Intéressant

"Beowulf:" La vieille épopée anglaise

"Beowulf:" La vieille épopée anglaise

L'article suivant est un extrait d'une entrée de l'édition de 1911 de l'Encyclopaedia Britannica.

BEOWULF. L'épopée de Beowulf, la plus précieuse relique du vieil anglais et, en fait, de toute la littérature germanique ancienne, nous est parvenue dans un seul MS, écrit autour de l'an 1000, qui contient également le vieux poème de Judith en anglais, est lié à d'autres MSS. dans un volume de la collection Cottonian maintenant au British Museum. Le sujet du poème est les exploits de Beowulf, fils de Ecgtheow et neveu de Hygelac, roi des "Geatas". c'est à dire. le peuple, appelé dans les archives scandinaves Gautar, de qui une partie du sud de la Suède a reçu son nom actuel Gotland.

L'histoire

Ce qui suit est un bref aperçu de l’histoire, qui se divise naturellement en cinq parties.

  1. Beowulf, accompagné de quatorze compagnons, se rend au Danemark pour offrir son aide à Hrothgar, roi des Danois, dont la salle (appelée "Heorot") est rendue inhabitable depuis douze ans par les ravages d'un monstre dévorant (apparemment à la forme humaine gigantesque ) a appelé Grendel, un habitant des déchets, qui forçait chaque nuit à forcer une entrée et à massacrer certains des détenus. Beowulf et ses amis se régalent dans le Heorot longtemps déserté. La nuit, les Danois se retirent, laissant les étrangers seuls. Quand tout sauf Beowulf est endormi, Grendel entre, les portes à barres de fer cédées dans un instant à sa main. Un des amis de Beowulf est tué; mais Beowulf, sans armes, se bat avec le monstre et se déchire le bras. Grendel, bien que mortellement blessé, se dégage de l'emprise du conquérant et s'échappe de la salle. Le lendemain, sa piste tachée de sang est suivie jusqu'à ce qu'elle se termine dans un simple lointain.
  2. Toutes les peurs étant maintenant supprimées, le roi danois et ses partisans passent la nuit à Heorot, Beowulf et ses camarades étant logés ailleurs. La salle est envahie par la mère de Grendel, qui tue et emporte l'un des nobles danois. Beowulf procède à la simple, et, armé d'épée et de corset, plonge dans l'eau. Dans une salle voûtée sous les vagues, il se bat avec la mère de Grendel et la tue. Dans la voûte, il trouve le cadavre de Grendel; il coupe la tête et la ramène en triomphe.
  3. Richement récompensé par Hrothgar, Beowulf retourne dans son pays natal. Il est accueilli par Hygelac et lui raconte l’histoire de ses aventures, avec des détails qui ne figurent pas dans le récit précédent. Le roi lui attribue des terres et des honneurs et, sous le règne d'Hygelac et de son fils Heardred, il est le plus grand homme du royaume. Lorsque Heardred est tué au combat contre les Suédois, Beowulf devient roi à sa place.
  4. Après que Beowulf ait prospéré pendant cinquante ans, son pays est ravagé par un dragon brûlant, qui habite un ancien tertre funéraire, riche en trésors précieux. La salle royale elle-même est réduite en cendres. Le vieux roi décide de se battre seul avec le dragon. Accompagné de onze guerriers choisis, il se rend à la brouette. Ordonnant à ses compagnons de se retirer au loin, il prend position près de l'entrée du monticule - une ouverture voûtée d'où jaillit un ruisseau en ébullition.
    Le dragon entend le cri de défi de Beowulf et se précipite en respirant les flammes. Le combat commence; Beowulf est presque maîtrisé et la vue est si terrible que ses hommes, sauf un, cherchent la sécurité en vol. Le jeune Wiglaf, fils de Weohstan, même s'il n'a pas encore été mis au combat, ne peut, même dans l'obéissance à la prohibition de son seigneur, s'abstenir de l'aider. Avec l'aide de Wiglaf, Beowulf tue le dragon, mais pas avant d'avoir reçu sa propre blessure mortelle. Wiglaf entre dans la brouette et revient montrer au roi mourant les trésors qu'il y a trouvés. Avec son dernier souffle, Beowulf désigne Wiglaf comme son successeur et ordonne que ses cendres soient enchâssées dans un grand tertre placé sur une haute falaise, de sorte qu'il puisse servir de repère aux marins au large.
  5. La nouvelle de la victoire achetée par Beowulf est transmise à l'armée. Au milieu de grandes lamentations, le corps du héros est étendu sur le tas de pompes funèbres et est consumé. Les trésors du trésor du dragon sont enterrés avec ses cendres; et lorsque le grand tertre est terminé, douze des plus célèbres guerriers de Beowulf la parcourent, célébrant les louanges des rois les plus courageux, les plus gentils et les plus généreux.

