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Inventeur Laszlo Biro et la bataille des stylos à bille

Inventeur Laszlo Biro et la bataille des stylos à bille

"Aucun homme n'était plus stupide quand il n'avait pas de stylo dans la main, ni plus sage quand il l'avait." Samuel Johnson.

Un journaliste hongrois appelé Laszlo Biro a inventé le premier stylo à bille en 1938. Biro avait remarqué que l'encre utilisée dans l'impression de journaux sèchait rapidement, laissant le papier sans bavure. Il décida donc de créer un stylo utilisant le même type d'encre. Mais l'encre plus épaisse ne proviendrait pas d'une pointe de stylo. Biro devait concevoir un nouveau type de point. Il l'a fait en ajustant son stylo avec un minuscule roulement à billes dans son extrémité. Au fur et à mesure que le stylo se déplaçait le long du papier, la bille tournait, ramassant l'encre de la cartouche d'encre et la laissant sur le papier.

Brevets de Biro

Ce principe du stylo à bille remonte en réalité à un brevet de 1888, propriété de John Loud, pour un produit conçu pour marquer le cuir, mais ce brevet n’était pas exploité commercialement. Biro a d'abord fait breveter son stylo en 1938 et il a demandé un autre brevet en juin 1943 en Argentine après son émigration avec son frère en 1940.

Le gouvernement britannique a acheté les droits de licence du brevet de Biro pendant la Seconde Guerre mondiale. La Royal Air Force britannique avait besoin d'un nouveau stylo qui ne fuirait pas à plus haute altitude dans les avions de combat, contrairement aux stylos à plume. La performance réussie du stylo à bille pour l'armée de l'air a mis les stylos de Biro sous les feux de la rampe. Malheureusement, Biro n’ayant jamais obtenu de brevet américain pour son stylo, une autre bataille commençait alors même que la Seconde Guerre mondiale prenait fin.

La bataille des stylos à bille

De nombreuses améliorations ont été apportées aux stylos au fil des ans, menant à une bataille pour les droits de l'invention de Biro. La société Eterpen en Argentine, nouvellement formée, a commercialisé le stylo Biro après que les frères Biro eurent reçu leurs brevets. La presse a salué le succès de leur outil d’écriture, car elle pourrait écrire pendant un an sans avoir à remplir de nouveau.

Puis, en mai 1945, Eversharp Company s'associa à Eberhard-Faber pour acquérir les droits exclusifs sur les stylos Biro de l'Argentine. Le stylo a été rebaptisé «Eversharp CA», qui signifie «action capillaire». Il a été rendu public des mois avant les ventes publiques.

Moins d'un mois après la conclusion de l'accord entre Eversharp / Eberhard, un homme d'affaires de Chicago, Milton Reynolds, se rendit à Buenos Aires en juin 1945. Il remarqua le stylo Biro alors qu'il se trouvait dans un magasin et reconnut son potentiel de vente. Il en acheta quelques échantillons et retourna en Amérique pour lancer la Reynolds International Pen Company, ignorant les droits de brevet d’Eversharp.

Reynolds a copié le stylo Biro au bout de quatre mois et a commencé à vendre son produit fin octobre 1945. Il l'a appelé "Reynolds Rocket" et l'a mis à la disposition du grand magasin Gimbel à New York. L'imitation de Reynolds a battu Eversharp sur le marché et le succès a été immédiat. Au prix de 12,50 $ chacun, des stylos d’une valeur de 100 000 $ ont été vendus le premier jour de leur commercialisation.

La Grande-Bretagne n'était pas loin derrière. La société Miles-Martin Pen vendit ses premiers stylos à bille au public à Noël 1945.

Le stylo à bille devient une lubie

Les stylos à bille étaient assurés d’écrire pendant deux ans sans être remplis à nouveau et les vendeurs affirmaient qu’ils résistent au maculage. Reynolds a annoncé que son stylo pouvait "écrire sous l'eau".

Ensuite, Eversharp a poursuivi Reynolds en justice pour avoir copié le dessin qu’elle avait acquis légalement. Le brevet de 1888 de John Loud aurait invalidé les revendications de tout le monde, mais personne ne le savait à l'époque. Les ventes ont grimpé en flèche pour les deux concurrents, mais le stylo de Reynolds avait tendance à fuir et à sauter. Il a souvent échoué à écrire. Le stylo d'Eversharp ne correspondait pas non plus à ses propres annonces. Un très grand nombre de retours de stylos ont eu lieu à la fois pour Eversharp et Reynolds.

La manie des stylos à bille a pris fin en raison du mécontentement des consommateurs Les guerres de prix fréquentes, la qualité médiocre des produits et les coûts élevés de la publicité ont nui aux deux sociétés d’ici à 1948. Les ventes ont reculé. Le prix demandé initial de 12,50 $ est tombé à moins de 50 cents par stylo.

Le jotter

Pendant ce temps, les stylos à plume ont connu une renaissance de leur ancienne popularité lorsque la société de Reynolds s'est repliée. Ensuite, Parker Pens a présenté son premier stylo à bille, le Jotter, en janvier 1954. Le Jotter écrivait cinq fois plus longtemps que les stylos Eversharp ou Reynolds. Il comportait diverses tailles de point, une cartouche rotative et des recharges d’encre de grande capacité. Le meilleur de tout, cela a fonctionné. Parker a vendu 3,5 millions de Jotters à des prix allant de 2,95 $ à 8,75 $ en moins d’un an.

La bataille du stylo à bille est gagnée

En 1957, Parker avait introduit le roulement à billes en carbure de tungstène texturé dans ses stylos à bille. Eversharp avait de gros problèmes financiers et tenta de revenir à la vente de stylos à plume. La société a vendu sa division stylos à Parker Pens et Eversharp a finalement liquidé ses actifs dans les années 1960.

Puis vint Bic

Le baron français Bich a laissé tomber le «H» de son nom et a commencé à vendre des stylos appelés BIC en 1950. À la fin des années 50, BIC détenait 70% du marché européen.

BIC a acheté 60% des stylos Waterman basés à New York en 1958 et détenait 100% des stylos Waterman en 1960. La société a vendu des stylos à bille aux États-Unis à un prix allant de 29 à 69 cents.

Stylos à bille aujourd'hui

BIC domine le marché au 21ème siècle. Parker, Sheaffer et Waterman s'emparent de petits marchés haut de gamme de stylos à plume et de stylos à bille coûteux. La version moderne très populaire du stylo de Laszlo Biro, le BIC Crystal, enregistre un chiffre d'affaires quotidien de 14 millions de pièces dans le monde. Biro est toujours le nom générique du stylo à bille utilisé dans la plupart des pays.