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Qui a inventé la machine à fabriquer la neige?

Qui a inventé la machine à fabriquer la neige?

Par définition, la neige est «des particules de glace cristallisées qui ont l’intégrité physique et la force nécessaires pour conserver leur forme». Elle est normalement créée par Dame Nature, mais lorsque Mère Nature ne livre pas et que les stations de ski commerciales ou les cinéastes ont besoin de neige, machines à faire de la neige interviennent.

La première neige fabriquée à la machine

La neige artificielle a commencé comme un accident. Au Canada, un laboratoire à basse température étudiait les effets du givre blanc sur l’admission d’un moteur à réaction dans les années 1940. Dirigé par le Dr Ray Ringer, les chercheurs pulvérisaient de l'eau dans l'air juste avant l'admission du moteur dans une soufflerie, essayant de reproduire les conditions naturelles. Ils n'ont pas créé de givre, mais ils ont fait de la neige. Ils ont dû arrêter à plusieurs reprises le moteur et la soufflerie pour le sortir à la pelle.

Les tentatives de commercialisation d'une machine à fabriquer de la neige ont commencé avec Wayne Pierce, qui travaillait dans la fabrication de skis dans les années 1940, avec ses partenaires Art Hunt et Dave Richey. Ensemble, ils forment la Tey Manufacturing Company de Milford, dans le Connecticut, en 1947 et vendent un nouveau design de ski. Mais en 1949, Mère Nature devint avare et la société fut durement touchée par une chute des ventes de skis due à un hiver sec et sans neige.

Wayne Pierce a proposé une solution le 14 mars 1950. "Je sais comment faire de la neige!" il a annoncé quand il est arrivé au travail ce matin de mars. Il avait l’idée que si vous pouviez souffler des gouttelettes d’eau dans l’air gelé, cette eau se transformerait en cristaux hexagonaux ou en flocons de neige gelés. À l'aide d'un compresseur à peinture, d'une buse et d'un tuyau d'arrosage, Pierce et ses partenaires ont créé une machine à fabriquer de la neige.

La société obtint un brevet de procédé de base en 1954 et installa quelques-uns de leurs machines à fabriquer de la neige, mais elle ne poussa pas très loin son activité de fabrication de neige. Peut-être étaient-ils plus intéressés par les skis que par quelque chose sur lequel skier. Les trois partenaires ont vendu leur société et les droits de brevet de la machine à fabriquer de la neige à Emhart Corporation en 1956.

Ce sont Joe et Phil Tropeano, propriétaires de la société Larchmont Irrigation à Boston, qui ont acheté le brevet Tey et ont commencé à fabriquer et à développer leur propre équipement de fabrication de neige à partir du design de Pierce. Et comme l'idée de faire de la neige a commencé à faire son chemin, Larchmont et les frères Tropeano ont commencé à poursuivre d'autres fabricants d'équipement d'enneigement artificiel. Le brevet Tey a été contesté devant un tribunal et renversé au motif que la recherche canadienne dirigée par le Dr Ray Ringer était antérieure au brevet accordé à Wayne Pierce.

Une vague de brevets

En 1958, Alden Hanson déposera un brevet pour un nouveau type de machine à fabriquer de la neige, le fan enneigeur. Le brevet antérieur de Tey était une machine à air comprimé et à eau, qui présentait des inconvénients, notamment une forte demande en bruit et en énergie. Il arrivait aussi que les tuyaux gèlent et il n'était pas rare que les conduites s’éclatent. Hanson a conçu une machine à fabriquer de la neige utilisant un ventilateur, de l'eau en particules et l'utilisation facultative d'un agent de nucléation tel que des particules de saleté. Il a obtenu un brevet pour sa machine en 1961 et est considéré aujourd'hui comme le modèle novateur de toutes les machines de fabrication de neige pour ventilateurs.

En 1969, trois inventeurs de Lamont Labs de l'Université Columbia, nommés Erikson, Wollin et Zaunier, déposent un brevet pour une autre machine à fabriquer de la neige. Connu sous le nom de brevet Wollin, il concernait une pale de ventilateur en rotation spécialement conçue, qui était percutée par de l’eau par l’arrière, ce qui provoquait une atomisation mécanique de l’eau quittant l’avant. Lorsque l'eau a gelé, il est devenu neige.

Les inventeurs ont ensuite créé Snow Machines International, fabricant de la machine à fabriquer de la neige basée sur ce brevet Wollin. Ils ont rapidement signé des accords de licence avec le titulaire du brevet Hanson afin de prévenir un litige en contrefaçon portant sur ce brevet. Dans le cadre du contrat de licence, SMI a été inspecté par un représentant de Hanson.

En 1974, un brevet a été déposé pour le Boyne Snowmaker, un ventilateur à conduit qui isolait le nucléateur à l'extérieur du conduit et à l'écart des buses d'eau en vrac. Les buses étaient positionnées au-dessus de la ligne médiane et sur le bord aval du conduit. SMI était le fabricant autorisé du Boyne Snowmaker.

En 1978, Bill Riskey et Jim VanderKelen ont déposé un brevet pour une machine qui allait devenir connue sous le nom de nucléateur du lac Michigan. Il entourait le nucléateur existant d'une chemise d'eau. Le réacteur de nucléation du lac Michigan ne présentait aucun des problèmes de gel dont souffraient parfois les ventilateurs à neige antérieurs. VanderKelen a reçu un brevet pour son Silent Storm Snowmaker, un ventilateur à plusieurs vitesses avec une nouvelle pale d'hélice, en 1992.