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La nuit des douleurs

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Dans la nuit du 30 juin au 1er juillet 1520, les conquistadors espagnols occupant Tenochtitlan décident de s'échapper de la ville, car ils sont soumis à de violentes attaques depuis plusieurs jours. Les Espagnols ont tenté de s'échapper sous le couvert des ténèbres, mais ils ont été repérés par la population locale, qui a rallié les guerriers Mexica à l'attaque. Bien que certains des Espagnols se soient échappés, y compris le chef de l'expédition Hernan Cortes, beaucoup ont été tués par les indigènes en colère et de nombreux trésors en or de Montezuma ont été perdus. Les Espagnols ont qualifié l'évasion de "La Noche Triste" ou "La Nuit des Douleurs". Un séjour sans faille

La conquête des Aztèques

En 1519, le conquistador Hernan Cortes débarqua près de l’actuel Veracruz avec environ 600 hommes et commença lentement à se diriger vers la magnifique capitale de l’empire Mexica (Aztèque), Tenochtitlan. En se rendant au cœur du Mexique, Cortes a appris que les Mexica contrôlaient de nombreux États vassaux, dont la plupart étaient mécontents du régime tyrannique de Mexica. Cortés a également vaincu, puis s'est lié d'amitié avec le guerrier Tlaxcalans, qui lui apporterait une aide précieuse lors de sa conquête. Le 8 novembre 1519, Cortes et ses hommes sont entrés dans Tenochtitlan. Peu de temps après, ils ont emmené l’empereur Montezuma en captivité, ce qui a provoqué une confrontation tendue avec les dirigeants indigènes restants qui souhaitaient la sortie des Espagnols.

La bataille de Cempoala et le massacre de Toxcatl

Au début de 1520, Cortes avait une emprise assez ferme sur la ville. L'empereur Montezuma s'était révélé un captif souple et une combinaison de terreur et d'indécision paralysait d'autres dirigeants indigènes. En mai, cependant, Cortés a été contraint de rassembler autant de soldats qu'il le pouvait et de quitter Tenochtitlan. Le gouverneur cubain Diego Velazquez, désireux de reprendre le contrôle de l'expédition de Cortés, avait envoyé une immense armée de conquistador dirigée par Panfilo de Narvaez pour faire échec à Cortes. Les deux armées de conquistador se sont rencontrées à la bataille de Cempoala le 28 mai et Cortes est sorti victorieux, ajoutant les hommes de Narvaez aux siens.

De retour à Tenochtitlan, Cortes avait laissé son lieutenant Pedro de Alvarado aux commandes d'environ 160 réserves espagnoles. Entendant des rumeurs selon lesquelles les Mexica prévoyaient de les massacrer au Festival of Toxcatl, Alvarado décida de lancer une grève préventive. Le 20 mai, il a ordonné à ses hommes d’attaquer les nobles aztèques non armés rassemblés au festival. Des conquistadors espagnols lourdement armés et leurs alliés féroces du peuple tlaxcalan se sont immiscés dans la masse sans armes, tuant des milliers de personnes.

Inutile de dire que les habitants de Tenochtitlan étaient enragés par le massacre du temple. Quand Cortès revint dans la ville le 24 juin, il trouva Alvarado et les Espagnols et Tlaxcalans survivants barricadés dans le palais d'Axayácatl. Bien que Cortés et ses hommes aient pu se joindre à eux, la ville était en colère.

La mort de Montezuma

À ce stade, les habitants de Tenochtitlan avaient perdu leur respect pour leur empereur, Montezuma, qui avait à plusieurs reprises refusé de prendre les armes contre l'espagnol détesté. Le 26 ou le 27 juin, les Espagnols ont traîné sur le toit un Montezuma réticent à faire appel à son peuple pour la paix. Cette tactique avait déjà fonctionné auparavant, mais maintenant, son peuple n'en avait aucune. La Mexica assemblée incitée par de nouveaux chefs guerriers, dont Cuitláhuc (qui succéda à Montezuma en tant que Tlatoani, ou empereur), ne ridiculisait pas Montezuma avant de lui lancer des pierres et des flèches, ainsi que des Espagnols sur le toit. Les Européens ont fait entrer Montezuma à l'intérieur, mais il avait été mortellement blessé. Il est décédé peu après, le 29 ou 30 juin.

