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Guerre civile américaine: bataille de Harpers Ferry

Guerre civile américaine: bataille de Harpers Ferry

La bataille de Harpers Ferry a eu lieu du 12 au 15 septembre 1862 pendant la guerre de Sécession (1861-1865).

Contexte

Après sa victoire à la deuxième bataille de Manassas, fin août 1862, le général Robert E. Lee choisit d'envahir le Maryland dans le but de ravitailler l'armée de la Virginie du Nord en territoire ennemi et de porter un coup dur au moral du Nord. L'Armée du Potomac du général de division George B. McClellan organisant une poursuite tranquille, Lee se sépara de son commandement avec les généraux généraux James Longstreet, J.E.B. Stuart et D.H. Hill entrent dans le Maryland et y restent, tandis que le major-général Thomas "Stonewall" Jackson reçoit l'ordre de basculer ouest puis sud pour sécuriser Harpers Ferry. Harpers Ferry, site du raid de John Brown en 1859, était situé au confluent des fleuves Potomac et Shenandoah et contenait un arsenal fédéral. Sur des terres basses, la ville était dominée par Bolivar Heights à l'ouest, Maryland Heights au nord-est et Loudoun Heights au sud-est.

Avances Jackson

Traversant le Potomac au nord de Harpers Ferry avec 11 500 hommes, Jackson avait l'intention d'attaquer la ville par l'ouest. Pour soutenir ses opérations, Lee a envoyé 8 000 hommes sous les ordres du major général Lafayette McLaws et 3 400 hommes sous les ordres du brigadier général John G. Walker afin de sécuriser respectivement Maryland et Loudoun Heights. Le 11 septembre, le commandement de Jackson s'est approché de Martinsburg pendant que McLaws atteignait Brownsville à environ six milles au nord-est de Harpers Ferry. Au sud-est, les hommes de Walker ont été retardés en raison d'une tentative infructueuse de destruction de l'aqueduc transportant le canal de Chesapeake & Ohio sur la rivière Monocacy. Les pauvres guides ralentirent encore son avance.

La garnison d'Union

Alors que Lee se dirigeait vers le nord, il s’attendait à ce que les garnisons de l’Union à Winchester, Martinsburg et Harpers Ferry soient retirées pour éviter d’être coupées et capturées. Tandis que les deux premiers reculaient, le major général Henry W. Halleck, le général en chef de l'Union, ordonna au colonel Dixon S. Miles de tenir Harpers Ferry malgré les demandes de McClellan demandant à ses troupes de rejoindre l'armée du Potomac. Possédant environ 14 000 hommes en grande partie inexpérimentés, Miles avait été affecté à Harpers Ferry en disgrâce après qu’un tribunal d’enquête eut découvert qu’il avait été en état d’ivresse lors de la première bataille de Bull Run l’année précédente. Vétéran de l'armée américaine âgé de 38 ans, breveté pour son rôle dans le siège de Fort Texas pendant la guerre américano-mexicaine, Miles ne comprit pas le terrain entourant Harpers Ferry et concentra ses forces dans la ville et sur Bolivar Heights. Maryland Heights n'était peut-être le poste le plus important, mais environ 1 600 hommes étaient en garnison sous le colonel Thomas H. Ford.

L'attaque des confédérés

Le 12 septembre, McLaws a avancé la brigade du brigadier général Joseph Kershaw. Entravés par un terrain difficile, ses hommes se sont déplacés le long de la crête Elk Ridge vers Maryland Heights où ils ont rencontré les troupes de Ford. Après quelques escarmouches, Kershaw choisit de faire une pause pour la nuit. Le lendemain matin, à 6 h 30, Kershaw reprend son avance avec l'appui de la brigade du brigadier général William Barksdale, à gauche. En assaillant deux fois les lignes de l'Union, les Confédérés ont été battus en retour avec de lourdes pertes. Le commandement tactique sur Maryland Heights au cours de la matinée fut dévolu au colonel Eliakim Sherrill, car Ford était tombé malade. Alors que les combats se poursuivaient, Sherrill est tombé quand une balle a touché sa joue. Sa perte a secoué son régiment, le 126ème New York, qui n'était dans l'armée que depuis trois semaines. Ceci, associé à une attaque sur le flanc par Barksdale, a provoqué la rupture des New-Yorkais et leur fuite vers l'arrière.

