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Le système économique américain de Henry Clay

Le système économique américain de Henry Clay

Le système américain était un programme de développement économique défendu dans la période qui a suivi la guerre de 1812 par Henry Clay, l'un des membres les plus influents du Congrès du début du XIXe siècle. L'idée de Clay était que le gouvernement fédéral devrait mettre en place des tarifs protecteurs et des améliorations internes, et qu'une banque nationale devrait contribuer au développement de l'économie du pays.

L'argument fondamental de Clay pour le programme était qu'en protégeant les fabricants américains de la concurrence étrangère, des marchés intérieurs toujours plus nombreux inciteraient les industries américaines à se développer. Par exemple, les entreprises de la région de Pittsburgh pourraient vendre du fer à des fabricants de la côte est, en remplacement du fer importé de Grande-Bretagne. Plusieurs autres régions du pays ont cherché à se protéger des importations susceptibles de les saper sur le marché.

Agriculture et fabrication

Clay envisageait une économie américaine diversifiée dans laquelle les intérêts agricoles et les fabricants existeraient côte à côte. Il voyait au-delà de l'argument selon lequel les États-Unis seraient un pays industriel ou agricole. Il pourrait être les deux, insista-t-il.

Lorsqu'il a plaidé pour son système américain, Clay s'est concentré sur la nécessité de créer des marchés intérieurs en croissance pour les produits américains. Il a affirmé que le blocage des produits importés bon marché profiterait en définitive à tous les Américains.

Appel nationaliste

Son programme avait un fort attrait nationaliste. Les marchés intérieurs en développement protégeraient les États-Unis contre des événements étrangers incertains. L’autosuffisance pourrait assurer la protection de la nation des pénuries de biens causées par des conflits lointains. Cet argument a fortement résonné, en particulier dans la période qui a suivi la guerre de 1812 et les guerres napoléoniennes en Europe. Au cours de ces années de conflit, les entreprises américaines ont été perturbées.

Les idées mises en pratique comprenaient la construction de la route nationale, la première grande route américaine; affrètement de la deuxième banque des États-Unis, une nouvelle banque nationale, en 1816; et en passant le premier tarif de protection la même année. Le système américain de Clay était essentiellement en vigueur à l'ère des bons sentiments, qui correspondait à la présidence de James Monroe de 1817 à 1825.

La controverse survient

Clay, qui avait été représentant et sénateur du Kentucky, s'était présenté à la présidence en 1824 et 1832, en faveur de l'extension du système américain. Mais à ce moment-là, des différends sectoriels et partisans ont rendu controversés certains de ses projets.

Les arguments de Clay en faveur de tarifs élevés persistèrent pendant des décennies sous diverses formes, mais se heurtèrent souvent à une vive opposition. À la fin des années 1820, les tensions sur le rôle que le gouvernement fédéral devrait jouer dans le développement économique se sont intensifiées au point que la Caroline du Sud a menacé de se retirer de l'Union en raison d'un droit de douane dans le cadre de la crise dite de nullification.

Le système américain de Clay était peut-être en avance sur son temps. Les concepts généraux de tarifs et d’améliorations internes sont devenus une politique gouvernementale standard à la fin du XIXe siècle.

Clay se porta candidat à la présidence en 1844 et resta une force puissante dans la politique américaine jusqu'à sa mort en 1852. Avec Daniel Webster et John C. Calhoun, il devint connu comme le grand triumvirat du Sénat américain.