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La domestication et l'histoire des chevaux modernes

La domestication et l'histoire des chevaux modernes

Le cheval domestique moderne (Equus caballus) est aujourd'hui répandu dans le monde entier et parmi les créatures les plus diverses de la planète. En Amérique du Nord, le cheval faisait partie des extinctions de la mégafaune à la fin du Pléistocène. Jusqu'à récemment, deux sous-espèces sauvages, le Tarpan (Equus ferus ferus, mort vers 1919) et le cheval de Przewalski (Equus ferus przewalskii, dont il en reste quelques-uns).

L'histoire du cheval, en particulier le moment de la domestication du cheval, fait encore l'objet de débats, en partie parce que les preuves de la domestication sont discutables. Contrairement à d'autres animaux, des critères tels que des changements de morphologie corporelle (les chevaux sont extrêmement diversifiés) ou l'emplacement d'un cheval particulier en dehors de sa "plage normale" (les chevaux sont très répandus) ne sont pas utiles pour aider à résoudre la question.

Preuve de la domestication des chevaux

Les indices les plus précoces pour la domestication seraient la présence de ce qui semble être un ensemble de moules à postérium avec beaucoup d'excréments d'animaux dans la zone définie par les poteaux, ce que les érudits interprètent comme représentant un enclos à cheval. Ces preuves ont été découvertes à Krasnyi Yar, au Kazakhstan, dans des parties du site remontant à 3600 av. Les chevaux peuvent avoir été gardés pour la nourriture et le lait, plutôt que de monter ou de porter des charges.

Les preuves archéologiques acceptées de l'équitation comprennent des traces d'usure sur les dents d'un cheval, découvertes dans les steppes situées à l'est des montagnes de l'Oural à Botai et à Kozhai 1 dans le Kazakhstan moderne, entre 3500 et 3000 ans av. L’usure des mors n’a été retrouvée que sur quelques-unes des dents des ensembles archéologiques, ce qui pourrait laisser penser que quelques chevaux ont été montés pour chasser et ramasser des chevaux sauvages à des fins alimentaires et laitières. Enfin, la première preuve directe de l'utilisation de chevaux comme bêtes de somme - sous la forme de dessins de chars tirés par des chevaux - provient de la Mésopotamie, vers 2000 av. La selle a été inventée vers 800 av. J.-C. et l'étrier (sujet de débat parmi les historiens) a probablement été inventé entre 200 et 300 après JC.

Krasnyi Yar comprend plus de 50 pithouses résidentielles, adjacentes à des dizaines de moisissures. Les vestiges archéologiques postmould où des poteaux ont été installés dans le passé sont disposés en cercles et sont interprétés comme des preuves de corrals de chevaux.

Histoire du cheval et génétique

Il est intéressant de noter que les données génétiques ont permis de retracer tous les chevaux domestiqués existants jusqu'à un étalon fondateur, ou à des chevaux mâles étroitement apparentés avec le même haplotype Y. Dans le même temps, il existe une grande diversité matrilinéaire chez les chevaux domestiques et sauvages. Au moins 77 juments sauvages seraient nécessaires pour expliquer la diversité de l'ADN mitochondrial (ADNmt) dans les populations de chevaux actuelles, ce qui signifie probablement un peu plus.

Une étude de 2012 (Warmuth et ses collègues) combinant archéologie, ADN mitochondrial et ADN chromosomique Y confirme que le cheval a été domestiqué une fois, dans la partie occidentale de la steppe eurasienne et qu'en raison de la nature sauvage du cheval, plusieurs événements d'introgression répétés (reconstitution des stocks de chevaux en ajoutant des juments sauvages), doit avoir eu lieu. Comme indiqué dans des études antérieures, cela expliquerait la diversité de l'ADNmt.

Trois éléments de preuve pour les chevaux domestiqués

Dans un article publié dans Science En 2009, Alan K. Outram et ses collègues ont examiné trois éléments de preuve en faveur de la domestication des chevaux sur les sites de culture de Botai: les tibias, la consommation de lait et les vêtements. Ces données corroborent la domestication du cheval entre environ 3 500 et 3 000 sites avant JC dans l'actuel Kazakhstan.

Les squelettes de chevaux sur les sites de culture de Botai ont des métacarpes graciles. Les métacarpiens des chevaux - les tibias ou les os de canon - sont utilisés comme indicateurs clés de la nationalité. Pour une raison quelconque (et je ne spéculerai pas ici), les tibias des chevaux domestiques sont plus minces - plus graciles - que ceux des chevaux sauvages. Outram et al. décrivent les tibias de Botai comme étant de taille et de forme plus proches de ceux de chevaux en âge de bronze (entièrement domestiqués) par rapport aux chevaux sauvages.

