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Seconde guerre mondiale: le projet Manhattan

Seconde guerre mondiale: le projet Manhattan

Le projet Manhattan était la tentative des Alliés de développer la bombe atomique pendant la Seconde Guerre mondiale. Dirigé par le major-général Leslie Groves et J. Robert Oppenheimer, il a développé des installations de recherche à travers les États-Unis. Le projet a été couronné de succès et a permis de fabriquer les bombes atomiques utilisées à Hiroshima et à Nagasaki.

Contexte

Le 2 août 1939, le président Franklin Roosevelt reçut la lettre Einstein-Szilárd, dans laquelle les scientifiques célèbres encouragèrent les États-Unis à développer des armes nucléaires, de crainte que l'Allemagne nazie ne les crée en premier. Sous l'impulsion de ce rapport et d'autres rapports de comité, Roosevelt autorisa le Comité de recherche sur la défense nationale à explorer la recherche nucléaire et, le 28 juin 1941, signa le décret exécutif 8807 qui créait l'Office de la recherche scientifique et du développement avec Vannevar Bush au poste de directeur. Afin de répondre directement aux besoins en matière de recherche nucléaire, la NDRC a formé le Comité de l’uranium S-1 sous la direction de Lyman Briggs.

Cet été-là, le physicien australien Marcus Oliphant, membre du comité MAUD, a rendu visite au comité S-1. Le Comité MAUD, l'homologue britannique de S-1, tentait de créer une bombe atomique. Alors que la Grande-Bretagne était profondément impliquée dans la Seconde Guerre mondiale, Oliphant chercha à accélérer les recherches américaines sur le nucléaire. En réponse, Roosevelt forma un groupe politique de haut niveau composé de lui-même, du vice-président Henry Wallace, de James Conant, du secrétaire à la Guerre Henry Stimson et du général George C. Marshall.

Devenir le projet de Manhattan

Le Comité S-1 a tenu sa première réunion officielle le 18 décembre 1941, quelques jours seulement après l'attaque de Pearl Harbor. Réunissant bon nombre des meilleurs scientifiques du pays, notamment Arthur Compton, Eger Murphree, Harold Urey et Ernest Lawrence, le groupe a décidé d'aller de l'avant en explorant plusieurs techniques d'extraction de l'uranium 235 ainsi que différentes conceptions de réacteurs. Ce travail a progressé dans des installations à travers le pays, de l’Université Columbia à l’Université de Californie-Berkeley. Présentant leur proposition à Bush et au Top Policy Group, le projet fut approuvé et Roosevelt autorisa le financement en juin 1942.

Comme les recherches du comité nécessiteraient plusieurs grandes installations nouvelles, les travaux ont été menés conjointement avec le US Army Corps of Engineers. Surnommé à l'origine "Développement de matériaux de remplacement" par le Corps of Engineers, le projet fut rebaptisé "District de Manhattan" le 13 août. Au cours de l'été 1942, le projet était dirigé par le colonel James Marshall. Pendant l'été, Marshall explora des sites pour des installations mais ne put obtenir la priorité nécessaire de l'armée américaine. Frustré par le manque de progrès, Bush avait remplacé Marshall en septembre par le brigadier général nouvellement promu, Leslie Groves.

Le projet avance

Prenant les choses en main, Groves a supervisé l’acquisition de sites à Oak Ridge, TN, Argonne, IL, Hanford, WA et, à la suggestion de l’un des responsables du projet, Robert Oppenheimer, Los Alamos, NM. Alors que les travaux progressaient sur la plupart de ces sites, l'installation d'Argonne a été retardée. En conséquence, une équipe travaillant avec Enrico Fermi a construit le premier réacteur nucléaire réussi au Stagg Field de l’Université de Chicago. Le 2 décembre 1942, Fermi a été en mesure de créer la première réaction nucléaire artificielle à chaîne soutenue.

Tirant parti de ressources provenant des États-Unis et du Canada, les installations d'Oak Ridge et de Hanford étaient axées sur l'enrichissement d'uranium et la production de plutonium. Dans le premier cas, plusieurs méthodes ont été utilisées, notamment la séparation électromagnétique, la diffusion gazeuse et la diffusion thermique. Alors que la recherche et la production avancaient sous le voile du secret, la recherche sur les questions nucléaires était partagée avec les Britanniques. En signant l'accord du Québec en août 1943, les deux nations ont convenu de collaborer sur les questions atomiques. Cela a amené plusieurs scientifiques notables, dont Niels Bohr, Otto Frisch, Klaus Fuchs et Rudolf Peierls à rejoindre le projet.

