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Présidents qui possédaient des esclaves

Présidents qui possédaient des esclaves

Les présidents américains ont une histoire compliquée d'esclavage. Quatre des cinq premiers commandants en chef possédaient des esclaves dans l'exercice de leurs fonctions. Sur les cinq présidents suivants, deux possédaient des esclaves au travail et deux avaient déjà possédé des esclaves plus tôt dans la vie. En 1850 encore, un président américain possédait un grand nombre d'esclaves dans l'exercice de ses fonctions.

Ceci est un regard sur les présidents qui possédaient des esclaves. Mais d’abord, il est facile de se passer des deux premiers présidents qui ne possédaient pas d’esclaves, un père et un fils illustre du Massachusetts.

Les premières exceptions

John Adams: Le deuxième président n'a pas approuvé l'esclavage et n'a jamais possédé d'esclaves. Lui et sa femme Abigail ont été offensés lorsque le gouvernement fédéral s’est installé dans la nouvelle ville de Washington et que des esclaves construisaient des bâtiments publics, y compris leur nouvelle résidence, Executive Mansion (que nous appelons maintenant la Maison Blanche).

John Quincy Adams: Le fils du deuxième président était un opposant de toujours à l'esclavage. Après son seul mandat de président dans les années 1820, il a siégé à la Chambre des représentants, où il a souvent été un ardent défenseur de la fin de l'esclavage. Pendant des années, Adams s'est battu contre la règle du bâillonage, qui empêchait toute discussion sur l'esclavage à la Chambre des représentants.

Les premiers Virginiens

Quatre des cinq premiers présidents étaient le produit d’une société de Virginie dans laquelle l’esclavage faisait partie de la vie quotidienne et constituait un élément majeur de l’économie. Ainsi, alors que Washington, Jefferson, Madison et Monroe étaient tous considérés comme des patriotes attachés à la liberté, ils tenaient tous pour acquis l’esclavage.

George Washington: Le premier président a été propriétaire d'esclaves pendant la plus grande partie de sa vie, à compter de l'âge de 11 ans, date à laquelle il a hérité de dix ouvriers agricoles réduits en esclavage à la mort de son père. Durant sa vie adulte à Mount Vernon, Washington s'est appuyé sur une main-d'œuvre variée d'esclaves.

En 1774, le nombre d'esclaves à Mount Vernon s'élevait à 119. En 1786, après la guerre d'indépendance, mais avant les deux mandats de Washington comme président, il y avait plus de 200 esclaves dans la plantation, dont plusieurs enfants.

En 1799, après le mandat de Washington, 317 esclaves vivaient et travaillaient à Mount Vernon. Les changements dans la population d'esclaves sont en partie dus à l'épouse de Washington, Martha, qui a hérité des esclaves. Mais il semblerait également que Washington ait acheté des esclaves au cours de cette période.

Pendant presque huit ans au pouvoir à Washington, le gouvernement fédéral était basé à Philadelphie. Pour contourner une loi de Pennsylvanie qui accorderait la liberté à un esclave s'il vivait dans l'État pendant six mois, Washington a fait passer les esclaves à Mount Vernon.

À la mort de Washington, ses esclaves ont été libérés conformément à une disposition de son testament. Cependant, cela n'a pas mis fin à l'esclavage à Mount Vernon. Sa femme possédait un certain nombre d’esclaves qu’elle ne libéra pas avant deux ans. Et lorsque Bushrod Washington, le neveu de Washington, a hérité de Mount Vernon, une nouvelle population d’esclaves a vécu et travaillé dans la plantation.

Thomas Jefferson: Il a été calculé que Jefferson possédait plus de 600 esclaves au cours de sa vie. Sur son domaine, Monticello, il y aurait généralement eu une population d’environ 100 personnes asservies. Le domaine était géré par des jardiniers d'esclaves, des tonneliers, des tailleurs de clous et même des cuisiniers formés à la préparation d'une cuisine française prisée de Jefferson.

Selon de nombreuses rumeurs, Jefferson aurait eu une liaison de longue date avec Sally Hemings, une esclave qui était la demi-soeur de la défunte épouse de Jefferson.

James Madison: Le quatrième président est né dans une famille d'esclaves en Virginie. Il a possédé des esclaves toute sa vie. Un de ses esclaves, Paul Jennings, a vécu à la Maison Blanche en tant que serviteur de Madison alors qu'il était adolescent.