Des lipides gras de lait de jument ont été retrouvés à l'intérieur de pots. Bien que cela semble un peu bizarre aux yeux des Occidentaux, les chevaux étaient autrefois gardés pour leur viande et leur lait et sont toujours dans la région du Kazakhstan, comme le montre la photo ci-dessus. Chez Botai, on a trouvé du lait de cheval sous forme de résidus lipidiques gras à l’intérieur des vaisseaux céramiques; de plus, des preuves de consommation de viande de cheval ont été identifiées lors de sépultures de chevaux et de cavaliers de culture.

L'usure des mors est visible sur les dents des chevaux. Les chercheurs ont remarqué des traces de morsures sur les dents des chevaux - une bande verticale d'usure à l'extérieur des prémolaires des chevaux, où la mèche en métal endommage l'émail lorsqu'il se trouve entre la joue et la dent. Des études récentes (Bendrey) utilisant la microscopie électronique à balayage avec une microanalyse à rayons X à dispersion d'énergie ont révélé des fragments de fer de taille microscopique incrustés dans des dents de cheval de l'âge de fer, résultant de l'utilisation de trépans métalliques.

Chevaux blancs et histoire

Les chevaux blancs occupent une place particulière dans l'histoire ancienne. Selon Hérodote, ils étaient détenus comme des animaux sacrés à la cour des Achéménides de Xerxès le Grand (dirigée de 485 à 465 av. J.-C.).

Les chevaux blancs sont associés au mythe Pegasus, la licorne dans le mythe babylonien de Gilgamesh, les chevaux arabes, les étalons Lipizzans, les poneys Shetland et les populations de poneys islandais.

Le gène de pur-sang

Une étude ADN récente (Bower et al.) A examiné l'ADN des chevaux de course pur-sang et a identifié l'allèle spécifique qui détermine leur vitesse et leur précocité. Les pur-sang appartiennent à une race particulière. Ils sont tous descendants des enfants de l'un des trois étalons de base: Byerley Turk (importé en Angleterre dans les années 1680), Darley Arabian (1704) et Godolphin Arabian (1729). Ces étalons sont tous d'origine arabe, barbe et turque; leurs descendants sont issus de l'une des 74 juments britanniques et importées. L'histoire de l'élevage de chevaux Thoroughbreds est consignée dans le Stud Book depuis 1791, et les données génétiques corroborent certainement cette histoire.

Aux 17e et 18e siècles, les courses de chevaux se déroulaient entre 3 200 et 6 400 mètres, et les chevaux avaient généralement cinq ou six ans. Au début des années 1800, le Thoroughbred était élevé pour des traits qui permettaient la vitesse et l'endurance sur des distances allant de 1 600 à 2 800 mètres à l'âge de trois ans; depuis les années 1860, les chevaux ont été élevés pour des courses plus courtes (1 000-1400 mètres) et plus jeunes, à 2 ans.

L'étude génétique a examiné l'ADN de centaines de chevaux et identifié le gène comme variant du gène de la myostatine de type C, et a conclu que ce gène provenait d'une seule jument, élevée sur l'un des trois chevaux mâles fondateurs il y a environ 300 ans. Voir Bower et al pour des informations supplémentaires.

ADN de Thistle Creek et évolution profonde

En 2013, des chercheurs dirigés par Ludovic Orlando et Eske Willerslev du Centre for GeoGenetics, du Muséum d'histoire naturelle du Danemark et de l'Université de Copenhague (et rapportés dans Orlando et al. 2013) ont fait état d'un fossile métapodial de cheval découvert dans le pergélisol dans un Contexte du Pléistocène moyen dans le territoire du Yukon au Canada et datant d’il ya 560 000 à 780 000 ans. Étonnamment, les chercheurs ont découvert qu'il y avait suffisamment de molécules de collagène intactes dans la matrice de l'os pour leur permettre de cartographier le génome du cheval Thistle Creek.

Les chercheurs ont ensuite comparé l'ADN du spécimen de Thistle Creek à celui d'un cheval du Paléolithique supérieur, d'un âne moderne, de cinq races de chevaux domestiques modernes et d'un cheval de Przewalski moderne.

L'équipe d'Orlando et Willerslev a constaté qu'au cours des 500 000 dernières années, les populations de chevaux ont été extrêmement sensibles au changement climatique et que des effectifs extrêmement faibles sont associés au réchauffement. En outre, en utilisant l'ADN de Thistle Creek comme base de référence, ils ont pu déterminer que tous les équidés existants (ânes, chevaux et zèbres) provenaient d'un ancêtre commun il y a quelque 4 à 4,5 millions d'années. En outre, le cheval de Przewalski a divergé des races devenues domestiques il y a quelque 38 000 à 72 000 ans, confirmant la conviction de longue date selon laquelle celui de Przewalski est la dernière espèce de cheval sauvage restant.

Sources

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