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Biographie de John Brown

Biographie de John Brown

L'abolitionniste John Brown reste l'une des figures les plus controversées du 19ème siècle. Pendant quelques années de gloire avant son raid fatidique contre l'arsenal fédéral à Harpers Ferry, les Américains le considéraient soit comme un noble héros, soit comme un dangereux fanatique.

Après son exécution le 2 décembre 1859, Brown devint un martyr des opposants à l'esclavage. Et la controverse sur ses actions et son destin a contribué à attiser les tensions qui ont poussé les États-Unis au bord de la guerre civile.

Jeunesse

John Brown est né le 9 mai 1800 à Torrington, dans le Connecticut. Sa famille était issue des puritains de la Nouvelle-Angleterre et il avait une éducation profondément religieuse. John était le troisième des six enfants de la famille.

Quand Brown avait cinq ans, la famille a déménagé en Ohio. Pendant son enfance, le père très religieux de Brown s'exclamerait que l'esclavage était un péché contre Dieu. Et quand Brown a visité une ferme dans sa jeunesse, il a été témoin du passage à tabac d’esclave. L'incident violent a eu un effet durable sur le jeune Brown et il est devenu un opposant fanatique à l'esclavage.

La passion anti-esclavagiste de John Brown

Marié à l'âge de 20 ans, son épouse et lui ont eu sept enfants avant son décès en 1832. Il s'est remarié et a eu 13 autres enfants.

Brown et sa famille ont déménagé dans plusieurs États et il a échoué dans toutes les affaires dans lesquelles il est entré. Sa passion pour l'élimination de l'esclavage est devenue le centre de sa vie.

En 1837, Brown assista à une réunion en Ohio à la mémoire d'Elie Lovejoy, rédacteur en chef d'un journal abolitionniste tué dans l'Illinois. Lors de la réunion, Brown leva la main et jura qu'il détruirait l'esclavage.

Préconiser la violence

En 1847, Brown s'installe à Springfield, dans le Massachusetts, et commence à se lier d'amitié avec les membres d'une communauté d'esclaves en fuite. C'est à Springfield qu'il s'est d'abord lié d'amitié avec l'écrivain et éditeur abolitionniste Frederick Douglass, qui s'était échappé de l'esclavage dans le Maryland.

Les idées de Brown sont devenues plus radicales et il a commencé à préconiser un renversement violent de l'esclavage. Il a fait valoir que l'esclavage était tellement enraciné qu'il ne pouvait être détruit que par des moyens violents.

Certains opposants à l’esclavage étaient frustrés par l’approche pacifique du mouvement pour l’abolition établie, et Brown a attiré des adeptes avec son discours enflammé.

Le rôle de John Brown dans "Bleeding Kansas"

Dans les années 1850, le territoire du Kansas était secoué par de violents conflits entre des colons anti-esclavagistes et pro-esclavagistes. La violence, connue sous le nom de Bleeding Kansas, était un symptôme de la très controversée loi Kansas-Nebraska.

John Brown et cinq de ses fils s'installèrent au Kansas pour soutenir les colons libres qui souhaitaient que le Kansas adhère à l'union en tant qu'État libre dans lequel l'esclavage serait déclaré illégal.

En mai 1856, en réponse à des ruffians pro-esclavagistes attaquant Lawrence (Kansas), Brown et ses fils attaquèrent et tuèrent cinq colons pro-esclavagistes à Pottawatomie Creek (Kansas).

Brown voulait une rébellion d'esclaves

Après avoir acquis une réputation sanglante au Kansas, Brown a visé plus haut. Il devint convaincu que s'il commençait un soulèvement parmi les esclaves en fournissant des armes et une stratégie, la révolte se propagerait dans tout le sud.

Il y avait eu des soulèvements d'esclaves auparavant, notamment celui dirigé par l'esclave Nat Turner en Virginie en 1831. La rébellion de Turner entraîna la mort de 60 Blancs et l'exécution de Turner et de plus de 50 Afro-Américains qui auraient été impliqués.

Brown connaissait très bien l'histoire de la rébellion d'esclaves, mais croyait toujours pouvoir déclencher une guerre de guérilla dans le sud.

Le plan d'attaque de Harpers Ferry

Brown a commencé à planifier une attaque sur l'arsenal fédéral dans la petite ville de Harpers Ferry, en Virginie (située dans l'actuelle Virginie occidentale). En juillet 1859, Brown, ses fils et d’autres partisans louèrent une ferme de l’autre côté de la rivière Potomac, dans le Maryland. Ils ont passé l'été à stocker secrètement des armes, pensant pouvoir armer des esclaves du sud qui s'échapperaient pour rejoindre leur cause.

Brown s'est rendu à Chambersburg, en Pennsylvanie, à un moment donné cet été, pour rencontrer son vieil ami, Frederick Douglass. En entendant les plans de Brown et en les croyant suicidaires, Douglass a refusé de participer.

Le raid de John Brown sur Harpers Ferry

Dans la nuit du 16 octobre 1859, Brown et 18 de ses partisans conduisirent des chariots dans la ville de Harpers Ferry. Les pillards ont coupé les fils du télégraphe et ont rapidement vaincu le gardien à l'armurerie, s'emparant effectivement du bâtiment.

Pourtant, un train traversant la ville a annoncé la nouvelle et, le lendemain, les forces ont commencé à arriver. Brown et ses hommes se sont barricadés à l'intérieur des bâtiments et un siège a commencé. Le soulèvement des esclaves que Brown espérait susciter ne s'est jamais produit.

Un contingent de Marines est arrivé, sous le commandement du colonel Robert E. Lee. La plupart des hommes de Brown ont rapidement été tués, mais il a été emmené vivant le 18 octobre et emprisonné.

Le martyre de John Brown

Le procès de Brown pour trahison à Charlestown, en Virginie, fut une nouvelle importante dans les journaux américains à la fin de 1859. Il fut reconnu coupable et condamné à mort.

John Brown a été pendu avec quatre de ses hommes le 2 décembre 1859 à Charlestown. Son exécution a été marquée par la sonnerie des cloches des églises dans de nombreuses villes du nord.

La cause abolitionniste avait gagné un martyr. Et l'exécution de Brown était une étape sur la route du pays vers la guerre civile.


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