéré décisif. Une fois de plus, la combinaison des archers et de l'infanterie s'est avérée fructueuse. Une discipline rapprochée combinée efficacement avec la capacité de perturber et de tuer à distance. Geoffrey Le Baker a souligné la puissance de l'arc long, notant qu'à une distance relativement courte, si l'angle d'impact était correct, les flèches transperçaient l'armure française.

Après l'échec de l'assaut initial, la division dauphine s'avança pour engager les Anglo-Gascons à pied et y parvint malgré l'assaut des archers anglais. Les forces françaises dans cette « bataille » étaient probablement au nombre d'environ 4 000 et cette partie cruciale de l'engagement peut avoir duré jusqu'à deux heures. Non seulement les troupes du dauphin ont dû faire face à la tempête de flèches anglaises alors qu'elles tentaient de percer la haie, mais elles ont également été gênées par l'avant-garde française en retraite. Néanmoins, le dauphin et le duc de Bourbon - une autre victime - menèrent leurs troupes vers les lignes anglaises et une lutte acharnée s'ensuivit. Les Français ne furent finalement repoussés qu'après que les deux camps eurent subi de lourdes pertes et que le porte-drapeau du dauphin fut fait prisonnier. À ce stade, la bataille fut une fois de plus remise en cause et il est possible que si le roi Jean avait attaqué immédiatement avec ses forces restantes, le résultat aurait pu être différent. Au lieu de cela, il a décidé d'adopter une approche plus prudente en écartant du champ de bataille ses trois fils aînés, dont le dauphin. Cependant, en plus de réduire le nombre à sa disposition, cela a également affaibli le moral de la plupart des troupes françaises restantes. C'est peut-être la vue des soldats en retraite qui fit fuir à son tour la division commandée par le jeune duc d'Orléans vers Chauvigny, ou il se peut qu'Orléans reçut aussi l'ordre de quitter le champ de bataille. En tout cas, « à partir du moment où ce gros corps de troupes s'est détourné du combat, une victoire française est devenue presque impossible ».

Le retrait partiel français a donné aux Anglais un moment de répit pour se rassembler, se réarmer avec les quelques flèches qu'ils pouvaient ramasser et s'occuper de leurs pertes. À ce stade, certains membres de la division du prince pensaient apparemment que l'ensemble de l'armée française était en train de battre en retraite et ont lancé une attaque dans l'espoir de mettre en déroute l'ennemi et de faire des prisonniers. Le comte de Warwick a peut-être lancé une sortie si prématurée, et Maurice Berkeley a certainement quitté les lignes anglaises à la poursuite du butin et de la gloire. Il n'a gagné ni l'un ni l'autre et a plutôt acquis la malheureuse distinction d'être l'un des très rares Anglais faits prisonniers à Poitiers - il a été capturé par un chevalier picard, Jean d'Ellenes.

Phase trois

Les troupes françaises restantes rejoignirent la « bataille » commandée par le roi Jean et avancèrent lentement, donnant aux Anglo-Gascons plus de temps pour se remettre. Cette force substantielle comprenait un grand nombre d'arbalétriers qui faisaient peut-être à l'origine partie de la division du constable. Ceux-ci se sont livrés à un échange de missiles à longue portée avec les archers anglais qui a eu peu d'effet de part et d'autre. A cette occasion, les archers n'ont pas eu beaucoup d'impact sur le gros de l'infanterie française lorsqu'il est entré à portée. Cela était dû à un manque de flèches, de sorte que les archers anglais ne pouvaient pas maintenir le barrage, et aussi parce que les Français se sont approchés sous le couvert d'un mur de boucliers interconnectés. Bien qu'efficace, cette tactique a retardé l'avance française permettant à l'infanterie anglaise de sécuriser leurs positions. Il est important de noter que la majorité de cette partie de l'armée française était encore fraîche et n'avait été impliquée dans aucun combat. En revanche, les Anglais avaient été engagés dans le conflit, bien qu'avec de brefs entractes, pendant jusqu'à trois heures. À ce stade, cependant, en raison des retraits français, les forces anglaises étaient probablement plus nombreuses que le reste de l'ennemi.

En réponse à cette lente progression, le Prince Noir a réorganisé ses forces, les rassemblant en une seule division. Il prend aussi l'initiative tactique : d'abord, il fait remonter à cheval certains de ses hommes d'armes et se préparer à charger les lignes françaises. Deuxièmement, il ordonna au capitaine de Buch de diriger un détachement de cavalerie dans une manœuvre d'encerclement par laquelle ils seraient cachés aux Français derrière une petite colline. Les longbowmen ont tiré leurs flèches restantes, bien qu'avec peu d'effet semble-t-il, puis ont rejoint l'infanterie, combattant avec des poignards et des épées. Enfin, le prince remonta un autre contingent d'hommes de sa division qui chargea les lignes françaises. Ce groupe peut avoir inclus James Audley. Une fois les hommes du capitaine, au nombre d'environ 60 hommes d'armes et 100 archers à cheval, étaient en position, ils, les forces combinées de la division anglaise et le reste de la cavalerie ont attaqué de concert. Cette phase finale de la bataille fut à nouveau une affaire serrée, mais l'assaut sur les deux flancs s'avéra finalement un succès. La victoire anglaise peut également avoir été aidée par le retour d'un certain nombre de troupes, peut-être dirigées par le comte de Warwick qui s'était détaché à la poursuite des prisonniers plus tôt dans l'engagement.

