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Vestiges antiques

Vestiges antiques

La nouvelle que des scientifiques avaient récupéré la moelle d'un fossile de dinosaure avait suscité beaucoup d'étonnement. Mais la réalisation n'est pas une surprise. En fait, cela ne crée même pas un nouveau record pour les pièces les plus anciennes de la vie.

La plupart d'entre nous considérons les fossiles comme des objets morts pétrifiés, transformés en pierre. Mais ce n'est pas obligé. Les corps de créatures autrefois vivantes peuvent échapper à la pétrification pendant très longtemps dans de bonnes conditions.

Un fossile est défini comme tout élément de vie du passé préhistorique ou géologique préservé dans la croûte terrestre. Un préjugé contre la conservation a peut-être empêché les scientifiques de rechercher de la viande dans les os anciens, mais nous savons maintenant mieux que quiconque et une course est en cours pour trouver des tissus de plus en plus vieux.

Créatures dans la glace

Ötzi, l'homme de glace de 5 000 ans découvert dans un glacier alpin en 1991, est l'exemple le plus connu d'un fossile gelé. Les mammouths et autres animaux polaires éteints sont également connus du pergélisol. Ces fossiles ne sont pas aussi beaux que la nourriture dans votre congélateur, car ils subissent une sorte de momification lente à l'état congelé. C'est une version géologique de la brûlure de congélation dans laquelle la glace migre des tissus dans les environs.

Les os congelés de bison âgés de près de 60 000 ans ont été analysés en 2002, ce qui a donné des fragments d’ADN et des protéines osseuses comparables aux espèces existantes. Les cheveux de mammouth s'avèrent être encore meilleurs que les os pour conserver l'ADN.

L'Antarctique détient le record dans ce domaine, avec des microbes dans la glace profonde vieux de 8 millions d'années.

Restes séchés

Le désert conserve la matière morte par dessiccation. Les humains anciens ont été naturellement momifiés de cette façon, comme le Nevadan, âgé de 9 000 ans, connu sous le nom de Spirit Cave Man. Les matériaux les plus anciens sont préservés par divers groupes de meutes du désert, qui ont l’habitude de fabriquer des piles de matières végétales cimentées en briques dures comme du roc par leur urine visqueuse. Une fois conservés dans des grottes sèches, ces amas de packrat peuvent durer des dizaines de milliers d'années.

La beauté des packrat middens réside dans le fait qu’ils peuvent fournir des données environnementales approfondies sur l’Ouest américain au Pléistocène supérieur: végétation, climat, voire rayonnement cosmique de l’époque. Des milieux similaires sont à l'étude dans d'autres parties du monde.

Même les restes de créatures éteintes existent encore sous forme séchée. Les mammouths sont surtout connus pour leurs carcasses de pergélisol, mais les excréments de mammouth sont connus à partir de spécimens desséchés.

Ambre

Bien sûr, "Jurassic Park" a placé l’ambre dans la conscience du public avec son intrigue basée sur l’idée de récupérer l’ADN de dinosaures d’insectes suceurs de sang emprisonnés dans de l’ambre. Mais la progression vers le scénario de ce film est lente et peut-être stoppée. De l'ambre, des grenouilles et des insectes aux fragments de plantes, de nombreuses créatures sont documentées. Mais les extractions d'ADN publiées n'ont pas encore été dupliquées.

Des fossiles parfaits

Dans quelques endroits, la matière végétale est conservée dans les sédiments depuis des millions d'années. Les gisements Clarkia du nord de l’Idaho ont entre 15 et 20 millions d’années, ce qui les situe au Miocène. Les feuilles des arbres peuvent être scindées de ces roches tout en affichant leurs couleurs saisonnières, vert ou rouge. Des substances biochimiques, notamment des lignines, des flavonoïdes et des polymères aliphatiques, peuvent être extraites de ces fossiles, et des fragments d’ADN provenant de liquidambar, de magnolias et de tulipiers fossiles sont connus (Liriodendron).

Les champions actuels dans ce domaine sont les forêts éocènes de séquoias rouges de l'île Axel Heiberg, dans l'Arctique canadien. Pendant environ 50 millions d'années, les souches, les grumes et le feuillage de ces arbres ont été préservés presque totalement non minéralisés, grâce à un enfouissement rapide dans des conditions empêchant l'oxygène d'entrer. Aujourd'hui, ce bois fossile repose sur le sol, prêt à être ramassé et brûlé. Les touristes et les mineurs de charbon menacent ce trésor scientifique.

Moelle de dinosaure

Mary Schweitzer, professeure à la North Carolina State University qui a documenté les tissus mous dans Tyrannosaurus rex os des jambes, explore depuis plusieurs années des biomolécules dans des fossiles anciens. La présence de ceux-ci dans les os de 68 millions d'années n'était pas la plus ancienne de ses découvertes, mais les tissus de cet âge sont sans précédent. La découverte remet en question nos notions sur la formation des fossiles. On trouvera sûrement plus d'exemples, peut-être dans des spécimens de musée existants.

Microbes de sel

Un surprenant La nature Un document publié en 2000 faisait état de la renaissance de spores bactériennes provenant d'une poche de saumure dans un cristal de sel situé dans un lit de sel permien au Nouveau-Mexique, vieux de 250 millions d'années.

Naturellement, l’allégation a suscité des critiques: le laboratoire ou le lit de sel était contaminé et, en tout cas, l’ADN des microbes (le genre Virgibacillus) était trop proche des espèces plus récentes. Mais les découvreurs ont défendu leur technique et évoqué d'autres scénarios pour les preuves ADN. Et en avril 2005 Géologie ils ont publié des preuves provenant du sel lui-même, montrant qu'il (1) correspond à ce que nous savons de l'eau de mer du Permien et (2) semble dater de l'époque de la formation du sel, et non d'un événement ultérieur. Pour l'instant, ce bacille porte le titre de plus ancien fossile vivant de la Terre.