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Thomas Paine, activiste politique et voix de la révolution américaine

Thomas Paine, activiste politique et voix de la révolution américaine

Thomas Paine, écrivain et militant politique d'origine anglaise, est devenu, peu après son arrivée en Amérique, le principal propagandiste de la révolution américaine. Son pamphlet "Common Sense", paru anonymement au début de 1776, est devenu très populaire et a contribué à influencer l'opinion publique sur la position radicale consistant à se séparer de l'Empire britannique.

Paine a ensuite publié, pendant le rude hiver de campement de l’armée continentale à Valley Forge, une brochure intitulée "La crise américaine", qui exhortait les Américains à rester fidèles à la cause des patriotes.

Faits saillants: Thomas Paine

  • Connu pour: Activiste politique et écrivain. Il a utilisé une prose mémorable et ardente dans des pamphlets dans lesquels il était soutenu que les Américains devaient former une nouvelle nation.
  • Née: 29 janvier 1737 à Thetford en Angleterre
  • Décédés: 8 juin 1809 à New York
  • Les conjoints:Mary Lambert (m. 1759-1760) et Elizabeth Ollive (m. 1771-1774)
  • Citation célèbre: "Ce sont les temps qui essaient les âmes des hommes…"

Jeunesse

Thomas Pain (il a ajouté un e à son nom après son arrivée en Amérique) est né à Thetford, en Angleterre, le 29 janvier 1737, fils d'un fermier qui travaillait aussi parfois comme fabricant de corsets. Enfant, Paine fréquente les écoles locales et part à 13 ans pour travailler avec son père.

Pendant plus de deux décennies, Paine a eu du mal à trouver une carrière. Il a pris la mer pendant un certain temps et est retourné en Angleterre pour s'essayer à diverses activités, notamment enseigner, gérer une petite épicerie et, comme son père, confectionner des corsets. Il s'est marié en 1760 mais sa femme est décédée un an plus tard au cours de l'accouchement. Il se remarie en 1771 et se sépare de sa seconde épouse quelques années plus tard.

En 1762, il reçut un rendez-vous en tant que percepteur d'accises, mais perdit son emploi trois ans plus tard, à la suite d'erreurs dans ses archives. Il a été réintégré dans son poste, mais a finalement été renvoyé en 1774. Il avait écrit une pétition au Parlement demandant une augmentation de salaire pour les hommes soumis à l'accise. Il a probablement été licencié en guise de représailles lorsque sa pétition a été rejetée.

Avec sa vie en ruine, Paine tenta audacieusement de progresser en faisant appel à Benjamin Franklin à Londres. Paine lisait beaucoup et s’éduquait lui-même, et Franklin reconnut que Paine était intelligent et exprima des idées intéressantes. Franklin lui a fourni des lettres d’introduction qui pourraient l’aider à trouver un emploi à Philadelphie. À la fin de 1774, à l'âge de 37 ans, Paine s'embarqua pour l'Amérique.

Nouvelle vie en amérique

Après être arrivé à Philadelphie en novembre 1774 et avoir passé quelques semaines à se remettre d'une maladie contractée au cours de la misérable traversée de l'océan, Paine utilisa ses relations avec Franklin pour commencer à écrire pour le magazine populaire Pennsylvania Magazine. Il a écrit divers essais utilisant des pseudonymes, ce qui était d'usage à l'époque.

Paine a été nommé rédacteur en chef du magazine et ses écrits passionnés, qui comprenaient une attaque contre l'esclavage et le commerce des esclaves, ont été remarqués. Le magazine a également gagné des abonnés, et il semblait que Paine avait trouvé sa carrière.

"Bon sens"

Paine connaît un succès soudain dans sa nouvelle vie de rédacteur en chef de magazine, mais entre en conflit avec l'éditeur, il quitte son poste à l'automne 1775. Il décide alors de se consacrer à la rédaction d'un pamphlet présentant les arguments de l'Américain. colons à diviser avec l'Angleterre.