Il est quelque peu ironique que les terribles conséquences de la défaite de Poitiers auraient pu être atténuées si la bataille n'avait pas été si serrée. Si le résultat s'était manifesté bien plus tôt dans la journée, le roi de France et nombre de ses nobles de haut rang tués ou faits prisonniers auraient eu le temps de battre en retraite. L'un des derniers indices de la défaite française fut la mort du porte-drapeau Geoffroi de Charny, « le plus digne et le plus vaillant de tous » selon Froissart, il tomba l'Oriflamme à la main5. Le roi Jean lui-même, finalement accablé dans l'écrasement des hommes, était en danger considérable après sa capitulation, car de nombreux hommes se disputaient le plus important des prisonniers. Capturé avec le roi, son fils Philippe. Tout d'abord, Denis de Morbeke, chevalier de l'Artois, revendique le roi comme prisonnier et Jean lui offre un de ses gantelets pour indiquer sa reddition. Cependant, un certain nombre d'autres, principalement des Gascons conduits par un écuyer nommé Bernard de Troys, s'emparent alors du roi. Heureusement, Reginald Cobham et le comte de Warwick sont ensuite arrivés à cheval, évitant ainsi d'autres dangers et indignités. Ils repoussèrent la foule en lutte et guidèrent le roi et ce qui restait de son entourage vers la sécurité.

Le roi pris, la bataille fut terminée et la chasse aux prisonniers restants commença. Certains restes des Français ont été mis en déroute dans les marais au-dessous de la position anglaise d'origine, et d'autres ont fui vers Poitiers, à huit kilomètres au nord-ouest du champ de bataille. Anglais et Gascons les poursuivirent jusqu'aux murs, ce qui obligea les citadins à fermer les portes pour la défense de la ville. Un terrible massacre s'ensuivit à l'extérieur de Poitiers, et de nombreux Français se rendirent volontiers pour sauver leur vie.

Le nombre de ces Français capturés et tués était très considérable – environ 2 500 hommes d'armes. Par comparaison, seuls 40 hommes d'armes anglo-gascons ont été enregistrés comme tués, en plus d'un nombre non divulgué (et probablement beaucoup plus important) de fantassins et d'archers. Beaucoup d'autres ont été blessés. Un William Lenche a perdu un œil dans la bataille et le prince l'a récompensé avec les droits sur le ferry à Saltash en Cornouailles. Sir James Audley a également été grièvement blessé, et en reconnaissance de cela et de ses grands faits d'armes dans la bataille, il a reçu la récompense la plus généreuse de tous ceux qui ont servi le prince dans les expéditions de 1355-6, une rente de 400 £.

Les considérations de stratégie terminées et la bataille gagnée, le prince invita tous les nobles capturés à dîner avec lui. Le prince lui-même servit la table du roi, ainsi que toutes les autres tables avec toute l'humilité, et refusa de s'asseoir à la table du roi disant qu'il n'était pas encore digne d'un tel honneur, et qu'il ne conviendrait pas qu'il asseyez-vous à la même table qu'un si grand prince, et qui s'était montré si vaillant ce jour-là. Un tel comportement courtois a scellé ce qui est devenu la réputation presque légendaire du Prince Noir, mais c'était une courtoisie et une chevalerie qui n'étaient appropriées qu'après une bataille. un parent.

La victoire de Poitiers et la prise de Jean modifient immédiatement l'équilibre diplomatique et politique des relations anglo-françaises, mais dans quelle mesure et jusqu'où vont faire l'objet d'âpres tractations. Geoffrey Hamelyn, le serviteur du prince, a été envoyé à Londres avec la tunique et le casque de Jean comme preuve de sa capture. L'armée rentre à Bordeaux et des négociations s'engagent sur une trêve et le montant exact d'une rançon royale.


Bataille

L'armée anglaise se déploya derrière une haie et une barricade de fortune, avec des archers sur chaque flanc des hommes d'armes à pied, une réserve montée gasconne sous le Captal de Buch tenait son flanc droit. Alors que Jean de Clermont suggérait au roi Jean d'attendre que les Anglais mal nourris meurent de faim avant d'attaquer, la majorité des nobles de l'armée française accusaient Clermont de lâcheté et exhortaient Jean II à utiliser son armée supérieure pour venger les sanglants.chevauchée en détruisant l'armée anglaise au combat.

