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Mission Apollo 14: Retour sur la lune après Apollo 13

Mission Apollo 14: Retour sur la lune après Apollo 13

Quiconque a vu le film Apollo 13 connaît l'histoire des trois astronautes de la mission qui se battent contre un engin spatial brisé pour se rendre sur la Lune et en revenir. Heureusement, ils ont atterri sans encombre sur Terre, mais pas avant des moments poignants. Ils n’ont jamais pu atterrir sur la Lune et poursuivre leur mission première de collecter des échantillons lunaires. Cette tâche a été laissée à l'équipage de Apollo 14, dirigée par Alan B. Shepard, Jr, Edgar D. Mitchell et Stuart A. Roosa. Leur mission a suivi la célèbre Apollo 11 un peu plus d’un an et demi et a étendu ses objectifs d’exploration lunaire. Eugene Cernan était le dernier à avoir marché sur la Lune lors de la mission Apollo 17 en 1972.

Images de la mission Apollo 13 - Vue du module de service Apollo 13 endommagé à partir des modules lunaire / de commande. NASA Johnson Space Center (NASA-JSC)

Les objectifs ambitieux d'Apollo 14

le Apollo 14 L’équipage de la mission avait déjà un programme ambitieux avant de partir, et certains des Apollo 13 les tâches étaient programmées avant leur départ. Les principaux objectifs étaient d'explorer la région de Fra Mauro sur la Lune. C'est un ancien cratère lunaire qui contient des débris de l'impact géant qui a créé le bassin de Mare Imbrium. Pour ce faire, ils ont dû déployer le paquet d'expériences scientifiques Apollo Lunar Surface ou ALSEP. L’équipage a également été formé à la géologie du champ lunaire et à la collecte d’échantillons de ce qu’on appelle la "brèche" - fragments de roche brisés éparpillés dans les plaines riches en lave du cratère.

Le site d'atterrissage d'Apollo 14 indiquant l'étape de descente d'Antares (où les astronautes étaient basés au cours de leur mission), ainsi que les chemins laissés par leurs chaussures dans le régolithe (matériau de surface) alors qu'ils se dirigeaient vers le déploiement d'instruments de surface. NASA

D'autres objectifs étaient la photographie d'objets de l'espace lointain, la photographie de la surface lunaire pour les futurs sites de mission, des tests de communication et le déploiement et le test de nouveaux matériels. C'était une mission ambitieuse et les astronautes n'avaient que quelques jours pour accomplir beaucoup.

Troubles sur le chemin de la lune

Apollo 14 lancé le 31 janvier 1971. Toute la mission consistait à orbiter autour de la Terre tandis que le vaisseau spatial en deux pièces était amarré, suivi d'un passage de trois jours vers la Lune, de deux jours sur la Lune et de trois jours sur Terre. Ils ont accumulé beaucoup d’activité durant cette période, et cela n’a pas été possible sans problèmes. Immédiatement après le lancement, les astronautes ont résolu plusieurs problèmes en essayant d’ancrer le module de commande (appelé Kitty Hawk) au module d'atterrissage (appelé Antarès). 

Une fois le combiné Kitty Hawk et Antarès atteint la lune, et Antarès séparé du module de commande pour commencer sa descente, plus de problèmes se sont posés. Un signal d'abandon continu de l'ordinateur a ensuite été attribué à un commutateur cassé. Shepard et Mitchell (aidés par l'équipe au sol) ont reprogrammé le logiciel de vol pour ne pas prêter attention au signal. Les choses se déroulent ensuite normalement jusqu'à l'heure d'atterrissage. Ensuite, le radar d'atterrissage du module d'atterrissage Antares n'a pas réussi à se verrouiller sur la surface lunaire. C'était très grave puisque ces informations indiquaient à l'ordinateur l'altitude et la vitesse de descente du module d'atterrissage. Finalement, les astronautes ont réussi à contourner le problème et Shepard a fini par poser le module "à la main".