Le héros

Les parties du poème qui sont résumées ci-dessus - c'est-à-dire qui relatent la carrière du héros dans un ordre progressif - contiennent une histoire lucide et bien construite, racontée avec une vivacité d'imagination et un degré d'habileté narrative pouvant avec un peu d'exagération être appelé Homeric.

Et pourtant, il est probable que rares sont les lecteurs de Beowulf qui n'ont pas ressenti - et nombreux sont ceux qui, après une lecture répétée, continuent à sentir - que l'impression générale qui en résulte est celle d'un chaos déroutant. Cet effet est dû à la multitude et au caractère des épisodes. En premier lieu, une très grande partie de ce que le poème raconte au sujet de Beowulf lui-même n'est pas présentée dans un ordre régulier, mais sous forme de mention ou de narration rétrospective. L'étendue du matériel ainsi introduit hors de propos peut être vue à partir de l'abrégé suivant.

À l'âge de sept ans, Beowulf, orphelin, fut adopté par son grand-père, le roi Hrethel, père d'Hygelac, et fut considéré par lui avec autant d'affection que n'importe lequel de ses propres fils. Dans la jeunesse, bien que réputé pour sa formidable force de préhension, il était généralement méprisé pour son indolence et son manque de persévérance. Avant même sa rencontre avec Grendel, il s'était fait connaître par son concours de natation avec un autre jeune du nom de Breca. Après s'être battu pendant sept jours et nuits avec les vagues et avoir tué de nombreux monstres marins, il s'était posé dans le pays des Finlandais. . Dans l'invasion désastreuse du pays des Hetware, au cours de laquelle Hygelac a été tué, Beowulf a tué de nombreux ennemis, dont un chef de famille des Hugas, nommé Daghrefn, apparemment le tueur d'Hygelac. Dans la retraite, il déploya une nouvelle fois ses pouvoirs de nageur, portant sur son vaisseau l'armure de trente ennemis tués. Quand il atteignit son pays natal, la reine veuve lui offrit le royaume, son fils Heardred étant trop jeune pour régner. Beowulf, par loyauté, a refusé de devenir roi et a agi en tant que gardien de Heardred au cours de sa minorité et en tant que son conseiller après son arrivée dans la succession de l'homme. En abritant le fugitif Eadgils, un rebelle contre son oncle le roi des "Swain" (les Suédois, habitant au nord du Gautar), Heardred s'était fait envahir et y avait perdu la vie. Lorsque Beowulf devint roi, il soutint la cause d'Eadgils par la force des armes. le roi des Suédois fut tué et son neveu placé sur le trône.