Le commandant français Audrehem et le flanc droit sont tombés dans une ruse anglaise lorsqu'il a décidé de poursuivre les forces anglo-gascones du comte de Warwick et du comte d'Oxford sur le flanc gauche anglais Audrehem puis a convaincu Clermont que les Anglais se retiraient et que un assaut à grande échelle pourrait les détruire. Les archers anglais se sont repositionnés dans un marais sur le flanc de la force d'Audrehem, tirant sur les chevaliers français de leurs faibles arrières et tirant sur leurs chevaux, provoquant la panique parmi les chevaliers français. Les Anglais ont ensuite débordé et détruit le commandement d'Audrehem, Audrehem étant capturé et ses hommes mis en déroute. Les propres hommes de Clermont pressèrent fortement les Anglo-Gascons sur le flanc droit anglais sous le comte de Salisbury, mais le comte de Suffolk mena des renforts pour soutenir Salisbury. Les Anglo-Gascons stabilisent la ligne et infligent de lourdes pertes aux Français Clermont est tué dans les combats. Le dauphin Charles mena alors une charge contre les Anglais, et ses chevaliers subirent de lourdes pertes face aux archers anglais, le duc Pierre Ier de Bourbon fut tué et le porte-drapeau du dauphin fut capturé. Voyant le Dauphin et ses hommes en fuite, Philippe, le duc d'Orléans, les Français qui avancent se joignent à la déroute.

C'est alors que Jean II mena une contre-attaque désespérée contre l'armée anglaise, faisant de grands progrès alors que les arbalétriers français rejoignaient la bataille et que les archers anglais étaient à court de flèches. Cependant, les chevaliers anglo-gascons du Captal de Buch flanquaient la gauche française, tandis que James Audley et ses chevaliers flanquaient les Français à droite. Les soldats français encerclés et largement dépassés en nombre ont été massacrés, et Jean II et la bannière sacrée Oriflamme ont été capturés après un combat acharné. 2 500 Français sont tués et 1 900 capturés, tandis que les Anglais subissent des pertes minimes.


La capture du roi de France

Froissart nous donne à nouveau une description vivante de la capture du roi Jean II et de son plus jeune fils dans ce passage :

". Tant d'Anglais et de Gascons vinrent à cette partie, que forcement ils ouvraient la bataille du roi, de sorte que les Français étaient si mêlés parmi leurs ennemis que quelquefois il y avait cinq hommes sur un gentilhomme. On y prit le seigneur de Pompadour et ^ le le seigneur Bartholomew de Burghersh, et il y eut sir Geoffroy de Charny tué avec la bannière du roi dans ses mains : aussi le seigneur Raynold Cobham tua le comte de Dammartin. Puis il y eut une grande presse pour prendre le roi, et ceux qui le connaissaient s'écria : « Monsieur, rendez-vous, ou bien vous n'êtes que mort. Il y avait un chevalier de Saint-Omer, retenu en salaire avec le roi d'Angleterre, appelé sir Denis Morbeke, qui avait servi les Anglais cinq ans auparavant, parce que dans sa jeunesse il avait perdu le royaume de France pour un meurtre qu'il avait commis à Saint-Omer. -Omer. Cela lui arriva si bien, qu'il était à côté du roi quand ils étaient sur le point de le prendre&160: il s'avança dans la presse, et par la force de son corps et de ses bras il vint vers le roi français et dit en bon français : « Monsieur, rendez-vous. Le roi vit le chevalier et dit : " A qui me céderai-je ? Où est mon cousin le prince de Galles ? Si je pouvais le voir, je lui parlerais. " Denis répondit et dit & 160 : " Monsieur, il n'est pas ici & mais vous me livrez et je vous amènerai à lui. " " Qui êtes-vous ? " dit le roi. " Monsieur, dit-il, " Je suis Denis de Morbeke, chevalier d'Artois mais je sers le roi d'Angleterre parce que je suis banni du royaume de France et j'ai perdu tout ce que j'avais là-bas. Alors le roi lui donna son gant droit en disant : « Je te cède. . ⎝] "


Bataille de Poitiers, 19 septembre 1356 - Histoire

LA BATAILLE DE POITIERS (19 septembre 1356). Au début de l'été 1356, le Prince Noir prit le terrain avec une petite armée, pas plus de huit à dix mille hommes, la plupart non anglais, et entra dans le Rouergue, l'Auvergne et le Limousin, sans rencontrer de résistance, pillant et emportant tout ce qu'ils trouvaient, et ainsi remontant jusqu'à la Loire. Le roi de France gisait devant Breteuil, avec une grande force, lorsque lui parvint la nouvelle de la chevauchée du prince vers le nord. Il accorda à la hâte des conditions faciles à la garnison de la ville, et ils se retirèrent sur Cherbourg puis il marcha sur Paris, et convoqua tous ses nobles et ses fiefs à un rendez-vous aux confins de Blois et de la Touraine. Il se dirigea lui-même vers le sud jusqu'à Chartres.