Jennings a une distinction intéressante: un petit livre qu'il a publié des décennies plus tard est considéré comme le premier mémoire de la vie à la Maison Blanche. Et, bien sûr, cela pourrait aussi être considéré comme un récit esclave.

Dans Les souvenirs de l'homme coloré de James Madison, publié en 1865, Jennings décrit Madison en termes élogieux. Jennings a fourni des détails sur l'épisode au cours duquel des objets de la Maison-Blanche, notamment le célèbre portrait de George Washington accroché dans la salle East Room, ont été pris du manoir avant que les Britanniques ne l'aient brûlé en août 1814. Selon Jennings, les travaux de Les objets de valeur étaient principalement faits par les esclaves, pas par Dolley Madison.

James Monroe: James Monroe aurait grandi dans une ferme de tabac de Virginie et aurait été entouré d'esclaves qui travaillaient la terre. Il a hérité de son père un esclave nommé Ralph et, à l'âge adulte, dans sa propre ferme, Highland, il possédait environ 30 esclaves.

Monroe pensait que la colonisation, la réinstallation d'esclaves en dehors des États-Unis, serait la solution ultime au problème de l'esclavage. Il croyait en la mission de la Société américaine de colonisation, créée juste avant la prise de fonction de Monroe. La capitale du Libéria, fondée par des esclaves américains installés en Afrique, a été nommée Monrovia en l'honneur de Monroe.

L'ère jacksonienne

Andrew Jackson: Pendant les quatre années où John Quincy Adams a vécu à la Maison Blanche, il n'y avait pas d'esclaves vivant sur la propriété. Cela a changé lorsque Andrew Jackson, du Tennessee, a pris ses fonctions en mars 1829.

Jackson ne craignait pas l'esclavage. Ses activités commerciales dans les années 1790 et au début des années 1800 incluaient la traite des esclaves, un point que des opposants ont soulevé plus tard au cours de ses campagnes politiques dans les années 1820.

Jackson a d'abord acheté un esclave en 1788, alors qu'il était un jeune avocat et spéculateur foncier. Il continua à échanger des esclaves et une part considérable de sa fortune aurait été sa propriété de biens humains. Quand il acheta sa plantation, The Hermitage, en 1804, il apporta neuf esclaves avec lui. Au moment où il est devenu président, la population d'esclaves, par achat et reproduction, était passée à environ 100 personnes.

S'établissant dans la résidence principale (comme on l'appelait à l'époque à la Maison Blanche), Jackson fit venir des esclaves domestiques de The Hermitage, son domaine du Tennessee.

Après ses deux mandats, Jackson est retourné à The Hermitage, où il a continué de posséder une grande population d’esclaves. Au moment de sa mort, Jackson possédait environ 150 esclaves.

Martin Van Buren: En tant que New-Yorkais, Van Buren semble un propriétaire d'esclave improbable. Et, il a finalement couru sur le ticket du Free-Soil Party, un parti politique de la fin des années 1840 opposé à la propagation de l'esclavage.

Pourtant, l'esclavage était légal à New York lorsque Van Buren grandissait et son père possédait un petit nombre d'esclaves. À l'âge adulte, Van Buren possédait un esclave qui s'est échappé. Van Buren ne semble avoir fait aucun effort pour le localiser. Quand il a finalement été découvert après dix ans et que Van Buren en a été informé, il lui a permis de rester libre.

William Henry Harrison:Bien qu'il ait fait campagne en 1840 en tant que personnage-frontière vivant dans une cabane en rondins, William Henry Harrison est né à Berkeley Plantation en Virginie. Sa maison ancestrale était occupée par des esclaves depuis des générations et Harrison aurait grandi dans un luxe considérable, soutenu par un travail d'esclave. Il a hérité des esclaves de son père, mais en raison de sa situation particulière, il n'a pas possédé d'esclaves pendant la majeure partie de sa vie.

En tant que jeune fils de la famille, il n'hériterait pas des terres de la famille. Harrison a donc dû trouver une carrière et a finalement opté pour l'armée. En tant que gouverneur militaire de l'Indiana, Harrison chercha à légaliser l'esclavage sur le territoire, mais l'administration de Jefferson s'y opposa.

