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Guerre civile américaine: bataille de Fort Henry

Guerre civile américaine: bataille de Fort Henry

La bataille de Fort Henry eut lieu le 6 février 1862 pendant la guerre de Sécession (1861-1865) et fut l'une des premières actions de la campagne du brigadier général Ulysses S. Grant au Tennessee. Avec le début de la guerre civile, le Kentucky a déclaré sa neutralité et a déclaré qu'il s'alignerait contre le premier côté pour violer son territoire. Cela s'est passé le 3 septembre 1861, lorsque le major général confédéré Leonidas Polk a dirigé les troupes du brigadier général Gideon J. Pillow pour occuper Columbus, Kentucky, sur le fleuve Mississippi. Répondant à l'incursion des Confédérés, Grant prit l'initiative et dépêcha des troupes de l'Union pour sécuriser Paducah, dans le Kentucky, à l'embouchure de la rivière Tennessee deux jours plus tard.

Un large front

Alors que les événements se déroulaient dans le Kentucky, le général Albert Sidney Johnston a reçu l’ordre, le 10 septembre, de prendre le commandement de toutes les forces confédérées de l’ouest. Cela l'oblige à défendre une ligne allant des Appalaches à l'ouest de la frontière. N'ayant pas suffisamment de troupes pour tenir toute cette distance, Johnston est obligé de disperser ses hommes dans des armées plus petites et tente de défendre les zones par lesquelles les troupes de l'Union sont susceptibles de progresser. Ce "bouclier de défense" l'a vu ordonner au brigadier général Felix Zollicoffer de maintenir la zone autour de Cumberland Gap à l'est avec 4 000 hommes, tandis qu'à l'ouest, le général major Sterling Price défendait le Missouri avec 10 000 hommes.

Le centre de la ligne était occupé par le grand commandement de Polk qui, en raison de la neutralité du Kentucky au début de l’année, était basé plus près du Mississippi. Au nord, 4000 hommes supplémentaires, dirigés par le brigadier général Simon B. Buckner, ont tenu Bowling Green, KY. Afin de mieux protéger le centre du Tennessee, la construction de deux forts avait déjà commencé plus tôt en 1861. Il s’agissait des forts Henry et Donelson, qui gardaient respectivement les rivières Tennessee et Cumberland. Les emplacements des forts ont été déterminés par le brigadier général Daniel S. Donelson et, bien que l'emplacement du fort portant son nom soit valable, son choix pour Fort Henry laissait beaucoup à désirer.

Construction du Fort Henry

Une zone de sol bas et marécageux, l’emplacement de Fort Henry fournissait un champ de tir dégagé sur deux milles en aval de la rivière mais était dominée par des collines sur la rive opposée. Bien que de nombreux officiers se soient opposés à l'emplacement, la construction du fort à cinq côtés a commencé avec des esclaves et la 10ème Infanterie du Tennessee fournissant le travail. En juillet 1861, des armes à feu étaient installées dans les murs du fort. Onze couvraient le fleuve et six autres protégeaient les abords des terres.

Nommé pour le sénateur du Tennessee Gustavus Adolphus Henry Sr., Johnston avait souhaité confier le commandement du général de brigade Alexander P. Stewart aux commandements des forts. Il a toutefois été rejeté par le président confédéré Jefferson Davis, qui avait choisi le général de brigade Lloyd Tilghman, originaire du Maryland, en décembre. À son poste, Tilghman a vu le fort Henry renforcé par une fortification plus petite, le Fort Heiman, construite sur la rive opposée. En outre, des efforts ont été déployés pour placer des torpilles (mines navales) dans le chenal de navigation près du fort.

Armées et commandants

syndicat

  • Brigadier général Ulysses S. Grant
  • Officier-drapeau Andrew Foote
  • 15 000 hommes
  • 7 navires

Confédéré

  • Brigadier général Lloyd Tilghman
  • 3,000-3,400

Grant et Foote Move

Alors que les confédérés travaillaient pour achever les forts, les commandants de l'Union dans l'ouest du pays étaient sous la pression du président Abraham Lincoln pour prendre des mesures offensives. Alors que le brigadier général George H. Thomas défait Zollicoffer lors de la bataille de Mills Springs en janvier 1862, Grant put obtenir l'autorisation de remonter le cours du Tennessee et du Cumberland. Avançant avec environ 15 000 hommes dans deux divisions dirigées par les brigadiers généraux John McClernand et Charles F. Smith, Grant était soutenu par la Flottille occidentale de l'officier du drapeau Andrew Foote composée de quatre cuirassés et de trois "timberclads" (navires de guerre en bois).

Une victoire rapide

En pressant la rivière, Grant et Foote ont choisi de frapper d'abord au Fort Henry. En arrivant dans les environs le 4 février, les forces de l'Union ont commencé à descendre à terre avec le débarquement de la division de McClernand au nord de Fort Henry, tandis que les hommes de Smith débarquaient sur la côte ouest pour neutraliser le Fort Heiman. Alors que Grant avançait, la position de Tilghman était devenue précaire en raison de la mauvaise localisation du fort. Lorsque la rivière atteignit son niveau normal, les murs du fort s'élevaient à une vingtaine de mètres de hauteur, mais les fortes pluies avaient entraîné une augmentation spectaculaire du niveau de l'eau, inondant le fort.

En conséquence, seulement neuf des dix-sept canons du fort étaient utilisables. Se rendant compte que le fort ne pourrait pas être tenu, Tilghman ordonna au colonel Adolphus Heiman de diriger le gros de la garnison à l'est du fort Donelson et abandonna le fort Heiman. Le 5 février, il ne restait plus qu’un groupe d’artilleurs et de Tilghman. En approchant du Fort Henry le lendemain, les canonnières de Foote avancent avec les cuirassés en tête. Ouvrant le feu, ils ont échangé des coups de feu avec les Confédérés pendant environ soixante-quinze minutes. Dans les combats, seul le USS Essex a subi des dommages importants lorsqu'un coup de feu a touché sa chaudière alors que la trajectoire basse de l'incendie confédéré jouait sur la résistance de l'armure des canonnières de l'Union.

Conséquences

Avec la fermeture des canonnières de l'Union et l'incendie pratiquement inefficace, Tilghman décida de rendre le fort. En raison de la nature inondée du fort, un bateau de la flotte a été en mesure de ramer directement dans le fort pour emmener Tilghman à l'USS Cincinnati. Pour remonter le moral de l'Union, la capture du Fort Henry a permis à Grant de capturer 94 hommes. Les pertes confédérées dans les combats se chiffrent à environ 15 morts et 20 blessés. Environ 40 personnes ont été tuées dans l'Union, la majorité à bord du USS Essex. La prise du fort a ouvert la rivière Tennessee aux navires de guerre de l'Union. Profitant rapidement, Foote envoya ses trois bûcherons pour faire un raid en amont.

Rassemblant ses forces, Grant commença à déplacer son armée de douze milles au Fort Donelson le 12 février. Au cours des jours suivants, Grant remporta la bataille de Fort Donelson et captura plus de 12 000 confédérés. Les deux défaites aux Forts, Henry et Donelson, ont creusé un trou béant dans la ligne défensive de Johnston et ouvert le Tennessee à l'invasion de l'Union. Les combats à grande échelle reprendraient en avril lorsque Johnston attaquerait Grant à la bataille de Shiloh.