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Seconde guerre mondiale: Grumman F4F Wildcat

Seconde guerre mondiale: Grumman F4F Wildcat

Le Grumman F4F Wildcat était un chasseur utilisé par la marine américaine au début de la Seconde Guerre mondiale. Entré en service en 1940, l'avion a d'abord connu des combats avec la Royal Navy qui utilisait ce type sous le nom de Martlet. Avec l’entrée américaine dans le conflit en 1941, le F4F était le seul chasseur utilisé par la marine américaine et capable de traiter efficacement avec la célèbre Mitsubishi A6M Zero. Bien que le Wildcat n’ait pas la manœuvrabilité de l’aéronef japonais, il possédait une plus grande durabilité et grâce à l’utilisation de tactiques spéciales, il obtenait un rapport de destruction positif.

Au fur et à mesure que la guerre progressait, le Wildcat était supplanté par les Grumman F6F Hellcat et Vought F4U Corsair, plus puissants et plus puissants. Malgré cela, des versions améliorées du F4F sont restées utilisées sur les transporteurs d'escorte et dans des rôles secondaires. Bien que moins célèbre que les Hellcat et Corsair, le Wildcat a joué un rôle crucial pendant les premières années du conflit et a participé aux victoires décisives à Midway et à Guadalcanal.

Conception et développement

En 1935, la marine américaine a lancé un appel pour qu'un nouveau chasseur remplace sa flotte de biplans Grumman F3F. En réponse, Grumman a initialement développé un autre biplan, le XF4F-1, qui était une amélioration de la ligne F3F. En comparant le XF4F-1 avec le Brewster XF2A-1, la Marine a choisi d’aller de l’avant avec ce dernier, mais a demandé à Grumman de retravailler leur conception. De retour à la planche à dessin, les ingénieurs de Grumman ont complètement repensé l'avion (XF4F-2), en le transformant en un monoplan doté de grandes ailes pour une plus grande portance et une vitesse supérieure à celle du Brewster.

Prototype Grumman XF4F-3 Wildcat lors d'essais en vol, vers avril 1939. Commandement d'histoire et du patrimoine de la marine américaine

En dépit de ces changements, la marine décide d'avancer avec le Brewster après un vol décollé à Anacostia en 1938. Travaillant de son côté, Grumman continue de modifier la conception. Ajoutant le plus puissant moteur "Twin Wasp" R-1830-76 de Pratt & Whitney, augmentant la taille de l'aile et modifiant le talonnage, le nouveau XF4F-3 s'est avéré capable de 335 mph. Les performances de la XF4F-3 dépassant largement celle de la Brewster, la Marine accorda à Grumman un contrat pour la mise en production du nouveau chasseur avec 78 appareils commandés en août 1939.

F4F Wildcat - Spécifications (F4F-4)

Général

  • Longueur: 28 pi 9 po
  • Envergure: 38 pi
  • La taille: 9 pieds 2.5 pouces
  • Zone de l'aile: 260 pieds carrés
  • Poids à vide: 5 760 lb
  • Poids chargé: 7 950 lb
  • Équipage: 1

Performance

  • Centrale électrique: 1 × moteur radial à double rangée Pratt & Whitney R-1830-86, 1 200 ch
  • Gamme: 770 milles
  • Vitesse maximale: 320 mph
  • Plafond: 39 500 pi

Armement

  • Armes à feu: 6 mitrailleuses Browning M2 de 0 x 50 po
  • Bombes: 2 bombes de 100 lb et / ou réservoirs largables de 2 x 58 gallons

Introduction

Entré en service avec le VF-7 et le VF-41 en décembre 1940, le F4F-3 était équipé de quatre calibres .50. mitrailleuses montées dans ses ailes. Alors que la production se poursuivait pour la marine américaine, Grumman proposa une variante du chasseur à moteur Wright R-1820 "Cyclone 9" destinée à l'exportation. Commandés par les Français, ces appareils n'étaient pas terminés à la chute de la France au milieu des années 1940. En conséquence, la commande a été reprise par les Britanniques qui ont utilisé l'avion de la flotte, sous le nom de "Martlet". C'est donc un Martlet qui a marqué le premier meurtre au combat du type quand il a abattu un bombardier allemand Junkers Ju 88 sur Scapa Flow le 25 décembre 1940.