À cette époque, la révolution américaine avait essentiellement débuté avec le conflit armé de Lexington et de Concord. Paine, en tant qu'observateur nouvellement arrivé en Amérique, s'est inspiré de la ferveur révolutionnaire dans les colonies.

Au cours de son séjour à Philadelphie, Paine avait remarqué une contradiction apparente: les Américains étaient scandalisés par les actes d'oppression commis par la Grande-Bretagne, mais ils avaient aussi tendance à exprimer leur loyauté envers le roi George III. Paine croyait ardemment que cette attitude devait changer et il se voyait lui-même comme la personne qui plaidait contre la loyauté envers un monarque. Il espérait susciter chez les Américains un désir passionné de se séparer complètement de l'Angleterre.

À la fin de 1775, Paine travailla à sa brochure. Il construisit son argument avec soin, écrivant plusieurs sections traitant de la nature des monarchies et plaidant contre les institutions mêmes des rois.

Page de titre de l'édition de «Common Sense» par R. Bell de l'auteur et homme politique américain Thomas Paine, 1776. Hulton Archive / Getty Images

Dans ce qui serait la partie la plus remarquable du "Common Sense", Paine a soutenu que la cause américaine était tout à fait juste. Et la seule solution était que les Américains se déclarent indépendants de la Grande-Bretagne. Comme le dit mémorable Paine: "Le soleil n'a jamais brillé sur une cause de plus grande valeur."

Des publicités ont commencé à paraître dans "Common Sense" dans les journaux de Philadelphie en janvier 1776. L'auteur n'a pas été identifié et son prix était de deux shillings. La brochure devint un succès instantané. Des exemplaires du texte ont été passés entre amis. De nombreux lecteurs ont supposé que l'auteur était un Américain bien connu, peut-être même Benjamin Franklin. Peu de personnes soupçonnaient que l'auteur de l'appel ardent à l'indépendance américaine était un Anglais arrivé en Amérique un peu plus d'un an auparavant.

La brochure de Paine n'a pas impressionné tout le monde. Les loyalistes américains, ceux qui s'opposaient au mouvement en faveur de l'indépendance, étaient horrifiés et considéraient l'auteur de la brochure comme un dangereux radical qui enflammait la foule. Même John Adams, considéré lui-même comme une voix radicale, pensait que la brochure allait trop loin. Il a développé une méfiance perpétuelle à l'égard de Paine, et serait offensé plus tard quand on lui donnerait le mérite d'avoir contribué à la Révolution américaine.

Malgré quelques détracteurs vocaux, la brochure a eu un impact énorme. Cela a contribué à façonner l'opinion publique en faveur d'une scission avec la Grande-Bretagne. Même George Washington, commandant de l'armée continentale au printemps 1776, la loua pour avoir créé un "changement puissant" dans l'attitude du public à l'égard de la Grande-Bretagne. Au moment de la signature de la déclaration d'indépendance à l'été 1776, le public, grâce au pamphlet de Paine, était aligné sur le sentiment révolutionnaire.

Une gravure à la mémoire de Thomas Paine, avec un sourire narquois, contenant ses dates de naissance et de décès, avec le texte "Le monde est mon pays et pour faire du bien à ma religion", des figures de religion et de lois se protègent de son image, 1815. De la bibliothèque publique de New York. Collection Smith / Gado / Getty Images

"La crise"

"Common Sense" s'est vendu à plus de 120 000 exemplaires au printemps 1776, un chiffre énorme pour l'époque (et des estimations beaucoup plus élevées). Pourtant, même s’il a été révélé que son auteur était Paine, il n’avait pas tiré beaucoup d’argent de ses efforts. Consacré à la cause de la Révolution, il rejoint l'armée de Washington en tant que soldat dans un régiment de Pennsylvanie. Il voyagea avec l'armée pendant la retraite de New York et à travers le New Jersey à la fin de 1776.

