Avis

Histoire de la fiscalité britannique dans les colonies américaines

Histoire de la fiscalité britannique dans les colonies américaines

Les tentatives de la Grande-Bretagne de taxer ses colons nord-américains à la fin des années 1700 ont conduit à des disputes, à la guerre, à l'expulsion de la domination britannique et à la création d'une nouvelle nation. Ces tentatives ont toutefois pour origine non pas un gouvernement rapace, mais les séquelles de la guerre de Sept Ans. La Grande-Bretagne tentait à la fois d’équilibrer ses finances et de contrôler les parties nouvellement acquises de son empire, en affirmant sa souveraineté. Ces actions ont été compliquées par les préjugés britanniques contre les Américains.

Le besoin de défense

Au cours de la guerre de Sept Ans, la Grande-Bretagne remporta une série de grandes victoires et expulsa la France d'Amérique du Nord, ainsi que de régions d'Afrique, d'Inde et des Antilles. La Nouvelle-France, qui s'appelait la capitale française en Amérique du Nord, était désormais britannique, mais une population nouvellement conquise pourrait poser problème. Peu de Britanniques étaient assez naïfs pour croire que ces anciens colons français embrasseraient soudainement et sans réserve le régime britannique sans risque de rébellion, et la Grande-Bretagne croyait que des troupes seraient nécessaires pour maintenir l'ordre. En outre, la guerre avait révélé que les colonies existantes avaient besoin d'une défense contre les ennemis de la Grande-Bretagne, et celle-ci estimait que la défense serait mieux assurée par une armée régulière entièrement entraînée, pas seulement par des milices coloniales. À cette fin, le gouvernement britannique d'après-guerre, sous l'impulsion principale du roi George III, décida de stationner en permanence des unités de l'armée britannique en Amérique. Garder cette armée, cependant, exigerait de l'argent.

Le besoin de taxation

La guerre de Sept Ans avait vu la Grande-Bretagne dépenser des sommes prodigieuses, à la fois pour sa propre armée et pour subventionner ses alliés. La dette nationale britannique avait doublé en si peu de temps et des impôts supplémentaires avaient été prélevés en Grande-Bretagne pour la couvrir. La dernière, la taxe sur le cidre, s’était révélée extrêmement impopulaire et beaucoup de gens s’agit de le faire supprimer. La Grande-Bretagne était également à court de crédit auprès des banques. Sous une pression énorme pour réduire les dépenses, le roi et le gouvernement britanniques estimaient que toute nouvelle tentative de taxer la patrie échouerait. Ils se sont donc emparés d'autres sources de revenus, dont l'une consistait à taxer les colons américains afin de payer pour l'armée qui les protégeait.

Les colonies américaines parurent au gouvernement britannique fortement sous-taxées. Avant la guerre, le plus grand nombre de contributions directes des colons au revenu britannique était constitué par les recettes douanières, mais cela couvrait à peine le coût de sa collecte. Pendant la guerre, d’énormes sommes en monnaie britannique avaient envahi les colonies et beaucoup n’avaient pas été tués ni dans la guerre, ni dans des conflits avec des indigènes. Il a semblé au gouvernement britannique que quelques nouveaux impôts à payer pour leur garnison devraient être facilement absorbés. En effet, ils devaient être absorbés, car il ne semblait simplement pas y avoir d'autre moyen de payer l'armée. Peu de Britanniques s'attendaient à ce que les colons soient protégés et ne paient pas pour les payer eux-mêmes.

Hypothèses incontestées

Les esprits britanniques se sont d'abord tournés vers l'idée de taxer les colons en 1763. Malheureusement pour le roi George III et son gouvernement, leur tentative de transformer les colonies politiquement et économiquement en une partie sûre, stable et génératrice de revenus, ou du moins d'équilibrage des revenus de leur nouvel empire échoueraient, parce que les Britanniques n’auraient pas compris la nature des Amériques après la guerre, l’expérience de la guerre pour les colons, ni la manière dont ils réagiraient aux exigences fiscales. Les colonies avaient été fondées sous l'autorité de la Couronne / du gouvernement, au nom du monarque, et il n'y avait jamais eu d'exploration de ce que cela signifiait réellement et du pouvoir que possédait la Couronne en Amérique. Alors que les colonies étaient devenues presque autonomes, beaucoup en Grande-Bretagne ont supposé que, parce que les colonies étaient largement conformes à la loi britannique, l'État britannique avait des droits sur les Américains.