Le Prince Noir menaça Bourges et Issoudun, ne prenant aucune des deux villes puis il marcha sur Vierzon, une grande ville sans force, et l'emporta ici il trouva, ce dont il avait cruellement besoin, du vin et de la nourriture en abondance. Pendant qu'il gisait ici, il apprit que le roi Jean était à Chartres avec toute la France derrière lui, et que les passages de la Loire étaient occupés. Il rompit donc et se tourna vers Bordeaux, abandonnant aussitôt tout projet qu'il aurait pu avoir de rejoindre le comte de Lancastre en Normandie. Le roi Jean, s'empressant de le rejoindre, dépassa en fait l'armée anglaise et se plaça en travers de la ligne de retraite du prince. Ainsi il avait les Anglais tout à fait en son pouvoir : un peu de patience et de prudence, et il aurait pu se venger presque sans perte de l'armée d'invasion, en la capturant et son brillant capitaine. Mais, malheureusement pour la France, Jean « le Bon » était possédé d'idées chevaleresques, ce qui l'a poussé à faire exactement la mauvaise chose.

Le Prince Noir, voyant sa retraite coupée, se tenait en position de force à Maupertuis, près de Poitiers. C'était un coteau rude, couvert de vignes coupées de haies, et également parsemé de broussailles basses. Rien de mieux pour la défense : la chevalerie de France, dont le poids écrasant eût été irrésistible dans la plaine, ne servait à rien sur un tel coteau et il y avait de quoi ravir les tireurs d'élite qui connaissaient leur métier. Le seul point d'attaque du front était un chemin étroit et creux, susceptible d'un feu convergent, qui deviendrait plus sévère à mesure que l'ennemi pénétrait, car les joues du ravin dominaient toute la chaussée.

On the level ground atop lay the main English force: every available point was crowded with archers the narrow way had high hedge-crowned banks. Underneath lay the 50,000 Frenchmen, 'the flower of their chivalry,' all feudal, no city-levies this time. The King was there, with his four sons, his brother, and a crowd of great princes and barons. Had they been content to wait, and watch vigilantly, the Black Prince would have been starved, and must have laid down his arms. This, however, was not their idea, nor the idea of that age. So they got them ready to assault the Prince's formidable position to give themselves the utmost disadvantage arising from useless numbers and to give him the means of taking the greatest possible advantage of his ground, where every man of his little force was available.

Before the assault took place the Papal Legate interposed, and obtained a truce for twenty-four hours. The Black Prince, knowing well his peril, was willing to treat on terms honourable to France: unconditional surrender was the only thing King John would listen to. This would have been as bad as a lost battle what could they do but refuse? better die in arms than suffer imprisonment, starvation, and perhaps a shameful death. So they set themselves to use the remainder of the day's truce in strengthening their position an ambuscade was quietly posted on the left flank of the one possible line of attack.

Next morning, the 19th of September, 1356, the French army was moved forwards: in the van came two marshals, Audenham and Clermont, with three hundred men-at-arms, on swift warhorses behind them were the Germans of Saarbrück and Nassau then the Duke of Orleans in command of the first line of battle Charles, Duke of Normandy, the King's eldest son, was with the second and lastly the King, surrounded by nineteen knights all wearing his dress, that he might be the safer in the fight: 2 before him fluttered the Oriflamme.

With heedless courage the vanguard dashed at the centre of the English position for such were the King's orders. They rode full speed along the narrow roadway up the hill-side, between the thick hedges but the hill was steep, and the archers flanking it shot fast and well. A few only struggled to the top these were easily overthrown. The rest were rolled back in wild confusion on the Duke of Normandy's line, and broke their order at this moment the English ambuscade fell on their left flank. Then, when the "Black Prince saw that the Duke's battle 'was shaking and beginning to open,' he bade his men mount quickly, and rode down into the midst, with loud cries of 'St. George' and 'Guienne.' Pushing on cheerily, he fell upon the Constable of France, the Duke of Athens the English archers, keeping pace afoot with the horsemen, supported them, shooting so swiftly and well that the French and Germans were speedily put to flight.

Then Charles, the Dauphin, with his two brothers, put spurs to their horses, and fled headlong from the field there followed them full eight hundred lances, the pride of the French army, who might well have upheld the fortune of the day. It was a pitiful beginning for the the young Prince, who would so soon be called to fill his father's place. The first and second lines of battle were thus utterly scattered, almost in a moment: some riding hither and thither off the field, in panic others driven back under the walls of Poitiers, where the English garrison took great store of negotiable prisoners for at that time prisoners meant ransom.