Sur les hauteurs, le major Sylvester Hewitt a rassemblé les unités restantes et a pris un nouveau poste. Malgré cela, il a reçu l'ordre de Ford de quitter la rivière à 15h30, alors que 900 hommes du 115ème New York restaient en réserve. Alors que les hommes de McLaws luttaient pour prendre Maryland Heights, les hommes de Jackson et Walker arrivèrent dans la région. À Harpers Ferry, les subordonnés de Miles réalisent rapidement que la garnison est encerclée et implorent leur commandant de monter une contre-attaque sur Maryland Heights. Croyant que maintenir Bolivar Heights était tout ce qui était nécessaire, Miles refusa. Cette nuit-là, il envoya le capitaine Charles Russell et neuf hommes de la 1re Maryland Cavalry pour informer McClellan de la situation et lui dire qu'il ne pourrait tenir que quarante-huit heures. Recevant ce message, le McClellan ordonna au VI Corps de prendre des mesures pour relever la garnison et envoya plusieurs messages à Miles l'informant de l'arrivée de l'aide. Ceux-ci ne sont pas arrivés à temps pour influencer les événements.

Les chutes de garnison

Le lendemain, Jackson a commencé à installer des armes à feu sur Maryland Heights, tandis que Walker a fait de même sur Loudoun. Alors que Lee et McClellan se sont battus vers l'est lors de la bataille de South Mountain, les armes de Walker ont ouvert le feu sur les positions de Miles vers 13 heures. Plus tard dans l'après-midi, Jackson ordonna au major général A.P. Hill de se déplacer le long de la rive ouest de la Shenandoah afin de menacer l'Union de quitter l'Union sur Bolivar Heights. À la tombée de la nuit, les officiers de l'Union à Harpers Ferry savaient que la fin approchait mais restaient incapables de convaincre Miles d'attaquer Maryland Heights. S'ils avaient avancé, ils auraient trouvé les hauteurs gardées par un seul régiment puisque McLaws avait retiré la majeure partie de son commandement pour aider à réduire l'avance du VI Corps à Crampton's Gap. Cette nuit-là, malgré les souhaits de Miles, le colonel Benjamin Davis a dirigé 1400 cavaliers dans une tentative d'évasion. Traversant le Potomac, ils se sont glissés autour de Maryland Heights et sont montés au nord. Au cours de leur fuite, ils ont capturé l'un des trains de munitions de la réserve de Longstreet et l'ont escorté vers le nord jusqu'à Greencastle, en Pennsylvanie.

À l'aube du 15 septembre, Jackson avait installé une cinquantaine de fusils sur les hauteurs opposées à Harpers Ferry. Ouvrant le feu, son artillerie a percuté l’arrière et les flancs de Miles sur Bolivar Heights et les préparatifs ont commencé pour un assaut à 8h00. Croyant la situation désespérée et ignorant que des secours étaient en route, Miles a rencontré ses commandants de brigade et a pris la décision de se rendre. Cela a suscité une certaine hostilité chez un certain nombre de ses officiers qui ont exigé la possibilité de se frayer un chemin. Après s'être disputé avec un capitaine du 126ème New York, Miles fut frappé à la jambe par un obus confédéré. En tombant, il avait tellement irrité ses subordonnés qu'il avait d'abord été difficile de trouver quelqu'un pour le transporter à l'hôpital. Après la blessure de Miles, les forces syndicales ont avancé avec la reddition.

Conséquences

La bataille de Harpers Ferry a vu les confédérés soutenir 39 morts et 247 blessés, tandis que les pertes de l'Union totalisaient 44 morts, 173 blessés et 12 419 capturés. En outre, 73 armes à feu ont été perdues. La capture de la garnison Harpers Ferry représentait la plus grande capitulation de l'armée de l'Union et celle de l'armée américaine jusqu'à la chute de Bataan en 1942. Miles décéda des suites de ses blessures le 16 septembre et ne subit jamais les conséquences de ses performances. Occupant la ville, les hommes de Jackson s'emparèrent d'un important volume de fournitures de l'Union et de l'arsenal. Plus tard dans l'après-midi, il a reçu un message urgent de Lee pour rejoindre l'armée principale à Sharpsburg. Laissant les hommes de Hill libérer les prisonniers de l'Union, les troupes de Jackson se dirigèrent vers le nord où elles joueraient un rôle clé dans la bataille d'Antietam le 17 septembre.

Armées et commandants

syndicat

  • Colonel Dixon S. Miles
  • environ. 14 000 hommes

Confédéré

  • Major général Thomas "Stonewall" Jackson
  • environ. 21 000-26 000 hommes

Sources sélectionnées:

  • Civil War Trust: Bataille de Harpers Ferry
  • Service des parcs nationaux: Battle of Harpers Ferry
  • HistoryNet: La bataille de Harpers Ferry