Valeur historique

Maintenant, à une brillante exception - l'histoire du match de natation, qui est introduite avec félicité et finement racontée -, ces passages rétrospectifs sont importés plus ou moins maladroitement, interrompent inopinément le cours du récit, et sont trop condensés et de style allusif faire toute impression poétique forte. Néanmoins, ils servent à compléter le portrait du personnage du héros. Cependant, il existe de nombreux autres épisodes qui n'ont rien à voir avec Beowulf lui-même, mais semblent avoir été insérés dans le but délibéré de transformer le poème en une sorte de cyclopédie de la tradition germanique. Ils comprennent de nombreux détails de ce qui est censé être l’histoire des maisons royales, non seulement des Gautar et des Danois, mais aussi des Suédois, des Angles continentaux, des Ostrogoths, des Frisons et des Heathobeards, en plus de renvois à des questions non localisées. histoire héroïque comme les exploits de Sigismond. Les Saxons ne sont pas nommés et les Francs n'apparaissent que comme un pouvoir hostile redouté. De la Grande-Bretagne il n'y a aucune mention; et bien qu'il y ait des passages nettement chrétiens, ils ont un ton si incongru avec le reste du poème qu'il faut les considérer comme des interpolations. En général, les épisodes externes ne sont pas très appropriés à leur contexte et ont l’apparence de versions abrégées d’histoires qui ont été longuement racontées dans la poésie. Pour les lecteurs modernes, leur effet déroutant est renforcé par un prologue curieusement non pertinent. Il commence par célébrer les anciennes gloires des Danois, et raconte dans un style allusif l’histoire de Scyld, fondateur de la dynastie "Scylding" du Danemark, et loue les vertus de son fils Beowulf. Si ce Beowulf danois avait été le héros du poème, l'ouverture aurait été appropriée; mais cela semble étrangement déplacé comme introduction à l'histoire de son homonyme.

Même si ces licenciements sont préjudiciables à la beauté poétique de l'épopée, ils ajoutent énormément à son intérêt pour les étudiants en histoire ou légende germanique. Si la masse des traditions qu’il prétend contenir est authentique, le poème revêt une importance unique en tant que source de connaissances respectant l’histoire ancienne des peuples du nord de l’Allemagne et de la Scandinavie. Mais la valeur à attribuer àBeowulf à cet égard, ne peut être déterminé qu’en déterminant sa date, son origine et son mode de composition probables. La critique de l’épopée anglais ancien est donc considérée depuis presque un siècle comme indispensable à la recherche des antiquités germaniques.

Le point de départ de tousBeowulf la critique est le fait (découvert par N. F. S. Grundtvig en 1815) que l'un des épisodes du poème appartient à l'histoire authentique. Grégoire de Tours, décédé en 594, raconte que sous le règne de Théodoric de Metz (511 - 534), les Danois envahirent le royaume et emmenèrent de nombreux captifs et beaucoup pillés sur leurs navires. Leur roi, dont le nom figure dans le meilleur SMS. en tant que Chlochilaicus (d'autres exemplaires ont lu Chrochilaicus, Hrodolaicus, etc.), sont restés à terre avec l'intention de suivre après, mais ont été attaqués par les Francs sous Theodobert, fils de Theodoric, et ont été tués. Les Francs ont ensuite vaincu les Danois lors d'une bataille navale et ont récupéré le butin. Il est établi que la date de ces événements se situe entre 512 et 520. Une histoire anonyme est écrite au début du VIIIe siècle.(Liber Hist. Francorum, casquette. 19) donne le nom du roi danois sous le nom de Chochilaicus et dit qu'il a été tué dans le pays des Attoarii. Maintenant, il est lié dansBeowulf Hygelac a trouvé la mort dans son combat contre les Francs et les Hetware (la forme anglaise ancienne d’Attoarii). Les formes du nom du roi danois données par les historiens francs sont des corruptions du nom dont la forme primitive germanique était Hugilaikaz et qui, par un changement phonétique régulier, est devenu en ancien anglaisHygelac, et dans le vieux norrois Hugleikr. Il est vrai que le roi envahisseur aurait été un Danois, alors que l'Hygelac deBeowulf appartenait à la "Geatas" ou Gautar. Mais un travail appeléLiber Monstrorum, conservé dans deux MSS. du 10ème siècle, cite en exemple un certain "Huiglaucus, roi des Getae", tué par les Francs et dont les os ont été conservés sur une île à l'embouchure du Rhin et présentés comme une merveille . Il est donc évident que la personnalité d’Hygelac et l’expédition dans laquelle, selonBeowulf, il est mort, n'appartient pas à la région de la légende ou de l'invention poétique, mais à celle du fait historique.

