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Guerre du Vietnam: bataille de Khe Sanh

Guerre du Vietnam: bataille de Khe Sanh

Le siège de Khe Sanh s'est déroulé pendant la guerre du Vietnam. Les combats autour de Khe Sanh ont commencé le 21 janvier 1968 et se sont terminés vers le 8 avril 1968.

Armées et Commandants

Alliés

  • Général William Westmoreland
  • Colonel David Lownds
  • Environ. 6000 hommes

Nord Vietnamien:

  • Vo Nguyen Giap
  • Tran Quy Hai
  • Environ. 20 000-30 000 hommes

Description de Battle of Khe Sanh

À l'été 1967, les commandants américains ont appris que les forces de l'Armée populaire du Nord-Vietnam (PAVN) s'étaient rassemblées autour de Khe Sanh, dans le nord-ouest du Sud-Vietnam. En réponse à cela, la base de combat de Khe Sanh (KSCB), située sur un plateau dans une vallée du même nom, a été renforcée par des éléments du 26e Régiment de marine dirigés par le colonel David E. Lownds. En outre, les avant-postes situés sur les collines environnantes étaient occupés par les forces américaines. Alors que KSCB possédait une piste d’atterrissage, son itinéraire de ravitaillement par voie de terre passait par la Route 9 délabrée, qui menait à la côte.

Cette chute, un convoi de ravitaillement a été pris dans une embuscade par les forces de PAVN sur la route 9. Il s'agissait de la dernière tentative terrestre de réapprovisionnement de Khe Sanh jusqu'au mois d'avril suivant. En décembre, des troupes du PAVN ont été repérées dans la région, mais les combats ont été minimes. Avec l'augmentation de l'activité de l'ennemi, il était nécessaire de décider s'il fallait renforcer Khe Sanh ou abandonner la position. Pour évaluer la situation, le général William Westmoreland a décidé d’augmenter le nombre de soldats à la KSCB.

Bien qu'il ait été soutenu par le commandant de la IIIème Force amphibie de marine, le lieutenant général Robert E. Cushman, de nombreux officiers de marine ont exprimé leur désaccord avec la décision de Westmoreland. Beaucoup pensaient que Khe Sanh n'était pas nécessaire aux opérations en cours. Fin décembre / début janvier, les services de renseignements ont signalé l'arrivée des 325ème, 324ème et 320ème divisions du PAVN à proximité du KSCB. En réponse, d'autres Marines ont été déplacés vers la base. Le 20 janvier, le transfuge de PAVN a averti Lownds qu'une attaque était imminente. Le 21, à midi 30, la colline 861 a été attaquée par environ 300 soldats du PAVN et le KSCB a été lourdement bombardé.

Alors que l'attaque était repoussée, les soldats de PAVN ont réussi à percer les défenses de la marine. L'attaque a également révélé l'arrivée de la 304ème division PAVN dans la région. Pour dégager leur flanc, les forces du PAVN ont attaqué et envahi les troupes laotiennes à Ban Houei Sane le 23 janvier, forçant les survivants à fuir vers le camp des forces spéciales américaines à Lang Vei. Au cours de cette période, le KSCB a reçu ses derniers renforts: des marines supplémentaires et le 37e bataillon de rangers de la 37e armée de la République du Vietnam. Après avoir subi plusieurs lourds bombardements, les défenseurs de Khe Sanh ont appris le 29 janvier qu'il n'y aurait pas de trêve pour les prochaines vacances du Têt.

Pour soutenir la défense de la base, qui avait été baptisée Opération Écosse, Westmoreland a lancé l’opération Niagara. Cette action a appelé à l'application massive de la puissance de feu aérienne. Utilisant une variété de capteurs avancés et de contrôleurs aériens avancés, les avions américains ont commencé à battre des positions de PAVN autour de Khe Sanh. Lorsque l'offensive du Têt a commencé le 30 janvier, les combats autour du KSCB se sont apaisés. Les combats dans la région ont repris le 7 février, lorsque le camp de Lang Vei a été envahi. Fuyant les lieux, des unités des forces spéciales se sont rendues à Khe Sanh.

