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Mammifères géants de l'ère cénozoïque

Mammifères géants de l'ère cénozoïque

Le mot Megafauna signifie "animaux géants". Bien que les dinosaures de l’ère mésozoïque ne soient rien d’autre que des mégafaunes, ce mot s’applique plus souvent aux mammifères géants (et, dans une moindre mesure, aux oiseaux géants et aux lézards) qui vivaient entre 40 millions et 2 000 ans. Plus précisément, les animaux préhistoriques géants qui peuvent revendiquer des descendants de taille plus modeste, tels que le castor géant et le paresseux géant, sont plus susceptibles d'être placés sous le parapluie de la mégafaune que des bêtes de taille plus inclassables, comme Chalicotherium ou Moropus.

Il est également important de se rappeler que les mammifères n’ont pas "succédé" aux dinosaures - ils vivaient juste à côté des tyrannosaures, des sauropodes et des hadrosaures de l’ère mésozoïque, même si de minuscules paquets (la plupart des mammifères mésozoïques étaient de la taille d’une souris étaient comparables aux chats de maison géants). Ce n’est que 10 ou 15 millions d’années environ après la disparition des dinosaures que ces mammifères ont commencé à évoluer pour devenir des tailles gigantesques, un processus qui s’est poursuivi (extinctions intermittentes, faux départs et impasses) jusque dans la dernière période glaciaire.

Les mammifères géants des époques éocène, oligocène et miocène

L’époque éocène, il ya 56 à 34 millions d’années, a vu apparaître les premiers mammifères herbivores de taille plus. Le succès de Coryphodon, un mangeur de plantes d'une demi-tonne avec un minuscule cerveau de la taille d'un dinosaure, peut être déduit de sa large distribution à travers l'Amérique du Nord et l'Eurasie au début de l'Éocène. Mais la mégafaune de l’époque éocène a vraiment pris son essor avec le plus grand Uintatherium et Arsinoitherium, le premier d'une série de -therium Mammifères qui ressemblent vaguement à des croisements entre rhinocéros et hippopotames. L'Éocène a également gesté les premiers chevaux, baleines et éléphants préhistoriques.

Partout où vous trouvez de gros mangeurs de plantes à l'esprit lent, vous trouverez également des carnivores qui aident à contrôler leur population. À l’Éocène, ce rôle était occupé par de grandes créatures vaguement canines appelées mésonychidées (en grec «moyen griffe»). Le loup à la taille Mesonyx et Hyaenodon sont souvent considérés comme des ancêtres des chiens (même s’il occupait une branche différente de l’évolution des mammifères), mais le roi des mésonychidées était le gigantesque Andrewsarchus, à 13 pieds de long et pesant une tonne, le plus grand mammifère carnivore terrestre qui ait jamais vécu. Andrewsarchus a été rivalisé en taille que par Sarkastodon-oui, c'est son vrai nom-et beaucoup plus tard Megistotherium.

Le schéma de base établi au cours de l'époque éocène - de grands mammifères herbivores muets et herbivores auxquels se livraient des carnivores plus petits mais plus intelligents - persistait jusque dans l'oligocène et le miocène, il y a 33 à 5 millions d'années. La troupe de personnages était un peu étrangère, mettant en vedette des brontotheres ("tonnerre") comme le gigantesque hippopotame Brontotherium et Embolotherium, ainsi que des monstres difficiles à classer comme Indricotherium, qui ressemblait (et se comportait probablement) à un croisement entre un cheval, un gorille et un rhinocéros. Le plus grand animal terrestre non dinosaure qui ait jamais vécu, Indricotherium (aussi connu sous le nom Paraceratherium) pesait entre 15 et 33 tonnes, ce qui rendait les adultes à peu près immunisés contre la prédation par les chats contemporains à dents de sabre.

La Megafauna des époques pliocène et pléistocène

Mammifères géants comme Indricotherium et Uintatherium n'ont pas autant résonné auprès du public que la mégafaune plus familière des époques pliocène et pléistocène. C’est là que nous rencontrons des bêtes fascinantes comme Castoroides (castor géant) et Coelodonta (rhinocéros laineux), sans oublier les mammouths, les mastodontes, ancêtre géant du bétail connu sous le nom d’auroch, le cerf géant Mégalocéros, l'ours des cavernes et le plus grand chat à dents de sabre, Smilodon. Pourquoi ces animaux ont-ils grandi à des tailles aussi comiques? Peut-être une meilleure question à poser est de savoir pourquoi leurs descendants sont si minuscules. Après tout, les castors sveltes, les paresseux et les chats constituent un développement relativement récent. Cela peut avoir un rapport avec le climat préhistorique ou avec un étrange équilibre qui prévalait entre prédateurs et proies.

Aucune discussion sur la mégafaune préhistorique ne serait complète sans une digression sur l'Amérique du Sud et l'Australie, des continents insulaires qui ont incubé leur étrange éventail de mammifères énormes (il y a environ trois millions d'années, l'Amérique du Sud était complètement coupée de l'Amérique du Nord). L’Amérique du Sud était la patrie des trois tonnes Megatherium (paresse géante au sol), ainsi que des bêtes bizarres comme Glyptodon (un tatou préhistorique de la taille d’une Volkswagen Bug) et Macrauchenia, qui peut être décrit comme un cheval croisé avec un chameau croisé avec un éléphant.

L’Australie, il ya des millions d’années comme aujourd’hui, possédait le plus étrange assortiment d’espèces sauvages géantes de la planète, y compris Diprotodon (wombat géant), Procoptodon (kangourou géant au visage court) et Thylacoleo (lion marsupial), ainsi que la mégafaune non mammifère comme Bullockornis (mieux connu comme le canard démon de doom), la tortue géante Meiolaniaet le lézard géant Megalania (le plus grand reptile terrestre depuis l'extinction des dinosaures).

L'extinction des mammifères géants

Bien que les éléphants, les rhinocéros et divers grands mammifères soient toujours parmi nous aujourd'hui, la plupart des mégafaunes du monde sont mortes il y a 50 000 à 2 000 ans, une disparition prolongée connue sous le nom de l'extinction du Quaternaire. Les scientifiques soulignent deux principaux coupables: premièrement, la baisse globale des températures causée par la dernière période glaciaire, au cours de laquelle de nombreux grands animaux meurent de faim (herbivores en raison de l'absence de leurs plantes habituelles, carnivores en raison de l'absence d'herbivores), et deuxièmement, la hausse des mammifères les plus dangereux d'entre eux tout-humains.

Il est encore difficile de savoir dans quelle mesure les mammouths laineux, les paresseux géants et d'autres mammifères de la fin du Pléistocène ont succombé à la chasse des premiers humains. Cela est plus facile à imaginer dans des environnements isolés comme l'Australie que dans toute l'étendue de l'Eurasie. Certains experts ont été accusés d'avoir exagéré les effets de la chasse, alors que d'autres (peut-être aujourd'hui en vue de mettre en danger des animaux en danger) ont été accusés de sous-estimer le nombre de mastodontes qu'une tribu moyenne de l'âge de pierre pourrait matraquer à mort. En attendant de nouvelles preuves, nous pourrions ne jamais savoir avec certitude.