Ce résultat remarquable suggère la possibilité que ce que le poème raconte sur les proches parents d'Hygelac et sur les événements de son règne et de celui de son successeur repose sur des faits historiques. Il n'y a vraiment rien pour interdire la supposition; il n'y a pas non plus de raison de penser que les personnes mentionnées comme appartenant aux maisons royales des Danois et des Suédois avaient une existence réelle. En tout état de cause, il peut être prouvé que plusieurs des noms sont 1 Imprimé en Berger de Xivrey,Traditions Teratologiques (1836), d'un MS. dans des mains privées. Un autre MS, maintenant à Wolfenbiittel, lit "Hunglacus" pour Huiglaucus et (de manière non dramatique) "gentes" pourGetis.dérivé des traditions autochtones de ces deux peuples. Le roi danois Hrothgar et son frère Halga, fils de Healfdene, apparaissent dans leHistoria Danica de Saxo comme Roe (le fondateur de Roskilde) et Helgo, les fils de Haldanus. Les princes suédois Eadgils, fils de Ohthere, et Onela, mentionnés dansBeowulf, sont en islandaisHeimskringla appelé Adils, fils d'Ottarr et Ali; la correspondance des noms, selon les lois phonétiques du vieil anglais et du vieux norrois, est strictement normale. Il y a d'autres points de contact entreBeowulf d’une part, et les archives scandinaves de l’autre, confirmant la conclusion selon laquelle le vieux poème anglais contient une grande partie de la tradition historique des Gautar, des Danois et des Suédois, dans sa forme la plus pure et la plus accessible.

Du héros du poème, aucune mention n'a été trouvée ailleurs. Mais le nom (dont la forme islandaise est Bjolfr) est véritablement scandinave. Il a été porté par l'un des premiers colons en Islande, et un moine nommé Biuulf est commémoré dans leLiber Vitae de l'église de Durham. Comme le caractère historique d'Hygelac a été prouvé, il n'est pas déraisonnable d'accepter l'autorité du poème pour affirmer que son neveu Beowulf a succédé à Heardred sur le trône du Gautar et s'est immiscé dans les querelles dynastiques des Suédois. Son exploit de nageuse parmi les Hetware, en tenant compte de l’exagération poétique, s’intègre parfaitement dans les circonstances de l’histoire racontée par Grégoire de Tours; et peut-être que sa lutte avec Breca était peut-être une exagération d’un événement réel de sa carrière; et même si elle était à l'origine liée à un autre héros, son renommée en tant que nageur a pu l'attribuer à l'historique Beowulf.

D'autre part, il serait absurde d'imaginer que les combats avec Grendel et sa mère et avec le dragon brûlant peuvent être des représentations exagérées d'événements réels. Ces exploits appartiennent au domaine de la pure mythologie.

Le fait qu’ils aient été attribués à Beowulf, en particulier, pourrait sembler être dûment expliqué par la tendance générale à relier les réalisations mythiques au nom d’un héros célèbre. Toutefois, certains faits semblent indiquer une explication plus précise. Le roi danois "Scyld Scefing", dont l'histoire est racontée dans les premières lignes du poème, et son fils Beowulf, sont clairement identiques à Sceldwea, fils de Sceaf, et à son fils Beaw, qui figurent parmi les ancêtres de Woden dans la généalogie. des rois de Wessex donnés dans leOld English Chronicle. L'histoire de Scyld est liée, avec certains détails non trouvés dansBeowulf, par William de Malmesbury, et, moins complètement, par l'historien anglais du 10ème siècle, Ethelwerd, bien qu'il ne soit pas dit de Scyld lui-même, mais de son père, Sceaf. Selon la version de William, Sceaf aurait été retrouvé seul, dans un bateau sans rames, qui avait dérivé vers l'île de "Scandza". L'enfant était endormi avec sa tête sur ungerbe, et de cette circonstance, il a obtenu son nom. Quand il a grandi, il a régné sur les Angles chez "Slaswic". DansBeowulf On raconte la même histoire à propos de Scyld, mais il est également décédé lorsque son corps a été retrouvé dans un navire chargé de riches trésors, qui a été envoyé en mer sans guide. Il est clair que, dans la forme originale de la tradition, le nom du fils trouvé était Scyld ou Sceldwea, et que sa connaissancesceaf, une gerbe) a été mal interprété comme un patronyme. Sceaf n’est donc pas un personnage authentique de la tradition, mais un simple produit étymologique.