La propriété d'esclaves de William Henry Harrison était derrière lui des décennies avant son élection à la présidence. Et comme il est décédé à la Maison Blanche un mois après son arrivée, il n’a eu aucun impact sur la question de l’esclavage pendant son très bref mandat.

John Tyler: L'homme qui est devenu président à la mort de Harrison était un Virginien qui avait grandi dans une société habituée à l'esclavage et qui possédait des esclaves en tant que président. Tyler était représentatif du paradoxe, ou de l'hypocrisie, de quelqu'un qui prétendait que l'esclavage était mauvais tout en le perpétuant activement. Durant son mandat de président, il possédait environ 70 esclaves qui travaillaient sur son domaine en Virginie.

Le mandat de Tyler a été difficile et a pris fin en 1845. Quinze ans plus tard, il participait aux efforts visant à éviter la guerre civile en concluant un compromis qui aurait permis à l'esclavage de perdurer. Après le début de la guerre, il a été élu à la législature des États confédérés d’Amérique, mais il est décédé avant sa prise de fonction.

Tyler a une distinction unique dans l'histoire américaine: impliqué dans la rébellion des États esclavagistes à sa mort, il est le seul président américain dont la mort n'a pas été observée avec le deuil officiel dans la capitale nationale.

James K. Polk: L’homme dont la nomination en 1844 en tant que candidat au cheval noir s’étonna même est un propriétaire d’esclaves du Tennessee. Polk possédait environ 25 esclaves sur son domaine. Il était perçu comme étant tolérant à l'égard de l'esclavage, sans pour autant être fanatique de la question (contrairement aux hommes politiques de l'époque tels que John C. Calhoun de Caroline du Sud). Cela a aidé Polk à obtenir l'investiture démocrate à un moment où la discorde au sujet de l'esclavage commençait à avoir un impact majeur sur la politique américaine.

Polk n'a pas vécu longtemps après avoir quitté ses fonctions et il possédait toujours des esclaves au moment de sa mort. Ses esclaves devaient être libérés à la mort de sa femme, bien que des événements, en particulier la guerre civile et le treizième amendement, soient intervenus pour les libérer bien avant la mort de sa femme, des décennies plus tard.

Zachary Taylor:Le dernier président à posséder des esclaves au cours de son mandat était un militaire de carrière devenu un héros national pendant la guerre du Mexique. Zachary Taylor était également un riche propriétaire terrien et possédait environ 150 esclaves. Alors que la question de l'esclavage commençait à diviser la nation, il se retrouva à cheval sur le fait de posséder un grand nombre d'esclaves tout en semblant également s'opposer à la propagation de l'esclavage.

Le compromis de 1850, qui a essentiellement retardé la guerre civile d'une décennie, a été élaboré à Capitol Hill alors que Taylor était président. Il mourut en juillet 1850 et le texte de loi prit réellement effet pendant le mandat de son successeur, Millard Fillmore (un New-Yorkais qui n'avait jamais été esclave).

Après Fillmore, le prochain président était Franklin Pierce, qui avait grandi en Nouvelle-Angleterre et n’avait pas d’histoire de la propriété d’esclaves. Après Pierce, James Buchanan, un Pennsylvanien, aurait acheté des esclaves qu'il a libérés et employés comme domestiques.

Le successeur d'Abraham Lincoln, Andrew Johnson, avait déjà possédé des esclaves au Tennessee. Mais, bien sûr, l'esclavage est devenu officiellement illégal pendant son mandat avec la ratification du 13e amendement.

Le président qui a suivi Johnson, Ulysses S. Grant, avait bien sûr été un héros de la guerre civile. Et l'avancée des armées de Grant avait libéré un grand nombre d'esclaves au cours des dernières années de la guerre. Pourtant, Grant, dans les années 1850, avait possédé un esclave.

À la fin des années 1850, Grant habitait avec sa famille à White Haven, une ferme du Missouri qui appartenait à la famille de son épouse, les Dents. La famille avait possédé des esclaves qui travaillaient à la ferme et dans les années 1850, environ 18 esclaves vivaient à la ferme.

Après avoir quitté l'armée, Grant a géré la ferme. Et il a acquis un esclave, William Jones, de son beau-père (il y a des récits contradictoires sur la façon dont cela est arrivé). En 1859, Grant libéra Jones.