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Le procès de Léopold et Loeb

Le procès de Léopold et Loeb

Le 21 mai 1924, deux adolescents brillants et fortunés de Chicago tentèrent de commettre le crime parfait juste pour le frisson. Nathan Leopold et Richard Loeb ont enlevé Bobby Franks, âgé de 14 ans, l'ont matraqué à mort dans une voiture de location, puis ont jeté le corps de Franks dans un ponceau éloigné.

Même s’ils pensaient que leur plan était infaillible, Léopold et Loeb ont commis un certain nombre d’erreurs qui ont amené la police à s’y rendre. Le procès qui a suivi, mettant en vedette le célèbre avocat Clarence Darrow, a fait la une des journaux et a souvent été qualifié de "procès du siècle". L'affaire Léopold et Loeb est semblable à celle d'autres homicides commis avec des partenaires adolescents, tels que le meurtre de Micaela "Mickey" Costanzo.

Qui étaient Léopold et Loeb?

Nathan Leopold était brillant. Il avait un QI de plus de 200 et excellait à l'école. À 19 ans, Léopold était déjà diplômé et suivait des études de droit. Léopold était également fasciné par les oiseaux et était considéré comme un ornithologue accompli. Cependant, malgré sa brillante performance, Léopold était socialement très maladroit.

Richard Loeb était également très intelligent, mais pas au même calibre que Léopold. Loeb, qui avait été poussé et guidé par une gouvernante stricte, avait également été envoyé à l'université très jeune. Cependant, une fois sur place, Loeb n’a pas excellé; au lieu de cela, il a joué et a bu. Contrairement à Léopold, Loeb était considéré comme très attrayant et possédait des aptitudes sociales impeccables.

C'est au collège que Léopold et Loeb sont devenus des amis proches. Leur relation était à la fois orageuse et intime. Léopold était obsédé par l'attrayant Loeb. Loeb, au contraire, aimait avoir un compagnon fidèle dans ses aventures risquées.

Les deux adolescents, devenus à la fois amis et amants, commirent bientôt de petits actes de vol, de vandalisme et d’incendie criminel. Finalement, les deux ont décidé de planifier et de commettre le "crime parfait".

Planifier le meurtre

On se demande si c'est Léopold ou Loeb qui a suggéré pour la première fois de commettre le "crime parfait", mais la plupart croient que c'était Loeb. Peu importe qui l'a suggéré, les deux garçons ont participé à la planification.

Le plan était simple: louer une voiture sous un faux nom, trouver une victime fortunée (de préférence un garçon puisque les filles étaient surveillées de plus près), tuez-la dans la voiture avec un ciseau, puis déposez le corps dans un ponceau.

Même si la victime devait être tuée immédiatement, Léopold et Loeb prévoyaient d'extraire une rançon de la famille de la victime. Les membres de la famille de la victime recevraient une lettre leur enjoignant de payer 10 000 dollars en «vieilles factures», qu’on leur demanderait plus tard de faire partir d’un train en marche.

Il est intéressant de noter que Léopold et Loeb ont passé beaucoup plus de temps à déterminer comment récupérer la rançon qu’à savoir qui devait être leur victime. Après avoir considéré comme victime un certain nombre de personnes, y compris leurs propres pères, Léopold et Loeb ont décidé de laisser le choix de la victime au hasard.

Le meurtrier

Le 21 mai 1924, Léopold et Loeb étaient prêts à mettre leur plan à exécution. Après avoir loué une automobile Willys-Knight et recouvert sa plaque d'immatriculation, Léopold et Loeb avaient besoin d'une victime.

Vers 5 heures, Léopold et Loeb ont aperçu Bobby Franks, 14 ans, qui rentrait de l'école à pied.

Loeb, qui connaissait Bobby Franks parce qu’il était à la fois voisin et cousin éloigné, a attiré Frank dans la voiture en lui demandant de discuter d’une nouvelle raquette de tennis (Franks adorait jouer au tennis). Une fois que Franks est monté sur le siège avant de la voiture, la voiture a décollé.

Quelques minutes plus tard, Franks fut frappé à la tête à plusieurs reprises avec un ciseau, traîné du siège avant à l'arrière, puis un chiffon lui fut enfoncé dans la gorge. Allongé sur le plancher de la banquette arrière, couvert d'un tapis, Franks est mort de suffocation.

(On pense que Léopold conduisait et que Loeb était à l'arrière et était donc le véritable meurtrier, mais cela reste incertain.)

Dumping du corps

Alors que Franks était mourant ou mort sur le siège arrière, Léopold et Loeb se sont dirigés vers un ponceau caché dans les marais près de Wolf Lake, un endroit connu de Léopold pour ses expéditions d'observation d'oiseaux.

Sur le chemin, Léopold et Loeb se sont arrêtés deux fois. Une fois pour dépouiller le corps de Franks et une autre fois pour acheter le dîner.

Une fois la nuit tombée, Léopold et Loeb ont trouvé le ponceau, ont poussé le corps de Franks à l'intérieur du tuyau de drainage et versé de l'acide chlorhydrique sur le visage et les organes génitaux de Franks afin d'obscurcir l'identité du corps.