Incapables de réapprovisionner KSCB par voie terrestre, les forces américaines ont acheminé le matériel nécessaire par voie aérienne, en évitant un gant de tir anti-aérien PAVN. En fin de compte, des tactiques telles que le "Super Gaggle" (qui impliquait l’utilisation de chasseurs A-4 Skyhawk pour supprimer les tirs au sol) permettaient aux hélicoptères de réapprovisionner les avant-postes au sommet des collines tandis que les chutes de C-130 livraient des marchandises à la base principale. La nuit même où Lang Vei a été attaqué, les troupes de PAVN ont pris d'assaut un poste d'observation à KSCB. Au cours de la dernière semaine de février, les combats se sont intensifiés lorsqu'une patrouille de marine a été prise dans une embuscade et que plusieurs attaques ont été lancées contre les lignes du 37e ARVN.

En mars, les services de renseignement ont commencé à constater l'exode des unités du PAVN à proximité de Khe Sanh. Malgré cela, les bombardements se sont poursuivis et la décharge de munitions de la base a explosé pour la deuxième fois au cours de la campagne. En sortant de KSCB, des patrouilles de marine ont engagé l'ennemi le 30 mars. Le lendemain, l'opération Scotland s'est terminée. Le contrôle opérationnel de la zone a été confié à la 1re Division de cavalerie aérienne pour l'exécution de l'opération Pegasus.

Conçue pour "rompre" le siège de Keh Sanh, l'opération Pegasus a appelé des éléments des 1er et 3ème régiments de marine à attaquer la route 9 en direction de Khe Sanh. Pendant ce temps, la 1re cavalerie aérienne se déplace en hélicoptère pour saisir les principales caractéristiques du terrain le long de la ligne d’avancée. À mesure que les Marines progressaient, les ingénieurs travaillaient à la réparation de la route. Ce plan a provoqué la colère des Marines au KSCB, car ils ne pensaient pas qu'ils avaient besoin d'être "sauvés". Décollant le 1er avril, Pegasus rencontra peu de résistance alors que les forces américaines se déplaçaient vers l'ouest. Le premier engagement majeur a eu lieu le 6 avril: une journée de combat a été menée contre une force de blocage du PAVN. Les combats se sont en grande partie soldés par trois jours de combat près du village de Khe Sanh. Des troupes ont rejoint les Marines à KSCB le 8 avril. Trois jours plus tard, la route 9 était déclarée ouverte.

Conséquences

Pendant 77 jours, le siège de Khe Sanh a vu les forces américaines et sud-vietnamiennes souffrir. À la fin, il y a eu 703 morts, 2 642 blessés et 7 disparus. Les pertes de PAVN ne sont pas connues avec précision mais sont estimées à 10 000 à 15 000 morts et blessés. Après la bataille, les hommes de Lownds sont relevés et Westmoreland ordonne l’occupation de la base jusqu’à son départ du Vietnam, en juin. Son successeur, le général Creighton Abrams, ne croyait pas qu'il était nécessaire de conserver Khe Sanh. Il a ordonné que la base soit détruite et abandonnée plus tard ce mois-ci. Cette décision a provoqué l'ire de la presse américaine, qui a demandé pourquoi Khe Sanh devait être défendu en janvier mais n'était plus nécessaire en juillet. La réponse d'Abrams était que la situation militaire de l'époque ne dictait plus sa tenue. À ce jour, il est difficile de savoir si les dirigeants du PAVN à Hanoi avaient l'intention de mener une bataille décisive à Khe Sanh, ou si les opérations dans la région devaient distraire Westmoreland dans les semaines précédant l'offensive du Têt.

Sources:

Brosse, Peter. "Bataille de Khe Sanh: raconter les pertes de la bataille." HistoryNet, le 26 juin 2007.

Inconnu. "Le siège à Khe Sanh." PBS.