À partir de décembre 1776, alors que la cause des patriotes semblait extrêmement sombre, Paine commença à écrire une série de pamphlets qu'il intitula "The Crisis". La première de ces brochures, intitulée "La crise américaine", a commencé par un passage cité à maintes reprises:

"C’est l’époque où l’âme de l’homme est mise à l'épreuve: le soldat d'été et le patriote radieux s'éloigneront du service de son pays, mais celui qui le supporte MAINTENANT mérite l'amour et les remerciements de l'homme et de la femme. L’enfer n’est pas facile à vaincre, et pourtant nous avons cette consolation avec nous que plus le conflit est dur, plus le triomphe est glorieux. Ce que nous obtenons, trop bon marché, nous l’estime trop légèrement: c’est la chérie qui donne à chaque chose sa valeur. "

George Washington trouva les paroles de Paine si inspirantes qu’il ordonna de les lire aux soldats qui passèrent cet hiver rigoureux à camper à Valley Forge.

Ayant besoin d'un emploi stable, Paine a pu trouver un travail en tant que secrétaire de la commission des affaires étrangères du Congrès continental. Il finit par perdre son poste (pour avoir prétendument divulgué des communications secrètes) et obtint un poste de greffier de la Pennsylvania Assembly. Dans cette position, il a rédigé le préambule de la loi de l'État abolissant l'esclavage, une cause qui tient à cœur à Paine.

Paine continua d'écrire des tranches de "The Crisis" tout au long de la guerre d'indépendance, publiant finalement 14 des essais en 1783. Après la fin de la guerre, il critiqua souvent les nombreux conflits politiques survenant dans la nouvelle nation.

"Les droits de l'homme"

Une série de gravures avec des textes décrivant les réactions contrastées de la brochure «The Rights Of Man» de l'intellectuel radical britannique Thomas Paine, publiée en 1791. Hulton Archive / Getty Images

En 1787, Paine s'embarqua pour l'Europe et atterrit d'abord en Angleterre. Il fut invité par le marquis de Lafayette à se rendre en France et rendit visite à Thomas Jefferson, ambassadeur des États-Unis en France. Paine a été dynamisé par la Révolution française.

Il est retourné en Angleterre, où il a écrit une autre brochure politique intitulée "Les droits de l'homme". Il a plaidé en faveur de la Révolution française et a critiqué l’institution de la monarchie, qui lui a rapidement valu des ennuis. Les autorités britanniques ont cherché à l'arrêter et, après avoir été prévenu par le poète et mystique William Blake, que Paine connaissait par le biais de cercles radicaux en Angleterre, il s'est échappé en France.

En France, Paine s'est impliqué dans des controverses lorsqu'il a critiqué certains aspects de la Révolution. Il a été qualifié de traître et emprisonné. Il a passé près d'un an en prison avant que le nouvel ambassadeur américain, James Monroe, obtienne sa libération.

Alors qu'il se rétablissait en France, Paine écrivit une autre brochure, "The Age of Reason", qui argumentait contre la religion organisée. À son retour en Amérique, il était généralement ostracisé. Cela s’expliquait en partie par ses arguments contre la religion, que beaucoup ont jugés inacceptables, et aussi à cause des critiques qu’il avait formulées contre des personnalités de la Révolution, y compris George Washington. Il a pris sa retraite dans une ferme au nord de New York, où il a vécu tranquillement. Il mourut à New York le 8 juin 1809, une figure appauvrie et généralement oubliée.

Héritage

Au fil du temps, la réputation de Paine a grandi. Il commença à être reconnu comme une voix essentielle pendant la période révolutionnaire et ses aspects difficiles avaient tendance à être oubliés. Les politiciens modernes commencent à le citer régulièrement et, dans la mémoire publique, il est considéré comme un patriote vénéré.

Sources:

  • "Thomas Paine." Encyclopédie de la biographie mondiale, 2e éd., Vol. 12, Gale, 2004, p. 66-67. Gale Virtual Reference Library.
  • "Paine, Thomas." Gale Encyclopédie contextuelle de la littérature américaine, vol. 3, Gale, 2009, p. 1256-1260. Gale Virtual Reference Library.
  • "Paine, Thomas." American Revolution Reference Library, édité par Barbara Bigelow, et al., Vol. 2: Biographies, Vol. 2, UXL, 2000, pages 353-360. Gale Virtual Reference Library.