Sur le chemin du retour, Léopold et Loeb se sont arrêtés pour appeler la maison des Frank cette nuit-là pour dire à la famille que Bobby avait été kidnappé. Ils ont également envoyé la lettre de rançon.

Ils pensaient avoir commis le meurtre parfait. Peu savaient-ils que le corps de Bobby Frank avait déjà été découvert le lendemain matin et que la police était sur le point de découvrir ses meurtriers.

Erreurs et arrestations

Bien qu'ils aient passé au moins six mois à planifier ce "crime parfait", Léopold et Loeb ont commis de nombreuses erreurs. Le premier était la disposition du corps.

Léopold et Loeb pensaient que le ponceau garderait le corps caché jusqu'à ce qu'il soit réduit à un squelette. Cependant, dans cette nuit sombre, Léopold et Loeb n'ont pas réalisé qu'ils avaient placé le corps de Franks avec les pieds sortants du tuyau de drainage. Le lendemain matin, le corps a été découvert et rapidement identifié.

Une fois le corps retrouvé, la police avait maintenant un endroit où commencer ses recherches.

Près du ponceau, la police a trouvé une paire de lunettes, qui s'est avérée suffisamment précise pour pouvoir être retrouvée jusqu'à Léopold. Lorsque confronté au sujet des lunettes, Léopold a expliqué que les lunettes devaient être tombées de sa veste quand il est tombé lors d'une fouille d'observation d'oiseaux. Bien que l'explication de Léopold soit plausible, la police a continué de chercher où il se trouvait. Léopold a déclaré qu'il avait passé la journée avec Loeb.

Les alibis de Léopold et de Loeb n'ont pas tardé à s'effondrer. On a découvert que la voiture de Léopold, dont ils avaient déclaré avoir conduit toute la journée, avait été à la maison toute la journée. Le chauffeur de Léopold l'avait réparé.

Le 31 mai, à peine dix jours après le meurtre, Loeb, âgé de 18 ans, et Léopold, âgé de 19 ans, ont avoué le meurtre.

Le procès de Léopold et Loeb

Le jeune âge de la victime, la brutalité du crime, la richesse des participants et les aveux ont tous fait la une de cette nouvelle.

Avec le public résolument contre les garçons et une très grande quantité de preuves liant les garçons au meurtre, il était presque certain que Léopold et Loeb allaient recevoir la peine de mort.

Craignant pour la vie de son neveu, l'oncle de Loeb s'est adressé au célèbre avocat de la défense Clarence Darrow (qui participerait plus tard au célèbre procès Scopes Monkey) et l'a supplié de prendre l'affaire. Darrow n'a pas été invité à libérer les garçons, car ils étaient certainement coupables; Au lieu de cela, il a été demandé à Darrow de sauver la vie des garçons en leur infligeant des peines de prison à vie plutôt que la peine de mort.

Darrow, un défenseur de longue date contre la peine de mort, s'est chargé de l'affaire.

Le 21 juillet 1924, le procès contre Léopold et Loeb a commencé. La plupart des gens pensaient que Darrow les plaiderait non coupables pour cause d'aliénation mentale, mais dans une tournure surprenante de dernière minute, Darrow les fit plaider coupables.

Avec Léopold et Loeb plaidant coupables, le procès ne nécessiterait plus de jury car il deviendrait un procès avec condamnation. Darrow pensait qu'il serait plus difficile pour un homme de vivre avec la décision de suspendre Leopold et Loeb que pour douze qui partageraient cette décision.

Le destin de Léopold et de Loeb devait reposer uniquement sur le juge John R. Caverly.

L'accusation avait plus de 80 témoins qui ont présenté le meurtre de sang-froid dans tous ses détails sanglants. La défense s'est concentrée sur la psychologie, en particulier sur l'éducation des garçons.

Le 22 août 1924, Clarence Darrow donna son dernier résumé. Cela a duré environ deux heures et est considéré comme l'un des meilleurs discours de sa vie.

Après avoir écouté tous les éléments de preuve présentés et réfléchi soigneusement à la question, le juge Caverly a annoncé sa décision le 19 septembre 1924. Le juge Caverly a condamné Leopold et Loeb à une peine de prison de 99 ans pour enlèvement et meurtre pour le reste de leur vie. Il a également recommandé de ne jamais être admissible à la libération conditionnelle.

Les morts de Léopold et Loeb

Léopold et Loeb étaient séparés à l'origine, mais en 1931, ils étaient à nouveau proches. En 1932, Léopold et Loeb ont ouvert une école dans la prison pour enseigner à d'autres prisonniers.

Le 28 janvier 1936, Loeb, âgé de 30 ans, fut attaqué sous la douche par son compagnon de cellule. Il a été coupé plus de 50 fois avec un rasoir et est décédé de ses blessures.

Léopold est resté en prison et a écrit une autobiographie, Life Plus 99 Ans. Après avoir passé 33 ans en prison, Léopold, âgé de 53 ans, a été mis en liberté conditionnelle en mars 1958 et s’est installé à Porto Rico, où il s’est marié en 1961.

Léopold est décédé d'une crise cardiaque à l'âge de 66 ans le 30 août 1971.