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Cétacés: Baleines, Dauphins et Marsouins

Cétacés: Baleines, Dauphins et Marsouins

Le mot cétacé est utilisé pour décrire toutes les baleines, dauphins et marsouins dans l'ordre des cétacés. Ce mot vient du latin cetus signifiant "un grand animal marin" et le mot grec cétos, signifiant "monstre marin".

Il existe environ 89 espèces de cétacés. Le terme "environ" est utilisé car, à mesure que les scientifiques en apprennent davantage sur ces animaux fascinants, de nouvelles espèces sont découvertes ou des populations reclassées.

La taille des cétacés va du plus petit dauphin, le dauphin d'Hector, qui mesure tout juste 39 pouces de long, à la plus grande baleine, la baleine bleue, qui peut mesurer plus de 100 pieds de long. Les cétacés vivent dans tous les océans et dans bon nombre des principaux fleuves du monde.

On pense que les cétacés ont évolué à partir d'ongulés à doigts égaux (un groupe qui comprend les vaches, les chameaux et les cerfs).

Types de cétacés

Il existe de nombreux types de cétacés, qui sont divisés en grande partie selon leur mode d'alimentation.

L'ordre des cétacés est divisé en deux sous-ordres, les mysticètes (baleines à fanons) et les odontocètes (baleines à dents). Les Odontocètes sont plus nombreux, comprenant 72 espèces différentes, contre 14 espèces de fanons.

Les mysticètes incluent des espèces telles que la baleine bleue, la rorqual commun, la baleine noire et la baleine à bosse.

Les mysticètes ont des centaines de plateaux de fanons en forme de peigne suspendus à leur mâchoire supérieure. Les baleines à fanons se nourrissent en avalant de grandes quantités d'eau contenant des centaines, voire des milliers, de poissons ou de plancton, puis en forçant l'eau entre les plateaux des fanons, laissant la proie à l'intérieur avalée.

Les odontocètes comprennent le cachalot, l’orque (épaulard), le béluga et tous les dauphins et marsouins. Ces animaux ont des dents coniques ou en forme de pique et capturent généralement un animal à la fois et l’avalent en entier. Les odontocètes se nourrissent principalement de poissons et de calmars, bien que certains orques se nourrissent d'autres mammifères marins.

Caractéristiques des cétacés

Les cétacés sont des mammifères, ce qui signifie qu'ils sont endothermiques (communément appelés à sang chaud) et que leur température interne du corps est à peu près la même que celle d'un humain. Ils donnent naissance à des jeunes et respirent de l'air par les poumons, tout comme nous. Ils ont même des cheveux.

Contrairement aux poissons, qui nagent en bougeant la tête d'un côté à l'autre pour balancer leur queue, les cétacés se propulsent en bougeant leur queue dans un mouvement de va-et-vient tout en douceur. Certains cétacés, tels que le marsouin de Dall et l'orque (épaulard) peuvent nager plus rapidement que 30 milles à l'heure.

Respiration

Lorsqu'un cétacé veut respirer, il doit remonter à la surface de l'eau, puis expirer et s'inspirer des orifices de ventilation situés sur le dessus de sa tête. Lorsque le cétacé arrive à la surface et expire, vous pouvez parfois voir le bec ou souffler, ce qui résulte de l'air chaud dans les poumons de la baleine se condensant lorsqu'il atteint l'air froid à l'extérieur.

Isolation

Les baleines n'ont pas de pelage pour rester au chaud, elles ont donc une épaisse couche de graisse et de tissu conjonctif appelée graisse sous leur peau. Cette couche de graisse peut atteindre 24 pouces d'épaisseur chez certaines baleines.

Les sens

Les baleines ont un mauvais odorat et, selon leur localisation, elles risquent de ne pas bien voir sous l'eau. Cependant, ils ont une excellente audition. Ils n'ont pas d'oreille externe mais ont de minuscules ouvertures derrière chaque œil. Ils peuvent également indiquer la direction du son sous l'eau.

Plongée

Les baleines ont une cage thoracique repliable et un squelette flexible, ce qui leur permet de compenser la pression élevée de l'eau lorsqu'elles plongent. Ils peuvent également tolérer des taux plus élevés de dioxyde de carbone dans leur sang, ce qui leur permet de rester sous l'eau pendant une à deux heures pour les grandes baleines.