Personne dans le gouvernement britannique ne semble avoir demandé si les troupes coloniales auraient pu garnir l'Amérique ou si la Grande-Bretagne devrait demander une aide financière aux colons au lieu de voter au-dessus de leurs impôts. C'était en partie le cas parce que le gouvernement britannique pensait qu'il tirait les leçons de la guerre franco-indienne: que le gouvernement colonial ne travaillerait avec la Grande-Bretagne que s'il voyait un profit, et que les soldats coloniaux n'étaient ni fiables ni disciplinés parce qu'ils opéraient sous règles différentes de celles de l'armée britannique. En fait, ces préjugés étaient basés sur les interprétations britanniques du début de la guerre, où la coopération entre les commandants britanniques politiquement pauvres et les gouvernements coloniaux avait été tendue, voire hostile.

La question de la souveraineté

La Grande-Bretagne a réagi à ces hypothèses nouvelles, mais fausses, concernant les colonies en essayant d'étendre le contrôle et la souveraineté britanniques sur l'Amérique, et ces demandes ont contribué à un autre aspect du désir britannique de percevoir des taxes. En Grande-Bretagne, on a estimé que les colons ne relevaient pas des responsabilités qui incombaient à tous les Britanniques et que les colonies étaient trop éloignées du cœur de l'expérience britannique pour rester seules. En étendant les droits du citoyen britannique moyen aux États-Unis, y compris l'obligation de payer des taxes, l'unité serait dans une meilleure situation.

Les Britanniques estimaient que la souveraineté était l'unique cause de l'ordre dans la politique et la société. Nier la souveraineté, la réduire ou la scinder, c'était inviter à l'anarchie et à l'effusion de sang. Considérer les colonies comme distinctes de la souveraineté britannique revenait, pour les contemporains, à imaginer une Grande-Bretagne se divisant en unités rivales, ce qui pourrait entraîner une guerre entre elles. Les Britanniques qui traitent avec les colonies agissaient souvent par crainte de réduire les pouvoirs de la Couronne lorsqu'ils devaient choisir de prélever des taxes ou de reconnaître des limites.

Certains politiciens britanniques ont fait remarquer que le fait de percevoir des taxes sur les colonies non représentées allait à l’encontre des droits de tous les Britanniques, mais que la nouvelle législation fiscale n’était pas suffisante. En effet, même lorsque les manifestations ont commencé aux États-Unis, beaucoup au Parlement les ont ignorés. C'était en partie à cause de la question de la souveraineté et en partie à cause du mépris des colons basé sur l'expérience de la guerre franco-indienne. Cela était également dû en partie à des préjugés, certains politiciens estimant que les colons étaient subordonnés à la mère patrie britannique. Le gouvernement britannique n'était pas à l'abri du snobisme.

La loi sur le sucre

La première tentative d'après-guerre visant à changer les relations financières entre la Grande-Bretagne et les colonies fut l'American Duties Act de 1764, plus connu sous le nom de Sugar Act pour son traitement de la mélasse. Cette proposition a été adoptée par une large majorité de députés britanniques et a trois effets principaux: des lois ont été mises en place pour rendre la collecte des douanes plus efficace; d'ajouter de nouvelles taxes sur les consommables aux États-Unis, en partie pour pousser les colons à acheter des importations de l'intérieur de l'empire britannique; et modifier les coûts existants, en particulier les coûts d'importation de la mélasse. La taxe sur la mélasse des Antilles françaises a en fait été réduite et un droit de douane de 3 pence la tonne a été institué.

La division politique en Amérique a mis fin à la plupart des plaintes concernant cet acte, qui a commencé parmi les marchands concernés et s'est étendu à leurs alliés lors d'assemblées, sans avoir d'effet majeur. Cependant, même à ce stade précoce - la majorité semblait légèrement confuse quant à la manière dont les lois concernant les riches et les marchands pourraient les affecter - les colons ont vivement souligné que cette taxe était perçue sans aucune extension du droit de vote au parlement britannique. . Le Currency Act de 1764 donna à la Grande-Bretagne le contrôle total de la monnaie dans les 13 colonies.