Préparatifs de départ

Après la mort de Montezuma, la ville en armes et des chefs militaires compétents comme Cuitláhuac réclamant l'annihilation de tous les envahisseurs, Cortes et ses capitaines décident d'abandonner la ville. Ils savaient que les Mexica n'aimaient pas se battre la nuit. Ils ont donc décidé de partir à minuit dans la nuit du 30 juin au 1er juillet. Cortes a décidé de partir par la chaussée de Tacuba, à l'ouest, et il a organisé la retraite. Il a mis ses 200 meilleurs hommes à l'avant-garde afin qu'ils puissent se frayer un chemin. Il y a également placé d'importants non-combattants: son interprète, Doña Marina ("Malinche"), était gardée personnellement par certains des meilleurs soldats de Cortes.

Après l'avant-garde serait Cortes avec la force principale. Ils ont été suivis par les guerriers tlaxcalans survivants avec quelques prisonniers importants, dont trois enfants de Montezuma. Après cela, l’arrière-garde et la cavalerie seraient commandées par Juan Velazquez de León et Pedro de Alvarado, deux des capitaines de combat les plus fiables de Cortes.

La nuit des douleurs

Les Espagnols se sont bien rendus sur la chaussée de Tacuba avant d’être vus par une femme de la localité qui a donné l’alarme. Peu de temps après, des milliers de guerriers Mexica enragés attaquaient les Espagnols sur le pont-jetée et leurs canoës de guerre. Les Espagnols ont combattu vaillamment, mais la scène s'est rapidement détériorée.

L'avant-garde et le corps principal des troupes de Cortés ont atteint les côtes occidentales à peu près intactes, mais la moitié arrière de la colonne de secours a presque été anéantie par les Mexica. Les guerriers tlaxcalans ont subi de grandes pertes, de même que l'arrière-garde. De nombreux dirigeants locaux qui s'étaient alliés avec les Espagnols ont été tués, notamment Xiuhtototzin, gouverneur de Teotihuacán. Deux des trois enfants de Montezuma ont été tués, dont son fils Chimalpopoca. Juan Velazquez de León a été tué et aurait été touché par des flèches indigènes.

Il y avait plusieurs lacunes dans la chaussée de Tacuba et elles étaient difficiles à traverser pour les Espagnols. Le plus grand fossé s'appelait "le canal toltèque". Tant d’espagnols, de Tlaxcalans et de chevaux moururent au canal toltèque que leurs cadavres formèrent un pont au-dessus de l’eau sur lequel d’autres pouvaient se croiser. À un moment donné, Pedro de Alvarado aurait fait un énorme bond en avant sur l’une des lacunes du pont-jetée: cet endroit a été baptisé "Le saut d’Alvarado", même si cela n’est probablement jamais arrivé.

Des soldats espagnols proches de l'arrière-garde ont décidé de se retirer dans la ville et de réoccuper le palais fortifié d'Axayácatl. Ils y ont peut-être été rejoints par 270 conquistadors, vétérans de l'expédition Narvaez, qui n'avaient apparemment jamais été informés du projet de quitter la ville. Ces espagnols ont tenu quelques jours avant d'être envahis: tous ont été tués au combat ou sacrifiés peu après.