Améliorations

Tirant les leçons de l'expérience britannique avec le F4F-3, Grumman a commencé à introduire une série de modifications à l'aéronef, notamment des ailes repliables, six mitrailleuses, un blindage amélioré et des réservoirs de carburant auto-obturants. Bien que ces améliorations aient légèrement entravé les performances du nouveau F4F-4, elles ont amélioré la capacité de survie des pilotes et augmenté le nombre de passagers pouvant être transportés à bord des porte-avions américains. Les livraisons du "Dash Four" ont commencé en novembre 1941. Un mois plus tôt, le chasseur avait officiellement reçu le nom de "Wildcat".

Guerre dans le pacifique

Au moment de l'attaque japonaise sur Pearl Harbor, l'US Navy et le Marine Corps possédaient 131 Wildcats dans onze escadrons. L’avion est rapidement devenu célèbre lors de la bataille de Wake Island (8-23 décembre 1941), lorsque quatre Wildcats de l’USMC ont joué un rôle clé dans la défense héroïque de l’île. Au cours de l'année suivante, l'avion de combat assura la couverture défensive des avions et des navires américains lors de la victoire stratégique de la bataille de la mer de corail et du triomphe décisif de la bataille de Midway. En plus de l’utilisation de transporteur, le Wildcat a largement contribué au succès des Alliés dans la campagne de Guadalcanal.

F4F-4 Wildcat chasseurs à Henderson Field, Guadalcanal, Îles Salomon, le 14 avril 1943. Commandement d'histoire et du patrimoine navals des États-Unis

Bien que moins agile que son principal adversaire japonais, la Mitsubishi A6M Zero, le Wildcat s'est rapidement fait une réputation pour sa robustesse et sa capacité à résister à des quantités de dégâts choquantes tout en restant dans les airs. Apprenant rapidement, les pilotes américains développèrent des tactiques pour lutter contre le Zero, qui utilisaient le plafond de service élevé du Wildcat, une plus grande capacité de plongée en puissance et un armement lourd. Des tactiques de groupe ont également été conçues, telles que le "Thach Weave" qui permet aux formations Wildcat de contrer une attaque en plongée par des avions japonais.

Sortie progressive

Au milieu de 1942, Grumman mit fin à la production de Wildcat afin de se concentrer sur son nouveau chasseur, le F6F Hellcat. En conséquence, la fabrication du Wildcat a été confiée à General Motors. Les Wildcats construits par GM ont reçu les désignations FM-1 et FM-2. Bien que le chasseur ait été remplacé par les F6F et F4U Corsair sur la plupart des transporteurs rapides américains vers le milieu de 1943, sa petite taille le rendait idéal pour une utilisation à bord des transporteurs d'escorte. Cela a permis au combattant de rester dans le service américain et britannique jusqu'à la fin de la guerre. La production a pris fin à l'automne 1945 et 7 885 appareils ont été construits.

Les chasseurs Wildcat FM-2 du transporteur d'escorte USS White Plains (CVE-66) effectuent une mission d'escorte, le 24 juin 1944. Le commandement de l'histoire et du patrimoine de la marine américaine

Alors que le F4F Wildcat reçoit souvent moins de notoriété que ses cousins ​​ultérieurs et possédait un taux de destruction moins favorable, il est important de noter que l'avion a été le plus dur des combats lors des premières campagnes critiques dans le Pacifique lorsque la puissance aérienne japonaise était à son sommet. Jimmy Thach, Joseph Foss, E. Scott McCuskey et Edward "Butch" O'Hare font partie des pilotes américains remarquables qui ont piloté le Wildcat.