La taxe de timbre

En février 1765, après seulement quelques plaintes mineures des colons, le gouvernement britannique imposa la taxe de timbre. Pour les lecteurs britanniques, il ne s'agissait que d'une légère augmentation du processus d'équilibrage des dépenses et de régulation des colonies. Il y avait une certaine opposition au parlement britannique, y compris du lieutenant-colonel Isaac Barré, dont le discours improvisé a fait de lui un acteur vedette dans les colonies et leur a lancé un cri de ralliement en tant que «Fils de la liberté», mais pas assez pour vaincre le vote du gouvernement. .

La taxe de timbre était une taxe appliquée sur chaque morceau de papier utilisé dans le système juridique et dans les médias. Chaque journal, chaque projet de loi ou document judiciaire devait être estampillé et facturé, de même que les dés et les cartes à jouer. L'objectif était de commencer modestement et de laisser la charge augmenter à mesure que les colonies grandissaient. Elle était initialement fixée à deux tiers de la taxe de timbre britannique. L'impôt serait important, pas seulement pour le revenu, mais aussi pour le précédent qu'il créerait: la Grande-Bretagne commencerait avec un petit impôt, et peut-être un jour percevrait-il suffisamment de droits pour financer la défense complète des colonies. L'argent recueilli devait être conservé dans les colonies et dépensé là-bas.

L'Amérique réagit

L'impôt de timbre de George Grenville a été conçu pour être subtil, mais les choses ne se sont pas déroulées exactement comme il s'y attendait. L’opposition était initialement confuse mais consolidée autour des cinq résolutions données par Patrick Henry à la Virginia House of Burgesses, qui ont été reproduites et popularisées par les journaux. Une foule réunie à Boston a eu recours à la violence pour contraindre le responsable de l'application de la taxe de timbre à démissionner. La violence brutale s'est répandue et très vite, très peu de personnes dans les colonies ont voulu ou étaient capables d'appliquer la loi. Quand il est entré en vigueur en novembre, il était effectivement mort et les politiciens américains ont réagi à cette colère en dénonçant une taxation sans représentation et en recherchant des moyens pacifiques de persuader la Grande-Bretagne de supprimer cette taxe tout en restant loyale. Le boycott des produits britanniques est également entré en vigueur.

La Grande-Bretagne cherche une solution

Grenville a perdu son poste alors que les développements en Amérique étaient rapportés à la Grande-Bretagne et son successeur, le duc de Cumberland, a décidé de faire respecter la souveraineté britannique par la force. Cependant, il a eu une crise cardiaque avant de pouvoir commander ceci, et son successeur a décidé de trouver un moyen d'abolir le droit de timbre tout en maintenant la souveraineté intacte. Le gouvernement a suivi une double tactique: affirmer sa souveraineté verbalement (ni physiquement ni militairement), puis invoquer les conséquences économiques du boycott pour l’abrogation de la taxe. Le débat qui a suivi a clairement montré que les députés britanniques estimaient que le roi d’Angleterre avait un pouvoir souverain sur les colonies, avait le droit d’adopter des lois les concernant, y compris des impôts, et que cette souveraineté ne donnait pas aux Américains le droit à une représentation. La loi sur la déclaration s’appuyait sur ces croyances. Les dirigeants britanniques ont alors convenu, assez rapidement, que la taxe de timbre était préjudiciable au commerce et ils l'ont abrogée dans un deuxième acte. Les gens en Grande-Bretagne et en Amérique ont célébré.

Conséquences

Le résultat de la taxation britannique a été le développement d'une nouvelle voix et d'une nouvelle conscience parmi les colonies américaines. Cela était apparu pendant la guerre franco-indienne, mais maintenant les questions de représentation, de fiscalité et de liberté ont commencé à occuper une place centrale. Il y avait des craintes que la Grande-Bretagne ait l'intention de les asservir. De la part de la Grande-Bretagne, ils avaient maintenant un empire en Amérique qui se révélait coûteux à gérer et difficile à contrôler. Ces défis finiraient par mener à la guerre d'indépendance.