Le trésor de Montezuma

Les Espagnols avaient accumulé des richesses bien avant la Nuit des Douleurs. Ils avaient pillé des villes et des villages en se rendant à Tenochtitlan, Montezuma leur avait fait des cadeaux extravagants et, une fois parvenus à la capitale mexicaine, ils l'avaient pillée sans pitié. Une estimation de leur butin était de huit tonnes d'or, d'argent et de bijoux au moment de la Nuit des Douleurs. Avant de partir, Cortes avait ordonné que le trésor soit fondu en lingots d'or portables. Après avoir sécurisé le cinquième et le cinquième du roi sur des chevaux et des porteurs tlaxcalans, il dit aux hommes de prendre tout ce qu'ils voulaient emporter avec eux alors qu'ils fuyaient la ville. De nombreux conquistadors cupides se sont chargés de lourds lingots d’or, mais pas les plus intelligents. Le vétéran Bernal Diaz del Castillo ne portait qu'une petite poignée de pierres précieuses qu'il savait faciles à échanger avec les autochtones. L'or a été confié à Alonso de Escobar, l'un des hommes de confiance de Cortes.

Dans la confusion de la Nuit des Douleurs, beaucoup d'hommes ont abandonné leurs lingots d'or lorsqu'ils sont devenus un poids inutile. Ceux qui s'étaient chargés avec trop d'or risquaient davantage de périr au combat, de se noyer dans le lac ou d'être capturés. Escobar a disparu dans la confusion, probablement tué ou capturé, et des milliers de livres d'or aztèque ont disparu avec lui. Dans l’ensemble, le butin que les Espagnols avaient capturé jusqu’à présent a disparu cette nuit-là, dans les profondeurs du lac Texcoco ou entre les mains des Mexica. Lorsque les Espagnols reprirent Tenochtitlan plusieurs mois plus tard, ils tentèrent en vain de localiser ce trésor perdu.

Héritage de la nuit des chagrins

Au total, quelque 600 conquistadors espagnols et environ 4 000 guerriers tlaxcalans ont été tués ou capturés lors de ce que les Espagnols ont appelé "La Noche Triste" ou La Nuit des Douleurs. Tous les Espagnols captifs ont été sacrifiés aux dieux aztèques. Les Espagnols ont perdu beaucoup de choses importantes, telles que leurs canons, la majeure partie de leur poudre à canon, tout aliment qu’ils avaient encore et, bien sûr, le trésor.

Les Mexica se sont réjouis de leur victoire mais ont commis une énorme erreur tactique en ne poursuivant pas les Espagnols immédiatement. Au lieu de cela, les envahisseurs ont été autorisés à se retirer à Tlaxcala et à s'y regrouper avant de commencer un nouvel assaut sur la ville, qui tomberait dans quelques mois, cette fois pour de bon.

La tradition veut qu'après sa défaite, Cortès a pleuré et s'est regroupé sous un énorme Ahuehuete arbre à Tacuba Plaza. Cet arbre s'est tenu pendant des siècles et est devenu connu comme "árbol de la nuit"ou" l'arbre de la Nuit des Douleurs. "De nombreux Mexicains modernes sont favorables à une vision de la conquête centrée sur les autochtones: c'est-à-dire qu'ils voient les Mexica comme des défenseurs courageux de leur patrie et les Espagnols comme des envahisseurs indésirables. Il s’agit en 2010 d’un mouvement visant à changer le nom de la place, appelé "Place de l’arbre de la nuit des douleurs" en "Place de l’arbre de la nuit de la victoire". Le mouvement n’a pas abouti, peut-être parce qu’il ne reste pas grand chose de l’arbre de nos jours.

Sources

  • Diaz del Castillo, Bernal. Trans., Ed. J.M. Cohen. 1576. London, Penguin Books, 1963. Imprimé.
  • Levy, mon pote. Conquistador: Hernan Cortes, le roi Montezuma et le dernier combat des Aztèques. New York: Bantam, 2008.
  • Thomas, Hugh. Conquête: Montezuma, Cortes et la chute du vieux Mexique. New York: Touchstone, 1993.


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