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Révolution américaine: bataille des Waxhaws

Révolution américaine: bataille des Waxhaws

La bataille de Waxhaws a eu lieu le 29 mai 1780 lors de la révolution américaine (1775-1783) et fut l'une des nombreuses défaites américaines au sud cet été. À la suite de la perte de Charleston, Caroline du Sud, en mai 1780, les commandants britanniques dépêchent une force mobile dirigée par le lieutenant-colonel Banastre Tarleton afin de poursuivre une colonne américaine en fuite commandée par le colonel Abraham Buford. En affrontement près de Waxhaws, Caroline du Sud, les Américains ont été rapidement envahis. Immédiatement après les combats, les Britanniques ont été tués par de nombreuses circonstances, tuant de nombreux soldats américains qui se sont rendus. Cette action a conduit la bataille à être qualifiée de "massacre des Waxhaws" et à inciter les milices patriotes du Sud à nuire gravement à la réputation de Tarleton.

Contexte

À la fin de 1778, alors que les combats dans les colonies du nord devenaient de plus en plus dans une impasse, les Britanniques commencèrent à étendre leurs opérations au sud. Les troupes sous les ordres du lieutenant-colonel Archibald Campbell débarquent et capturent Savannah, en Géorgie, le 29 décembre. Renforcée, la garnison résiste à une attaque combinée franco-américaine dirigée par le major général Benjamin Lincoln et le vice-amiral Comte d'Estaing l'année suivante. Cherchant à élargir sa position, le commandant en chef britannique en Amérique du Nord, le lieutenant général Sir Henry Clinton, organisa une grande expédition en 1780 pour capturer Charleston, en Caroline du Sud.

Général sir Henry Clinton. Domaine public

Chute de Charleston

Bien que Charleston ait vaincu une précédente attaque britannique en 1776, les forces de Clinton réussirent à s'emparer de la ville et de la garnison de Lincoln le 12 mai 1780 après un siège de sept semaines. La défaite marque la plus grande capitulation des troupes américaines pendant la guerre et laisse l’armée continentale sans force importante au sud. Après la capitulation américaine, les forces britanniques sous Clinton ont occupé la ville.

S'échapper du nord

Six jours plus tard, Clinton a envoyé le lieutenant-général Lord Charles Cornwallis avec 2500 hommes pour maîtriser l'arrière-pays de la Caroline du Sud. Sortant de la ville, ses troupes ont traversé la rivière Santee et se sont dirigées vers Camden. En route, il a appris des loyalistes locaux que le gouverneur de la Caroline du Sud, John Rutledge, tentait de s’échapper en Caroline du Nord avec une force de 350 hommes.

Ce contingent était dirigé par le colonel Abraham Buford et se composait du 7th Virginia Regiment, de deux compagnies du 2nd Virginia, de 40 dragons légers et de deux canons de 6 drones. Bien que son commandement comprenne plusieurs officiers vétérans, la majorité des hommes de Buford étaient des recrues non testées. À l'origine, Buford avait reçu l'ordre d'emmener le sud au siège de Charleston, mais lorsque la ville fut investie par les Britanniques, il reçut de nouvelles instructions de Lincoln lui demandant d'occuper un poste à Lenud's Ferry sur la Santee River.

Lieutenant-général Lord Charles Cornwallis. Domaine public

Atteignant le ferry, Buford apprit rapidement la chute de la ville et commença à se retirer de la région. Se retirant vers la Caroline du Nord, il avait une grande avance sur Cornwallis. Comprenant que sa colonne était trop lente pour attraper les Américains en fuite, Cornwallis a détaché une force mobile sous les ordres du lieutenant-colonel Banastre Tarleton le 27 mai pour abattre les hommes de Buford. Partant de Camden tard le 28 mai, Tarleton poursuivit sa poursuite des Américains en fuite.

Bataille de waxhaws

  • Conflit: Révolution américaine (1775-1783)
  • Rendez-vous: 29 mai 1780
  • Armées et Commandants
  • les Américains
  • Colonel Abraham Buford
  • 420 hommes
  • Britanique
  • Lieutenant colonel Banastre Tarleton
  • 270 hommes
  • Casuunelties
  • Les Américains: 113 tués, 150 blessés et 53 capturés
  • Britanique: 5 tués, 12 blessés.

