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Pluton: Ce que la première reconnaissance nous a appris

Pluton: Ce que la première reconnaissance nous a appris

Comme leNouveaux horizons La mission a survolé la petite planète Pluton le 14 juillet 2015, recueillant des images et des données de la planète et de ses lunes, un chapitre étonnant de l'exploration planétaire a commencé à se dévoiler. Le survol a eu lieu tôt le matin du 14 juillet et le signal de Nouveaux horizons disant à son équipe que tout allait bien est arrivé sur Terre à 20h53 cette nuit. Les images racontaient l'histoire que les gens attendaient depuis près de 25 ans.

Les caméras de l'appareil ont révélé une surface inattendue sur ce monde glacé. Il y a des cratères à certains endroits, des plaines glacées dans d'autres. Il y a des gouffres, des zones sombres et claires et des régions qui devront être analysées de manière scientifique et détaillée. Les scientifiques comprennent toujours le trésor scientifique qu’ils ont découvert à Pluton. Il a fallu 16 mois pour que toutes les données parviennent à la Terre; les derniers bits et octets sont arrivés fin octobre 2016.

Pluton de près

Les scientifiques de la mission ont découvert un monde avec des terrains incroyablement variés. Pluton est recouvert de glace, elle-même assombrie dans de nombreuses zones par des matériaux appelés "tholins". Ils sont créés lorsque la lumière ultraviolette du soleil lointain assombrit les glaces. La surface de Pluton semble être recouverte de glace plus récente et plus fraîche dans les zones lumineuses, ainsi que de cratères et de fissures persistantes. Pluton a également des sommets et des chaînes de montagnes, certaines aussi hautes que celles trouvées dans les montagnes Rocheuses aux États-Unis. Il semble maintenant que Pluton possède une sorte de mécanisme de chauffage sous sa surface, qui en pave certaines parties et propulse des montagnes à travers d’autres. Une description compare l'intérieur de Pluton à une "lampe à lave cosmique" géante.

La surface de Charon, la plus grande lune de Pluton, semble avoir une calotte polaire foncée rougeâtre, éventuellement recouverte de tholins qui se sont échappés de Pluton et se sont déposés à cet endroit.

Les scientifiques de la mission savaient dès le début du vol que Pluton avait une atmosphère et le vaisseau spatial "a effectivement regardé Pluton après son passage, en utilisant la lumière du Soleil qui brille dans l’atmosphère pour le sonder. Ces données fournissent des informations plus précises sur les gaz composant l'atmosphère, ainsi que sur sa densité (c'est-à-dire l'épaisseur de l'atmosphère) et la quantité de chaque gaz qui s'y trouve. Ils s'intéressent principalement à l'azote, qui échappe également la planète à l'espace. D'une manière ou d'une autre, cette atmosphère est remplacée au fil du temps, peut-être par des gaz s'échappant de la surface glacée de Pluton.

La mission a examiné en détail les lunes de Pluton, y compris Charon avec sa couleur grise distincte et son pôle sombre. Les données de l’engin spatial les aideront à comprendre quelles sont les composantes glacées à sa surface et pourquoi il semble qu’il s’agisse d’un monde figé qui ne présente que très peu de l’activité interne de Pluton. Les autres lunes sont plus petites, de forme étrange et se déplacent dans des orbites complexes avec Pluton et Charon.

Et après?

Les données de Nouveaux horizons est arrivé après 16 mois de retombées sur la grande distance entre Pluton et la Terre. La raison pour laquelle il a fallu si longtemps pour que les informations de survol arrivent ici est qu’il y avait beaucoup de données à envoyer. La transmission n’est que de 1 000 bits par seconde sur plus de 3 milliards de kilomètres d’espace.

Les données ont été décrites comme un «trésor» d'informations sur la ceinture de Kuiper, la région du système solaire où Pluton orbite. Il reste de nombreuses questions à propos de Pluton, notamment «Où s'est-il formé?» «S'il ne s'est pas formé là où il orbite actuellement, comment est-il arrivé là?» Et «Où Charon (sa plus grande lune) viennent-ils, et comment ont-ils eu quatre autres lunes?

Les humains ont passé plus de 85 ans à connaître Pluton comme un point de lumière lointain. Nouveaux horizons l'a révélé comme un monde fascinant et actif et a stimulé l'appétit de tous! Zut, ce n'est probablement plus une planète naine!

Le prochain monde est en vue

Il y a plus à venir, surtout quand Nouveaux horizons visite un autre objet de la ceinture de Kuiper au début de 2019. L'objet 2014 MU 69 se trouve sur le chemin emprunté par la sonde pour sortir du système solaire. Il passera le 1er janvier 2019. Restez à l'écoute!