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Le petit nuage magellanique

Le petit nuage magellanique

Le petit nuage magellanique est une cible privilégiée pour l'observation des étoiles pour les observateurs de l'hémisphère sud. C'est en fait une galaxie. Les astronomes la classent comme une galaxie naine de type irrégulier située à environ 200 000 années-lumière de notre galaxie de la Voie Lactée. Il fait partie du groupe local de plus de 50 galaxies qui sont liées gravitationnellement dans cette région de l'univers.

Formation du petit nuage magellanique

Une étude attentive des petits et grands nuages ​​magellaniques indique qu’il s’agissait de galaxies spirales autrefois interdites. Cependant, avec le temps, les interactions gravitationnelles avec la Voie lactée ont déformé leurs formes, les déchirant. Le résultat est une paire de galaxies de forme irrégulière qui interagissent toujours entre elles et avec la Voie Lactée.

Propriétés du petit nuage magellanique

Le petit nuage magellanique (SMC) a un diamètre d'environ 7 000 années-lumière (environ 7% du diamètre de la Voie lactée) et contient environ 7 milliards de masses solaires (moins de 1% de la masse de la Voie lactée). Bien qu'il représente environ la moitié de la taille de son compagnon, le Grand nuage de Magellan, le SMC contient presque autant d'étoiles (environ 7 milliards contre 10 milliards), ce qui signifie qu'il a une densité stellaire plus élevée.

Cependant, le taux de formation d'étoiles est actuellement plus faible pour le petit nuage de Magellan. C'est probablement parce qu'il a moins de gaz libre que son grand frère et qu'il a donc eu des périodes de formation plus rapide dans le passé. Il a utilisé la majeure partie de son gaz, ce qui a ralenti la naissance des étoiles dans cette galaxie.

Le petit nuage magellanique est aussi le plus distant des deux. Malgré cela, il est toujours visible depuis l'hémisphère sud. Pour bien le voir, vous devriez le chercher dans un ciel clair et sombre depuis n’importe quel endroit de l’hémisphère sud. Il est visible dans le ciel du soir commençant à la fin d'octobre ou en janvier. La plupart des gens confondent les nuages ​​magellaniques avec des nuages ​​d'orage au loin.

Découverte du Grand Nuage Magellan

Les grands et petits nuages ​​de Magellan sont tous deux prédominants dans le ciel nocturne. Le premier mot enregistré de sa position dans le ciel a été noté par l'astronome persan Abd al-Rahman al-Sufi, qui a vécu et observé au milieu du 10ème siècle.

Ce n'est qu'au début des années 1500 que divers écrivains ont commencé à enregistrer la présence des nuages ​​lors de leurs voyages à travers l'océan. En 1519, Ferdinand Magellan le rendit populaire grâce à ses écrits. Sa contribution à leur découverte a finalement conduit à leur nomination en son honneur.

Cependant, ce n’est vraiment qu’au XXe siècle que les astronomes ont compris que les nuages ​​de Magellan étaient en réalité d’autres galaxies distinctes des nôtres. Avant cela, ces objets, ainsi que d'autres zones floues dans le ciel, étaient supposés être des nébuleuses individuelles dans la galaxie de la Voie lactée. Des études approfondies de la lumière des étoiles variables dans les nuages ​​de Magellan ont permis aux astronomes de déterminer des distances précises par rapport à ces deux satellites. Aujourd'hui, les astronomes les étudient à la recherche de traces de formation d'étoiles, de mort d'étoiles et d'interactions avec la galaxie de la voie lactée.

Le petit nuage magellanique va-t-il fusionner avec la galaxie de la voie lactée?

Les recherches suggèrent que les deux nuages ​​de Magellan ont gravité autour de la galaxie de la Voie lactée à peu près à la même distance pendant une grande partie de leur existence. Cependant, il est peu probable qu'ils se soient aventurés aussi souvent que leur position actuelle.

Cela a conduit certains scientifiques à suggérer que la Voie Lactée finira par engloutir les galaxies beaucoup plus petites. Ils ont des remorques d’hydrogène entre elles et la Voie Lactée. Cela donne des preuves des interactions entre les trois galaxies. Cependant, des études récentes avec des observatoires tels que le Le télescope spatial Hubble semblent montrer que ces galaxies se déplacent trop vite dans leurs orbites. Cela pourrait les empêcher d'entrer en collision avec notre galaxie. Cela n'exclut pas des interactions plus étroites dans le futur, Andromeda Galaxy s'approchant d'une interaction à long terme avec la Voie Lactée. Cette "danse des galaxies" changera radicalement les formes de toutes les galaxies impliquées.