The King, perhaps remembering the mishap of Crécy, now ordered all his line to dismount and fight afoot. And then for the first time a stand was made, and something worthy of the name of a battle began. The French were still largely superior in force: at the beginning they had been seven to one 3 and the advantage of the ground was no longer with the English. But the Prince of Wales pressed ever forwards, with Sir John Chandos at his side, who bore himself so loyally that he never thought that day of prisoners, but kept on saying to the Prince 'Sire, ride onwards God is with you, the day is yours!' 'And the Prince, who aimed at all perfectness of honour, rode onwards, with his banner before him, succouring his people whenever he saw them scattering or unsteady, and proving himself a right good knight. 4

Thus the English force fell, like an iron bar, on the soft mass of the French army, which had but little coherence, after the manner of a great feudal levy and this swift onset, with the Prince riding manfully in the van, like the point of the bar, scattered them hither and thither, and decided the fortunes of the day. The Dukes of Bourbon and Athens perished, with many another of noble name among them the Bishop of Chalons in Champagne: the French gave back, till they were stayed by the walls of Poitiers. King John was now in the very thick of it: and with his own hands did many feats of arms, defending himself manfully with a battle-axe. 5 By his side was Philip, his youngest son, afterwards Duke of Burgundy, founder of the second line of that house, who here earned for himself the name of 'le Hardi,' the Bold: for though but a child, he stood gallantly by his father, warding off the blows that rained thickly on him.

The rout was too complete to be stayed by their gallantry. The gates of Poitiers were firmly shut there was a great slaughter under the walls. Round the King himself the fight was stubborn many of his bodyguard were taken or slain. Geoffrey de Chargny, who bore the Oriflamme, went down: and the King was hemmed in, all men being eager to take so great a prize. Through the crowd came shouldering a man of huge stature, Denis of Mortbeque, a knight of St. Omer when he got up to the King he prayed him in good French to surrender. The King then asked for 'his cousin, the Prince of Wales': and Denis promised that if he would yield he would see him safely to the Prince: the King agreed. Thus he was taken, and with him Philip his little son.

Then arose around him a great debate between English and Gascons, all claiming to have taken him: they tore him away from Denis, and for a moment he was in great peril. At last two barons, seeing the turmoil, rode up and hearing that it was the French King, they spurred their horses, forcing their way into the angry croud, and rescued him from their clutches. Then he was treated with high respect, and led to the Prince of Wales, who bowed low to the ground before one who in the hierarchy of princes was his superior: he paid him all honour sent for wine and spices, and served them to him with his own hands. And thus King John, who one day before had held the English, as he thought, securely in his grasp, now found himself, broken and wounded, a prisoner in their hands.


Thus went the great day of Maupertuis, or, as it is more commonly called by us, of Poitiers.

Great was the carnage among the French: they left eleven thousand on the field, of whom nearly two thousand five hundred 6 were men of noble birth while nearly a hundred barons, and full two thousand men-at-arms, to say nothing of lesser folk, were prisoners. They were so many that the victors scarcely knew what to do with them: they fixed their ransom as quickly as they could, and then let them go free on their word. The Prince with the huge booty gathered in his expedition, and with the richest prize of all, King John and his little son, at once fell back to Bordeaux. The French army melted away like snow in spring, such feudal nobles as had escaped wandering home crestfallen, the lawless and now lordless men-at-arms spreading over the land like a pestilence. A two-years' truce was struck between England and France and Edward at once carried his captives over to London.

1 Froissart (Buchon), xxii me addition 3, p. 155: 'Avec deux mille hommes d'armes et six mille archers, parmi les brigands' (i.e. besides the light-armed mercenaries).

2 Froissart (Buchon), 3, c. 351, p. 186, 'armé lui vingtième de ses parements.'

3 Froissart (Buchon), 3, c. 360, p. 210, 'Les François étoient bien de gens d'armes sept contre un.'

4 Froissart (Buchon), 3, c. 361, p. 216.

6 In exact numbers, 2426. See the careful list given in Buchon's note to Froissart, 3, c. 364, p. 224.

Kitchin, G. W. A History of France, Vol 1, 3rd Ed, Rev.
Oxford: Clarendon Press, 1892. 437-444.


Battle of Poitiers, 19 September 1356 - History

10 Years after the English victory in Crecy an Anglo/Gascon Army led by Edward of Woodstock won a great victory at Poitiers on 19 September 1356. Once again a French Army was decimated by the despised English but what made this victory different was not only the capture of the French King, John II, but the fact that was a victory won by all arms, not just the longbow.

In the 10 years since Crecy, the Black Death had ravaged Europe and England in particular. As a result, there had been a halt to hostilities between the two countries. In the respite, the French King carried out many much needed reforms to the French military system in particular in the training and equipping of crossbowmen and the defenses of towns.

In 1355, the English launched a series of Chevauchees against the French. The Prince of Wales&rsquos Chevauchee, known as the Great Chevauchee, ravaged the south of France as far as Narbonne, causing immense damage to the French economy.

On 19 September 1356, the French encounter the rearguard of the English Army. Edward and his generals are planning to retreat but they see a chance to strike. The battle that ensues is both bloody and decisive. By the end of the day, a large part of the French aristocracy was dead, dying or prisoner, including King John II. The Anglo/Gascon army was enriched beyond its wildest dreams with the ransoms that would be paid.