La position de Sceldwea et Beaw (dans le latin de Malmesbury appelé Sceldius et Beowius) dans la généalogie en tant qu’antérieur de Woden ne prouverait pas en soi qu’ils appartiennent à la mythologie divine et non à la légende héroïque. Mais il y a des raisons indépendantes de croire qu'ils étaient à l'origine des dieux ou des demi-dieux. Il est raisonnable de supposer que les récits des victoires remportées sur Grendel et le dragon de feu appartiennent bien au mythe de Beaw. Si Beowulf, le champion du Gautar, était déjà devenu un thème de chanson épique, la ressemblance de nom pourrait facilement suggérer d'enrichir l'histoire en y ajoutant les exploits de Beaw. En même temps, la tradition voulant que le héros de ces aventures fût un fils de Scyld, identifié (à tort ou à raison) avec l'éponyme de la dynastie danoise des Scyldings, pourrait bien avoir incité à supposer qu'elles avaient eu lieu Danemark. Comme nous le verrons plus loin, il existe des motifs de croire qu'il y aurait eu en Angleterre deux versions poétiques rivales de l'histoire des rencontres avec des êtres surnaturels: l'une les renvoyant à Beowulf le Danois, l'autre (représentée par le poème) les a rattachés à la légende du fils d’Ectheva, mais a ingénieusement réussi à rendre justice à la tradition alternative en plaçant la scène de l’incident de Grendel à la cour du roi Scylding.

Comme le nom de Beaw apparaît dans les généalogies des rois anglais, il semble probable que les traditions de ses exploits ont pu être rapportées par les Angles de leur patrie continentale. Cette supposition est confirmée par des preuves qui semblent montrer que la légende de Grendel était largement répandue dans ce pays. Dans les annexes des limites annexées à deux anciennes chartes anglaises, il est fait mention de piscines appelées "Grendel's simple", l'une dans le Wiltshire et l'autre dans le Staffordshire. La charte qui mentionne le Wiltshire "la simple" de Grendel "parle aussi d'un lieu appeléJambon De Beowan ("Beowa's home"), et une autre charte du Wiltshire a un "arbre de Scyld" parmi les points de repère énumérés. La notion selon laquelle d'anciens tertres funéraires étaient susceptibles d'être habités par des dragons était courante dans le monde germanique: on en trouve peut-être une trace dans le nom de lieu Derbyshire, Drakelow, qui signifie "chauveau de dragon". Bien que, cependant, il semble donc que la partie mythique de l'histoire de Beowulf fasse partie de la tradition primitive d'Angle, rien ne prouve à l'origine qu'elle était propre aux Angles; et même s'il en était ainsi, cela aurait peut-être été facilement transmis aux cycles poétiques des peuples apparentés. Il existe, en effet, certaines raisons de suspecter que la fusion des récits du mythique Beaw et de l'historique Beowulf ait été l'œuvre de poètes scandinaves et non de poètes anglais. Le professeur G. Sarrazin a souligné la ressemblance frappante entre la légende scandinave de Bodvarr Biarki et celle du Beowulf du poème. Dans chacune de ces villes, un héros du Gautland tue un monstre destructeur à la cour d'un roi danois, et se retrouve ensuite en train de se battre aux côtés d'Eadgils (Adils) en Suède.

Cette coïncidence ne peut pas être due à un simple hasard; mais sa signification exacte est douteuse. D'une part, il est possible que l'épopée anglaise, qui tire incontestablement ses éléments historiques de la chanson scandinave, soit redevable à la même source pour son plan général, y compris la fusion de l'histoire et du mythe. D'autre part, compte tenu de la date tardive de l'autorité pour les traditions scandinaves, nous ne pouvons pas être sûrs que ces dernières ne devront peut-être pas une partie de leur matériel aux ménestrels anglais. Il existe des possibilités alternatives similaires pour expliquer les ressemblances frappantes que certains incidents des aventures de Grendel et du dragon portent avec des incidents dans les récits de Saxo et des sagas islandaises.