Conception d'armes

Oppenheimer et l'équipe de Los Alamos ont travaillé à la conception de la bombe atomique. Les premiers travaux portaient sur des conceptions "de type pistolet" qui tiraient un morceau d'uranium sur un autre pour créer une réaction nucléaire en chaîne. Bien que cette approche se soit révélée prometteuse pour les bombes à base d'uranium, elle l'était moins pour ceux utilisant du plutonium. En conséquence, les scientifiques de Los Alamos ont commencé à mettre au point un concept d'implosion pour une bombe à base de plutonium, ce matériau étant relativement plus abondant. En juillet 1944, l'essentiel de la recherche était axé sur la conception au plutonium et la bombe à canon d'uranium était moins prioritaire.

Le test de la Trinité

Comme le dispositif de type implosion était plus complexe, Oppenheimer a estimé qu'un test de l'arme était nécessaire avant de pouvoir passer à la production. Bien que le plutonium soit relativement rare à l'époque, Groves autorisa le test et en confia la planification à Kenneth Bainbridge en mars 1944. Bainbridge fit un pas en avant et choisit le champ de tir d'Alamogordo comme site de détonation. Bien qu’il ait initialement prévu d’utiliser un navire de confinement pour récupérer la matière fissile, Oppenheimer a par la suite choisi de l’abandonner, le plutonium devenant plus disponible.

Surnommé le test de Trinité, une explosion préliminaire a eu lieu le 7 mai 1945. Elle a été suivie de la construction d'un tube de 100 pi. tour sur le site. Le dispositif de test d'implosion, surnommé "The Gadget" ("Le gadget"), a été hissé au sommet pour simuler une bombe tombant d'un avion. Le 16 juillet à 5 h 30 du matin, en présence de tous les membres clés du projet Manhattan, l'appareil a explosé avec un équivalent énergétique d'environ 20 kilotonnes de TNT. Alertant le président Harry S. Truman, à la conférence de Potsdam, l’équipe a commencé à construire des bombes atomiques en utilisant les résultats du test.

Petit garçon et gros homme

Bien que le dispositif d'implosion ait été préféré, la première arme à quitter Los Alamos était une conception de type arme, car sa conception était jugée plus fiable. Les composants ont été transportés à Tinian à bord du croiseur lourd USS Indianapolis et arrivé le 26 juillet. Le Japon refusant de se rendre, Truman autorisa l'utilisation de la bombe contre la ville d'Hiroshima. Le 6 août, le colonel Paul Tibbets a quitté Tinian avec la bombe surnommée "Little Boy" à bord du B-29 Superfortress. Enola Gay.

Libéré au-dessus de la ville à 8h15, le petit garçon est tombé pendant cinquante-sept secondes, puis a explosé à une hauteur prédéterminée de 1 900 pieds avec un souffle équivalent à environ 13-15 kilotonnes de TNT. Créant un espace dévastateur complet d’environ 2 milles de diamètre, la bombe, avec son onde de choc et sa tempête de feu, a effectivement détruit environ 4,7 milles carrés de la ville, faisant 70 000 à 80 000 morts et 70 000 blessés. Son utilisation a été rapidement suivie trois jours plus tard, lorsque "Fat Man", une bombe au plutonium à implosion, est tombée sur Nagasaki. Générant une explosion équivalente à 21 kilotonnes de TNT, il a tué 35 000 personnes et en a blessé 60 000. Avec l'utilisation des deux bombes, le Japon a rapidement poursuivi en justice pour obtenir la paix.

Conséquences

Coûtant près de 2 milliards de dollars et employant environ 130 000 personnes, le projet Manhattan a été l’une des plus grandes entreprises américaines durant la Seconde Guerre mondiale. Son succès a marqué le début de l'ère nucléaire, qui a vu l'exploitation de l'énergie nucléaire utilisée à des fins militaires et pacifiques. Les travaux sur les armes nucléaires se poursuivaient sous la juridiction du projet Manhattan et furent encore testés en 1946 à l'atoll Bikini. Le contrôle de la recherche nucléaire a été confié à la Commission de l'énergie atomique des États-Unis le 1 er janvier 1947, à la suite de l'adoption de la Loi sur l'énergie atomique de 1946. Bien qu'il s'agisse d'un programme hautement secret, le projet Manhattan a été pénétré par des espions soviétiques, dont Fuchs, pendant la guerre. . Grâce à son travail et à celui d'autres auteurs tels que Julius et Ethel Rosenberg, l'hégémonie atomique américaine prend fin en 1949 lorsque les Soviétiques font exploser leur première arme nucléaire.

Sources sélectionnées