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Le président James Buchanan et la crise de la sécession

Le président James Buchanan et la crise de la sécession

L'élection d'Abraham Lincoln en novembre 1860 a déclenché une crise qui couvait depuis au moins une décennie. Indignés par l'élection d'un candidat connu pour son opposition à la propagation de l'esclavage dans de nouveaux États et territoires, les dirigeants des États du Sud ont commencé à prendre des mesures pour se séparer des États-Unis.

À Washington, le président James Buchanan, misérable pendant son mandat à la Maison-Blanche et impatient de quitter ses fonctions, a été plongé dans une situation épouvantable.

Dans les années 1800, les présidents nouvellement élus ne sont assermentés que le 4 mars de l'année suivante. Et cela signifiait que Buchanan devait passer quatre mois à présider une nation en train de se séparer.

La Caroline du Sud, qui revendiquait depuis des décennies son droit de faire sécession de l'Union depuis la crise de la nullification, était un foyer de sentiment sécessionniste. Un de ses sénateurs, James Chesnut, a démissionné du Sénat américain le 10 novembre 1860, quatre jours seulement après l'élection de Lincoln. L'autre sénateur de son état a démissionné le lendemain.

Le message de Buchanan au Congrès n'a rien fait pour maintenir le syndicat ensemble

Les discussions dans le Sud sur la sécession étant assez sérieuses, il était prévu que le président fasse quelque chose pour réduire les tensions. À cette époque, les présidents ne s'étaient pas rendus à Capitol Hill pour prononcer un discours sur l'état de l'Union en janvier, mais avaient présenté le rapport requis par la Constitution sous forme écrite au début du mois de décembre.

Le président Buchanan a écrit au Congrès un message qui a été remis le 3 décembre 1860. Dans son message, Buchanan a déclaré qu'il croyait que la sécession était illégale.

Cependant, Buchanan a également déclaré qu'il ne croyait pas que le gouvernement fédéral ait le droit d'empêcher les États de faire sécession.

Le message de Buchanan ne plaisait donc à personne. Les sudistes étaient offensés par la conviction de Buchanan que la sécession était illégale. Et les habitants du Nord ont été perplexes devant la conviction du président que le gouvernement fédéral ne pouvait agir pour empêcher les États de faire sécession.

Son propre cabinet a reflété la crise nationale

Le message de Buchanan au Congrès a également suscité la colère des membres de son propre cabinet. Le 8 décembre 1860, Howell Cobb, secrétaire au Trésor, originaire de Géorgie, dit à Buchanan qu'il ne pouvait plus travailler pour lui.

Une semaine plus tard, le secrétaire d’État de Buchanan, Lewis Cass, originaire du Michigan, a également démissionné, mais pour une raison très différente. Cass estimait que Buchanan n'en faisait pas assez pour empêcher la sécession des États du sud.

Caroline du Sud sécession le 20 décembre

À la fin de l'année, l'État de Caroline du Sud a tenu une convention au cours de laquelle ses dirigeants ont décidé de se séparer de l'Union. L'ordonnance officielle de la sécession a été votée et adoptée le 20 décembre 1860.

Une délégation de Caroliniens du Sud s'est rendue à Washington pour rencontrer Buchanan, qui les a vus à la Maison-Blanche le 28 décembre 1860.

Buchanan a déclaré aux commissaires de la Caroline du Sud qu'il les considérait comme des citoyens privés et non comme des représentants d'un nouveau gouvernement. Mais il était prêt à écouter leurs différentes plaintes, qui portaient généralement sur la situation autour de la garnison fédérale qui venait de quitter Fort Moultrie pour se rendre à Fort Sumter, dans le port de Charleston.

Les sénateurs ont essayé de tenir le syndicat ensemble

Le président Buchanan ne pouvant empêcher la scission du pays, d'éminents sénateurs, parmi lesquels Stephen Douglas (Illinois) et William Seward (New York), tentèrent diverses stratégies pour calmer les États du sud. Mais l’action au Sénat américain semblait offrir peu d’espoir. Les discours de Douglas et de Seward prononcés au début du mois de janvier 1861 au Sénat semblèrent ne faire qu'empirer les choses.

Une tentative visant à empêcher la sécession est ensuite venue d'une source improbable, l'État de Virginie. Alors que beaucoup de Virginiens pensaient que leur état souffrirait énormément du déclenchement de la guerre, le gouverneur de cet État et d'autres responsables ont proposé l'organisation d'une "convention de paix" à Washington.

La convention de la paix a eu lieu en février 1861

Le 4 février 1861, la Convention de la paix débuta à l’hôtel Willard à Washington. Les délégués de 21 des 33 États de la nation étaient présents et l'ancien président John Tyler, originaire de Virginie, a été élu président.

La Convention de la paix a tenu ses sessions jusqu'à la mi-février, date à laquelle elle a présenté une série de propositions au Congrès. Les compromis dégagés lors de la convention auraient pris la forme de nouveaux amendements à la Constitution américaine.

Les propositions de la Convention pour la paix sont rapidement mortes au Congrès et la réunion à Washington s'est avérée être un exercice inutile.

Le compromis de Crittenden

Un sénateur respecté du Kentucky, John J. Crittenden, a proposé une ultime tentative pour parvenir à un compromis qui éviterait une guerre totale. Le compromis de Crittenden aurait nécessité d'importants changements dans la Constitution des États-Unis. Et il aurait rendu l'esclavage permanent, ce qui signifiait que les législateurs du parti républicain anti-esclavagiste ne l'auraient probablement jamais accepté.

Malgré les obstacles évidents, Crittenden présenta un projet de loi au Sénat en décembre 1860. Le projet de loi proposé comportait six articles, qu'il espérait voir adopter par le Sénat et la Chambre des représentants avec les deux tiers des voix pour devenir six nouveaux amendements au Constitution des États-Unis.

Compte tenu des scissions du Congrès et de l'inefficacité du président Buchanan, le projet de loi de Crittenden n'avait pas beaucoup de chances d'être adopté. Non dissuadé, Crittenden a proposé de contourner le Congrès et de chercher à modifier la Constitution par référendum direct dans les États.

Le président élu Lincoln, toujours chez lui dans l'Illinois, a fait savoir qu'il n'avait pas approuvé le plan de Crittenden. Et les républicains de Capitol Hill ont pu utiliser une tactique dilatoire pour s'assurer que le compromis de Crittenden proposé languirait et mourrait au Congrès.

Avec l'inauguration de Lincoln, Buchanan quitte heureusement son poste

Lors de l'inauguration d'Abraham Lincoln, le 4 mars 1861, sept États esclavagistes avaient déjà adopté des ordonnances de sécession, se déclarant ainsi ne faisant plus partie de l'Union. Après l'inauguration de Lincoln, quatre autres États feraient sécession.

Alors que Lincoln se rendait au Capitole dans une voiture à côté de James Buchanan, le président sortant lui aurait dit: "Si vous êtes aussi heureux d'entrer dans la présidence que je le quitte, vous êtes un homme très heureux."

Quelques semaines après l'entrée en fonction de Lincoln, les confédérés tirèrent sur Fort Sumter et la guerre civile commença.