This campaign was a masterpiece of strategic warfare. In 3 months, the Anglo/Gascon had carried out a devastating campaign of economic warfare that undermined the French State and destroyed the wealth of a major area of France. The final gloss on the campaign was the victory battle and the capture of the French King.

In this program, the BHTV team uses their experience as soldiers and guides to bring this iconic campaign to life. The team examines the political, military and economic background to the campaign and brings the subject to life by visits to all the major locations, skillful use of maps and complimented by re-enactment footage and vignettes of life and combat in 1356.


Battle of Poitiers

Edward III, King of England, began the Hundred Years War, claiming the throne of France on the death of King Philip IV in 1337. The war finally ended in the middle of the 15th Century with the eviction of the English from France, other than Calais, and the formal abandonment by the English monarchs of their claims to French territory.

The war began well for Edward III with the decisive English victories at Sluys in 1340 and Cre y in 1346 and the capture of Calais in 1347. In the late 1340s the plague epidemic, called the Black Death, decimated the populations of France and England, bringing military operations to a halt one of the plague’s victims being the French king Philip VI.

In 1355 King Edward III again planned for an invasion of France. His son, Edward the Black Prince, now an experienced soldier 26 years of age, landed at Bordeaux in Western France and led his army on a march through Southern France to Carcassonne. Unable to take the walled city, the Black Prince returned to Bordeaux. In early 1356 the Duke of Lancaster landed with a second force in Normandy and began to advance south. Edward III was engaged in fighting in Scotland.

The new king of France, John I, led an army against Lancaster forcing him to withdraw towards the coast. King John then turned to attack the Black Prince, who was advancing north east towards the Loire pillaging the countryside as he went.

In early September 1356 King John reached the Loire with his large army, just as the Black Prince turned back towards Bordeaux. The French army marched hard and overtook the unsuspecting English force at Poitiers on Sunday 18th September 1356.

The local prelate, Cardinal Talleyrand de P rigord, attempted to broker terms of settlement between the two armies but the Black Prince’s offer of handing over all the booty he had taken on his “chevauch e” and maintaining a truce for 7 years was unacceptable to King John who considered the English would have little chance against his overwhelming army, and the French demand that the Black Prince surrender himself and his army was unacceptable to the English. The two armies prepared for battle.

The English army was an experienced force many of the archers veterans of Cre y, ten years before, and the Gascon men-at-arms commanded by Sir John Chandos, Sir James Audley and Captal de Buche, all old soldiers.

The Black Prince arranged his force in a defensive position among the hedges and orchards of the area, his front line of archers disposed behind a particularly prominent thick hedge through which the road ran at right angles.

King John was advised by his Scottish commander, Sir William Douglas, that the French attack should be delivered on foot, horses being particularly vulnerable to English archery, the arrows fired with a high trajectory falling on the unprotected necks and backs of the mounts. King John took this advice, his army in the main leaving its horses with the baggage and forming up on foot.

The French attack began in the early morning of Monday 19th September 1356 with a mounted charge by a forlorn hope of 300 German knights commanded by two Marshals of France Barons Clermont and Audrehem. The force reached a gallop, closing in to charge down the road into the centre of the English position. The attack was a disaster, with those knights not shot down by the English archers dragged from their horses and killed or secured as prisoners for later ransom.

The rest of the French army now began its ponderous advance on foot, in accordance with Douglas’ advice, arrayed in three divisions the first led by the Dauphin Charles (the son of the King), the second by the Duc D’Orleans and the third, the largest, by the King himself.

The first division reached the English line exhausted by its long march in heavy equipment, much harassed by the arrow fire of the English archers. The Black Prince’s soldiers, Gascon men-at-arms and English and Welsh archers, rushed forward to engage the French, pushing through the hedgerow and spilling round the flanks to attack the French in the rear.

After a short savage fight the Dauphin’s division broke and retreated, blundering into the division of the Duc D’Orleans marching up behind, both divisions falling back in confusion.

The final division of the French army, commanded by the king himself, was the strongest and best controlled. The three divisions coalesced and resumed the advance against the English, a formidable mass of walking knights and men-at-arms.

Thinking that the retreat of the first two divisions marked the end of the battle, the Black Prince had ordered a force of knights commanded by the Gascon, Captal de Buche, to mount and pursue the French. Chandos urged the Prince to launch this mounted force on the main body of the French army. The Black Prince seized on Chandos’ idea and ordered all the knights and men-at-arms to mount for the charge. The horses were ordered up from the rear in the meantime Captal de Buch’s men, already mounted, were ordered to advance around the French flank to the right.

As the French army toiled up to the hedgerow the English force broke through the hedge and struck the French like a thunderbolt, the impetus of the charge taking the mounted knights and men-at-arms right into the French line. Simultaneously Captal de Buch’s Gascons charged in on the French flank. The English and Welsh archers left their bows and ran forward to join the fight, brandishing their daggers and fighting hammers.