La chasse

Le commandement de Tarleton se composait de 270 hommes choisis parmi les 17e Dragoons, de la légion britannique loyaliste, et d'un canon de 3 pdr. Conduisant fort, les hommes de Tarleton ont parcouru plus de 100 miles en 54 heures. Averti de l'approche rapide de Tarleton, Buford envoya Rutledge se diriger vers Hillsborough, en Caroline du Nord, avec une petite escorte. Arrivé à Rugeley's Mill le 29 mai, au milieu de la matinée, Tarleton apprit que les Américains y avaient campé la nuit précédente et qu’ils avaient environ 20 milles d’avance. En avant, la colonne britannique a rejoint Buford vers 15 heures à un endroit situé à six milles au sud de la frontière, près de Waxhaws.

Les combats commencent

En vainquant l'arrière-garde américaine, Tarleton envoya un messager à Buford. Gonflant ses chiffres pour effrayer le commandant américain, il demanda à Buford de se rendre. Buford a tardé à répondre alors que ses hommes atteignaient une position plus favorable avant de répondre: "Monsieur, je rejette vos propositions et je vais me défendre jusqu'à la dernière extrémité." Pour faire face à l'attaque de Tarleton, il déploya son infanterie sur une seule ligne avec une petite réserve à l'arrière. En face de lui, Tarleton a décidé d’attaquer directement la position américaine sans attendre l’arrivée de son commandement.

Formant ses hommes sur une petite montée en face de la ligne de front américaine, il a divisé ses hommes en trois groupes, l'un affecté à la frappe droite de l'ennemi, l'autre au centre et le troisième au gauche. En allant de l'avant, ils ont commencé leur charge à environ 300 mètres des Américains. À l'approche des Britanniques, Buford ordonne à ses hommes de maintenir le feu jusqu'à 10-30 mètres. Bien que tactique appropriée contre l'infanterie, elle s'est avérée désastreuse contre la cavalerie. Les Américains ont été en mesure de tirer une volée avant que les hommes de Tarleton brisés leur ligne.

Une finition controversée

Les dragons britanniques piratant avec leurs sabres, les Américains ont commencé à se rendre tandis que d'autres ont fui le terrain. Ce qui est arrivé ensuite est un sujet de controverse. Un témoin des Patriotes, le Dr Robert Brownfield, a affirmé que Buford avait brandi un drapeau blanc pour se rendre. Comme il a appelé pour le quart, le cheval de Tarleton a été abattu, jetant le sol britannique au sol. Croyant que leur commandant avait été attaqué sous un drapeau de trêve, les Loyalistes ont repris leur attaque, massacrant les derniers Américains, y compris des blessés. Brownfield insinue que Tarleton (Brownfield Letter) a encouragé la poursuite des hostilités.

D'autres sources patriotes affirment que Tarleton a ordonné la reprise de l'attaque car il ne souhaitait pas être encombré de prisonniers. Quoi qu’il en soit, la boucherie a continué, les troupes américaines, y compris des blessés, ayant été abattues. Dans son rapport après la bataille, Tarleton a déclaré que ses hommes, croyant qu'il était renversé, poursuivaient le combat avec "une aspérité vindicative difficilement maîtrisable". Après environ quinze minutes de combat, la bataille est terminée. Une centaine d’Américains seulement, dont Buford, ont réussi à s’échapper.

Conséquences

La défaite à Waxhaws a coûté 113 morts, 150 blessés et 53 capturés à Buford. Les Britanniques ont perdu 5 morts et 12 blessés. L'action à Waxhaws a rapidement valu à Tarleton des surnoms tels que "Bloody Ban" et "Ban the Butcher". En outre, le terme "quartier de Tarleton" en vint rapidement à indiquer qu'aucune pitié ne serait donnée. La défaite devint un cri de ralliement dans la région et poussa beaucoup à se ruer à la cause patriote. Parmi celles-ci figuraient de nombreuses milices locales, en particulier celles des montagnes des Appalaches, qui joueraient un rôle clé lors de la bataille de Kings Mountain en octobre.

Le brigadier général Daniel Morgan. Domaine public

Vilifié par les Américains, Tarleton est vaincu de manière décisive par le brigadier général Daniel Morgan lors de la bataille de Cowpens en janvier 1781. Resté dans l'armée de Cornwallis, il est capturé lors de la bataille de Yorktown. Lors de la négociation de la reddition britannique, des arrangements spéciaux ont dû être conclus pour protéger Tarleton en raison de sa réputation peu recommandable. Après la capitulation, les officiers américains ont invité tous leurs homologues britanniques à dîner avec eux, mais ont expressément interdit à Tarleton d’y assister.