Intéressant

Comment Alexander Fleming a découvert la pénicilline

Comment Alexander Fleming a découvert la pénicilline

En 1928, le bactériologiste Alexander Fleming a fait une découverte fortuite à partir d'une boîte de Petri contaminée et déjà mise au rebut. La moisissure qui avait contaminé l'expérience s'est avérée contenir un puissant antibiotique, la pénicilline. Cependant, bien que cette découverte soit à l'origine de la découverte de Fleming, il a fallu attendre plus d'une décennie avant que quelqu'un d'autre transforme la pénicilline en un médicament miracle qui a permis de sauver des millions de vies.

Plats de petri sales

Un matin de septembre 1928, Alexander Fleming était assis sur son établi à l'hôpital St. Mary's, après son retour de vacances au Dhoon (sa maison de campagne) avec sa famille. Avant de partir en vacances, Fleming avait déposé un certain nombre de ses boîtes de Pétri sur le côté du banc afin que Stuart R. Craddock puisse utiliser son établi en son absence.

De retour de vacances, Fleming triait les longues piles non surveillées pour déterminer celles qui pourraient être sauvées. Beaucoup de plats avaient été contaminés. Fleming les plaça dans un tas de plus en plus grand dans un plateau de Lysol.

À la recherche d'un médicament miracle

Une grande partie du travail de Fleming portait sur la recherche d'un "médicament miracle". Même si le concept de bactérie existait depuis la première description d'Antonie van Leeuwenhoek en 1683, ce n'est qu'à la fin du XIXe siècle que Louis Pasteur a confirmé que la bactérie était à l'origine de maladies. Cependant, bien qu'ils aient cette connaissance, personne n'avait encore été en mesure de trouver un produit chimique qui tuerait les bactéries nocives mais ne ferait pas de mal au corps humain.

En 1922, Fleming fit une découverte importante, le lysozyme. En travaillant avec certaines bactéries, le nez de Fleming fuyait, laissant tomber du mucus sur le plat. La bactérie a disparu. Fleming avait découvert une substance naturelle trouvée dans les larmes et le mucus nasal qui aide le corps à combattre les germes. Fleming a maintenant pris conscience de la possibilité de trouver une substance capable de tuer les bactéries sans nuire au corps humain.

Trouver le moule

En 1928, alors qu’il triait sa pile de plats, l’ancien assistant de laboratoire de Fleming, D. Merlin Pryce, s’était rendu chez Fleming. Fleming saisit cette occasion pour se plaindre de la quantité de travail supplémentaire qu'il devait faire depuis le transfert de Pryce de son laboratoire.

Pour démontrer sa présence, Fleming fouilla dans la grande pile d'assiettes qu'il avait placée dans le plateau de Lysol et en sortit plusieurs qui étaient restées en toute sécurité au-dessus du Lysol. S'il n'y en avait pas eu autant, chacun aurait été submergé dans Lysol, tuant les bactéries pour rendre les plaques sécuritaires pour pouvoir être nettoyées puis réutilisées.

En prenant un plat à montrer à Pryce, Fleming remarqua quelque chose d'étrange à ce sujet. Pendant son absence, un moule avait poussé sur le plat. Cela en soi n’était pas étrange. Cependant, ce moule particulier semblait avoir tué le Staphylococcus aureus cela avait grandi dans le plat. Fleming s'est rendu compte que ce moule avait du potentiel.

Quel était ce moule?

Fleming a passé plusieurs semaines à cultiver davantage de moisissure et à essayer de déterminer la substance particulière dans la moisissure qui avait tué la bactérie. Après avoir discuté de la moisissure avec le mycologue (expert en moisissure) C. J. La Touche, qui avait son bureau au-dessous de celui de Fleming, ils ont déterminé que la moisissure était une moisissure Penicillium. Fleming a alors appelé l'agent antibactérien actif dans le moule, la pénicilline.

Mais d'où vient le moule? Très probablement, la moisissure provenait de la chambre de La Touche en bas. La Touche avait recueilli un grand échantillon de moisissures pour John Freeman, qui effectuait des recherches sur l'asthme, et il est probable que certaines d'entre elles ont été envoyées jusqu'au laboratoire de Fleming.

Fleming continua à mener de nombreuses expériences pour déterminer l'effet de la moisissure sur d'autres bactéries nuisibles. Étonnamment, la moisissure en a tué un grand nombre. Fleming a ensuite effectué d'autres tests et a découvert que le moule était non toxique.

Serait-ce le "médicament miracle"? Pour Fleming, ce n'était pas le cas. Même s’il voyait son potentiel, Fleming n’était pas un chimiste et ne pouvait donc pas isoler l’élément antibactérien actif, la pénicilline, et ne pouvait pas maintenir l’actif suffisamment longtemps pour être utilisé chez l’homme. En 1929, Fleming écrivit un article sur ses découvertes, qui ne suscitait aucun intérêt scientifique.

12 ans plus tard

En 1940, deuxième année de la Seconde Guerre mondiale, deux scientifiques de l’Université d’Oxford étudiaient des projets prometteurs en bactériologie qui pourraient éventuellement être améliorés ou poursuivis avec la chimie. L'Australien Howard Florey et le réfugié allemand Ernst Chain ont commencé à travailler avec la pénicilline.

En utilisant de nouvelles techniques chimiques, ils ont pu produire une poudre brune qui conserve son pouvoir antibactérien plus longtemps que quelques jours. Ils ont expérimenté la poudre et l'ont trouvée sûre.

Ayant besoin du nouveau médicament immédiatement sur le front de la guerre, la production de masse a commencé rapidement. La pénicilline disponible pendant la Seconde Guerre mondiale a sauvé de nombreuses vies qui auraient autrement été perdues à cause d'infections bactériennes dans des plaies même mineures. La pénicilline traitait également la diphtérie, la gangrène, la pneumonie, la syphilis et la tuberculose.

Reconnaissance

Bien que Fleming ait découvert la pénicilline, il a fallu Florey et Chain pour en faire un produit utilisable. Bien que Fleming et Florey aient été faits chevalier en 1944 et que tous les trois (Fleming, Florey et Chain) aient reçu le prix Nobel de 1945 en physiologie ou en médecine, il est toujours reconnu que Fleming a découvert la pénicilline.