Date et origine

Il est maintenant temps de parler de la date probable et de l'origine du poème. La conjecture qui se présente le plus naturellement à ceux qui n’ont pas étudié la question de manière particulière est qu’une épopée anglaise traitant des actes d’un héros scandinave sur un terrain scandinave doit avoir été composée à l’époque de la domination nordique ou danoise en Angleterre. Ceci est cependant impossible. Les formes sous lesquelles des noms scandinaves apparaissent dans le poème montrent clairement que ces noms doivent être entrés dans la tradition anglaise au plus tard au début du 7ème siècle. Il ne s'ensuit pas que le poème existant date de si bonne heure, mais sa syntaxe est remarquablement archaïque par rapport à celle de la poésie anglaise ancienne du VIIIe siècle. L'hypothèse queBeowulf est en tout ou en partie une traduction d'un original scandinave, bien que toujours maintenu par certains spécialistes, introduit plus de difficultés qu'il n'en résout et doit être écartée comme étant insoutenable. Les limites de cet article ne nous permettent pas d’énoncer et de critiquer les nombreuses théories élaborées qui ont été proposées concernant l’origine du poème. Tout ce que nous pouvons faire, c'est exposer le point de vue qui nous semble le plus à l’abri de toute objection. Il se peut que, même si les États membres existants est écrit dans le dialecte ouest-saxon, les phénomènes de la langue indiquent une transcription à partir d'un original anglian (c'est-à-dire un édifice de Northumbrie ou de Mercian); et cette conclusion est corroborée par le fait que, si le poème contient un épisode important relatif aux Angles, le nom des Saxons n'y figure pas du tout.

Dans sa forme originale,Beowulf était un produit de l'époque où la poésie était composée pour ne pas être lue, mais pour être récitée dans les salles des rois et des nobles. Bien sûr, une épopée complète ne peut être récitée en une seule occasion; nous ne pouvons pas non plus supposer que cela serait pensé du début à la fin avant qu’une partie de celle-ci ne soit présentée à un public. Un chanteur qui aurait fait plaisir à ses auditeurs avec une histoire d'aventures serait appelé à leur raconter des événements antérieurs ou ultérieurs dans la carrière du héros; et ainsi l'histoire grandirait jusqu'à inclure tout ce que le poète savait de la tradition ou pouvait inventer en harmonie avec elle. CetteBeowulf se préoccuper des actes d'un héros étranger est moins surprenant qu'il n'y parait à première vue. Le ménestrel des premiers temps germaniques devait être appris non seulement dans les traditions de son propre peuple, mais aussi dans celles des autres peuples avec lesquels ils ressentaient leur parenté. Il avait une double tâche à accomplir. Il ne suffisait pas que ses chansons fassent plaisir; ses patrons lui demandèrent de raconter fidèlement l'histoire et la généalogie de leur lignée et de celles des autres maisons royales qui partageaient avec elles le même héritage divin et qui pourraient être liées à elles par des liens de mariage ou d'alliance guerrière. Le chanteur a probablement toujours été lui-même un poète original; il se contentait souvent de reproduire les chansons qu'il avait apprises, mais il était sans doute libre de les améliorer ou de les élargir à son gré, à condition que ses inventions n'entrent pas en conflit avec ce qui était supposé être une vérité historique. Pour autant que nous sachions, les relations des Angles avec la Scandinavie, qui ont permis à leurs poètes d’obtenir une nouvelle connaissance des légendes des Danois, des Gautar et des Suédois, n’ont peut-être pas cessé avant leur conversion au christianisme au 7ème siècle. Et même après cet événement, quelle que fût l'attitude des ecclésiastiques envers la vieille poésie païenne, les rois et les guerriers seraient lents à perdre leur intérêt pour les contes héroïques qui avaient ravi leurs ancêtres. Il est probable que jusqu'à la fin du 7ème siècle, sinon plus tard, les poètes de la cour de Northumbria et de Mercia ont continué à célébrer les actes de Beowulf et de nombreux autres héros d'antan.

Cet article est un extrait d’une entrée de l’édition de 1911 de l’Encyclopaedia Britannica, privée du droit d’auteur aux États-Unis. Consultez la page principale de l’encyclopédie pour obtenir des informations sur le désistement et le droit d'auteur.