The French army broke up, many leaving the field, while the more stalwart knights fought hard in isolated groups. A mass of fugitives made for Poitiers pursued by the mounted Gascons to be slaughtered outside the closed city gates.

King John found himself alone with his 14 years old younger son Philip fighting an overwhelming force of Gascons and English. Eventually the king agreed to surrender.

The battle won, the English army gave itself up to pillaging the vanquished French knights and the lavish French camp.


Battle of Poitiers, 19 September 1356 - History

The Battle of Poitiers - Background

he Battle of Poitiers, fought by the English and the French, took place on the 19th of September, 1356. The English were led by Edward of Woodstock, the Black Prince, and the French were led by the King John II of France. The battle took place a few miles to the south east of Poitiers in France. The Black Prince was the son of Edward III, King of England and was heir to the English throne. During 1355 and 1356 the Black Prince was engaged in a Chevauchée in France. Chevauchée was a medieval term for a process destroying the towns, villages and land of an enemy lord in an attempt to reduce the wealth that the lord could extract and put to use in going to war. It also caused panic in the local population and an exodus of refugees.

The location of the battle was just to south east of the town of Poitiers. King John was to the north coming down the road from Poitiers and Edward positioned his army on high ground just to north east of the village and Benedictine Abbey at Nouaillé. The surrounding area consisted of a series of gullies. The River Moisson formed the south western edge of the battle field. The armies set up their positions on the 17th of September, a Saturday. On the Sunday a representative of the Pope tried to get the two sides to agree a truce. The English were happy to have this extra time to dig trenches and fortify their positions. Edward's forces were outnumbered but the Prince chose his position on high ground surrounded by hedges. A hedge-lined track led towards the French lines so any French attack would have come down the narrow lane. Edward positioned archers along the lane.

Edward, the Black Prince, was the eldest son of King Edward III or England. The Black Prince was heir to the English throne. Thomas Beauchamp, Earl of Warwick et William Montague, the Earl of Salisbury. Also on the side of the English was Jean III de Grailly, the Captal de Buch. Captal de Buch was a title he held in Gascony. He was an important supporter of the English against the French in during the Hundred Years War.

King John II, the Good, of France. John had become king in 1350 after the death of his father, King Philippe VI. The Dauphin Prince Charles, King John's eldst son and the future King Charles of France. Philip, the Duke of Orleans who was the King's brother. Jean de Clermont et Arnoul d'Audrehem.

At the start of the battle

Image based on plan in 'The Black Prince' by Hurbert Cole

A truce was never going to be agreed and the battle began on Monday 19th September. The first engagement involved the two Franch marshals Clermont and Audrehem. They charged towards the front line of the English on horseback. The English archers shot at them from the protection ofd the hedgerows and killed many Franch horses and men. The attack was reduced to chaos and the surviving French knights turned and retreated. In this attack Clermont was killed and the Duke of Audrehem was captured. Behind them the second line of the French army was still moving forward under the control of the Dauphin. When the two armies met the fighting was fierce but the English lines held and the French were beaten back. It was at this point that the knights under the command of the Duke of Orléans turned and left the battle field. Was this a retreat or was it a ploy to get the English to follow and break their ranks. Whichever it was the English held their positions. They used a lull in the fighting to regroup and discard blunted and damaged weapons, replacing them with better ones from fallen enemies. Arrows were pulled from the dead to be used again.

It was now the turn for the French King to advance on the English lines. His army was larger than the army the English had begun the battle with and they were all rested and fresh. The French army being much bigger threatened to outflank the English army on the side of the river. The Black Prince and Earl of Warwick sent reinforcements to the front line to counter the threat.The Black Prince also had a secret weapon. On his side was a force of horsemen commanded by the Captal de Buch, Jean III de Grailly. The Prince sent him off the battle field through the woods to reappear to the rear of King John's army.

English Victory and King John captured

Although they were outnumbered the English were able to defeat the French with charges of English knights on horseback. With the added effect of the Captal de Buch suddenly appearing at the rear of the French lines the French were defeated and fled back towards Poitiers with the English in persuit. But the gates to the city were held closed by the inhabitants and the French had nowhere to hide. Many were slain outside the city gates. The French king was not killed but captured. La bataille était terminée.


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Since then, the French had tended to avoid battle because they feared the deadly accuracy of the English longbowmen. So they shut themselves behind stone walls in castles and fortified towns. The English response was to mount raids known as chevauchees.

The army advanced slowly across the countryside killing, pillaging, raping. In 1355, the prince had led one such assault across southern France, from the English base at Bordeaux to the Mediterranean and back. They had captured castles and towns, burned villages, and taken vast amounts of plunder in a relentless expedition.