Le capitaine d’équipage d’Apollo 14, Alan Shepard Jr., est sorti sur la lune le 5 février 1971. NASA

Marcher sur la lune

Après leur atterrissage réussi et un court délai dans la première activité extravéhiculaire (EVA), les astronautes se sont mis au travail. Premièrement, ils ont nommé leur site d'atterrissage "Fra Mauro Base", d'après le cratère dans lequel il se trouvait. Puis ils se sont mis au travail.

Les deux hommes avaient beaucoup à faire en 33,5 heures. Ils ont fabriqué deux EVA, où ils ont déployé leurs instruments scientifiques et recueilli 42,8 kg de roches lunaires. Ils ont établi le record de la plus longue distance parcourue à pied sur la Lune, alors qu'ils partaient à la recherche du rebord du cratère Cone situé à proximité. Ils sont venus à quelques mètres du bord mais ont fait demi-tour lorsqu'ils ont commencé à manquer d'oxygène. Marcher à travers la surface était assez fatigant en combinaison spatiale lourde!

Alan Shepard est devenu le premier golfeur lunaire quand il a utilisé un club de golf brut pour poser quelques balles de golf sur la surface. Il a estimé qu'ils avaient parcouru entre 200 et 400 mètres. Pour ne pas être en reste, Mitchell a pratiqué un peu le javelot en utilisant un manche lunaire. Même s’il s’agissait peut-être de tentatives ludiques de divertissement, elles ont néanmoins permis de montrer comment les objets se déplaçaient sous l’influence de la faible gravité lunaire.

Commandement orbital

Tandis que Shepard et Mitchell effectuaient de lourdes charges sur la surface lunaire, le pilote du module de commande, Stuart Roosa, était occupé à prendre des images de la Lune et d’objets du ciel profond à partir du module de service de commande.Kitty Hawk. Son travail consistait également à maintenir un refuge sûr pour que les pilotes de l'atterrisseur lunaire puissent revenir une fois leur mission terminée. Roosa, qui avait toujours été intéressé par la foresterie, avait avec lui des centaines de graines d'arbres pendant son voyage. Ils ont ensuite été renvoyés à des laboratoires aux États-Unis, ont germé et ont été plantés. Ces "arbres de lune" sont dispersés aux États-Unis, au Brésil, en Suisse et ailleurs. L'un a également été offert en cadeau à feu l'empereur Hirohito, du Japon. Aujourd'hui, ces arbres ne semblent pas différents de leurs homologues basés sur la Terre.

Un retour triomphant

À la fin de leur séjour sur la Lune, les astronautes sont montés à bord du Antarès et décollé pour un retour à Roosa et le Kitty Hawk. Il leur a fallu un peu plus de deux heures pour se retrouver et s’ancrer avec le module de commande. Après cela, le trio a passé trois jours au retour sur Terre. Des éclaboussures ont eu lieu dans l'océan Pacifique sud le 9 février et les astronautes et leur précieuse cargaison ont été transportés dans des conditions de sécurité et une période de quarantaine commune aux astronautes Apollo de retour. Le module de commande Kitty Hawk qu'ils ont volé vers la Lune et que leur retour est exposé au centre des visiteurs du Centre spatial Kennedy.

Faits rapides

  • Apollo 14 était une mission réussie. Elle faisait suite à la mission Apollo 13, qui avait été interrompue en raison d’une explosion survenue dans l’engin spatial.
  • Les astronautes Alan Shepard, Stuart Roosa et Edgar Mitchell ont piloté la mission. Shepard et Mitchell ont marché sur la Lune pendant que Roosa pilotait le module de commande en orbite.
  • Apollo 14 était la huitième mission de transport de personnes dans l'espace de l'histoire de la NASA.

Sources

  • "Mission Apollo 14."Sol du désert, Bulletin LPI, www.lpi.usra.edu/lunar/missions/apollo/apollo_14/overview/.
  • Dunbar, Brian. "Apollo 14."NASA, NASA, 9 janvier 2018, www.nasa.gov/mission_pages/apollo/missions/apollo14.html.
  • Fox, Steve. «Il y a quarante-quatre ans aujourd'hui: Apollo 14 s'abat sur la lune.»NASA, NASA, 19 février 2015, www.nasa.gov/content/forty-four- years-year -ago-today-apollo-14-touches-down-on-the-moon.