Highlighting: We ought to remember Poitiers, says Bernard Cornwell, creator of Captain Richard Sharpe

Such a chevauchee achieved three things: it enriched the invaders, it weakened the enemy’s economy and so reduced the amount he could tax his subjects, and finally, it might, just might, tempt the enemy to come out of their castles and face the English in open battle.

That is what happened in 1356 when the Prince of Wales, by then an accomplished commander in his mid-20s, struck north out of Gascony, which was English territory, and aimed his rapacious army at the heartland of France, a dagger thrust towards Paris.

The plan was to join up with another English army coming out of Normandy, but that plan failed when violent weather forced the prince to retreat back to Gascony. The French king assembled his army and followed.

The English were travel-weary, the French were fresh. The English were weighed down by wagonloads of plunder, and so King Jean II’s army slowly overtook the prince’s army until, on September 17, the two armies were so close that a battle seemed unavoidable.

The prince, knowing the French were close, had taken refuge on a high, wooded ridge close to the village of Nouaille. It was a strong position.

An enemy wanting to attack him would need to come uphill through tangling vineyards and, more importantly, the English had massed behind a thick hedge, which represented a fearsome obstacle for any attacker.

The prince — who came to be known long after his death as the Black Prince — may have taken up a strong position, but the evidence still suggests he would have preferred to avoid battle because of his inferior numbers.

But the French were also wary of those devastating English longbows that unleashed ash-shafted, steel-tipped arrows with fearsome accuracy.

The French crossbowmen were no match.

At Crecy, the French had attacked on horseback and the English arrows had ripped into the stallions, causing dreadful pain, death and horror. So at Poitiers, the French resolved to fight largely on foot, because a man’s armour would be more likely to stop the arrows.

And it was on the morning of September 19 that the French king overcame his doubts and ordered an attack.

Seeking to protect his plunder, the Prince had ordered part of his army and his baggage train to cross the river and march away southwards. But the river crossing went wrong, the planned English retreat was stalled and the French soon saw the commotion in the valley. They sent horsemen to attack the English left wing, and ordered an uphill advance on the main position.

Fictional work: Sean Bean as Richard Sharpe in the television programme 'Sharpe' based on the books written by Bernard Cornwell

The Battle of Poitiers had begun. The Chandos Herald, the poem written about the life of the Black Prince, describes it thus: ‘Then began the shouting, and noise and clamour raised and the armies began to draw near. Then on both sides they began to shoot there were many a creature who that day was brought to his end.’

The first French attacks were by cavalry mounted on thundering warhorses that would have made the ground shake as they thundered across the field — a terrifying sight for the line of Englishmen waiting to receive them.

The French had collected their most heavily armoured stallions, ridden by plate-armoured men, who made their charges with the intention of shattering the archers on the English wings.

For a time, it worked. The horses were hung with leather and mail, their faces guarded by plate armour, but only the fronts of the beasts were so protected.

As soon as the archers realised the animals’ flanks and rears were unarmoured, they moved to the side and shot the attackers into bloody ruin — as scores of horses collapsed under their masters in floundering terror.

English men-at-arms moved into the chaos and slaughtered fallen riders. And it was a gruesome business. Death came through horrific injuries inflicted by lead-weighted maces and battle-axes, hammers, spikes, poles and knives.

But this was no more than a setback for the French, whose main attack did not depend on the horsemen.

It was made by armoured men advancing on foot, and we know that this attack reached the prince’s line, and that there was savage hand-to-hand fighting that lasted some hours while exhausted men slashed, stabbed and wrestled for their lives.

That French attack on foot was led by the dauphin — the king’s heir — but it failed to break the disciplined English line. Eventually the king, seeing that his eldest son’s attack had not broken the enemy, ordered the dauphin to retreat to nearby Poitiers, where he would be safe from capture.

But King Jean himself was in no mood to abandon the struggle. He marched his men up the slope and through gaps in the thick hedge, where they flung themselves on to the exhausted English line.

The close fighting began again, but the English prince was a master strategist, and chose this moment to unleash a surprise attack that would turn the tide decisively in his favour.

He sent about 200 horsemen around the rear of the French army — led by a Gascon lord but including some English archers. They managed to reach the enemy’s rear without being detected, and then they charged. When they slammed into the back of the king’s force of infantry, the French panicked and fled.

Hundreds of English soldiers then mounted their horses and followed, and in a nearby field — called the Champ d’Alexandre — the flower of French chivalry was cut down. It was a slaughteryard, and at its end 2,500 were dead, and half the great lords of France were among the 3,000 prisoners taken by the English, as was King Jean himself.

He was forcibly taken to London and paraded through the streets before being thrown in the Tower, to show what Englishmen had achieved near Poitiers on that September day in 1356.

The tale of the Black Prince’s victory is a magnificent story, unfairly forgotten, but worth remembering. Because there was a battle, long ago, and great deeds were done.

n 1356 by Bernard Cornwell, which tells the story of the Battle of Poitiers, is out now (HarperCollins, £18.99).


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