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L'importance du contexte historique dans l'analyse et l'interprétation

L'importance du contexte historique dans l'analyse et l'interprétation


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Le contexte historique est une partie importante de la vie et de la littérature et, sans cela, les souvenirs, les histoires et les personnages ont moins de sens. Le contexte historique traite des détails entourant une occurrence. En termes plus techniques, le contexte historique fait référence aux conditions sociales, religieuses, économiques et politiques qui existaient à une époque et à un lieu donnés. Fondamentalement, ce sont tous les détails de l'heure et du lieu dans lesquels une situation se produit, et ce sont ces détails qui nous permettent d'interpréter et d'analyser des œuvres ou des événements du passé, voire du futur, plutôt que de les juger uniquement à l'aune des normes contemporaines.

En littérature, une compréhension approfondie du contexte historique à la base de la création d'une œuvre peut nous permettre de mieux comprendre et apprécier le récit. En analysant les événements historiques, le contexte peut nous aider à comprendre ce qui motive les gens à se comporter comme ils l'ont été.

En d'autres termes, le contexte est ce qui donne un sens aux détails. Cependant, il est important de ne pas confondre contexte et cause. La cause est l'action qui crée un résultat; contexte est l'environnement dans lequel cette action et résultat se produisent.

Paroles et actes

Qu'il s'agisse de faits ou de fiction, le contexte historique est important pour interpréter le comportement et la parole. Considérons la phrase suivante qui, dépourvue de contexte, sonne assez innocente:

"Sally a caché ses mains derrière son dos et a croisé ses doigts avant qu'elle ne réponde."

Mais imaginons que cette déclaration provienne d'une transcription de documents judiciaires de Salem, dans le Massachusetts, en 1692, lors des célèbres procès de Salem Witch. La ferveur religieuse était extrême et les villageois étaient presque obsédés par le diable et la sorcellerie. À ce moment-là, si une jeune femme mentait, c'était une source d'hystérie et de réaction violente. Un lecteur supposerait que la pauvre Sally était candidate à la potence.

Maintenant, imaginez que vous lisiez une lettre d’une mère contenant cette phrase:

"Ma fille ira en Californie peu de temps après son mariage."

Combien d'informations cette déclaration nous donne-t-elle? Pas beaucoup, jusqu'à ce que nous considérions quand il a été écrit. Si nous découvrions que la lettre a été écrite en 1849, nous nous rendrons compte qu'une phrase peut parfois en dire long. Une jeune femme qui se dirigeait vers la Californie en 1849 pourrait suivre son mari dans une expédition périlleuse à la recherche d'un trésor pour la ruée vers l'or. Cette mère aurait probablement très peur pour son enfant et elle saurait qu'il lui faudrait beaucoup de temps avant de revoir sa fille, si jamais.

Bettmann / Getty Images

Contexte historique dans la littérature

Aucune œuvre littéraire ne peut être pleinement appréciée ou comprise sans contexte historique. Ce qui peut sembler absurde, voire offensant pour les sensibilités contemporaines, pourrait en réalité être interprété de manière complètement différente en considérant son époque.

Un bon exemple est celui de Mark Twain, "Adventures of Huckleberry Finn", publié en 1885. Il est considéré comme un travail de fond de la littérature américaine et une satire sociale cinglante. Mais il est également critiqué par les critiques modernes pour son utilisation occasionnelle d'un épithète racial pour décrire l'ami de Huck, Jim, un esclave évadé. Un tel langage est choquant et offensant pour beaucoup de lecteurs aujourd'hui, mais dans le contexte de la journée, c'était le langage banal pour beaucoup.

Au milieu des années 1880, lorsque les attitudes envers les esclaves afro-américains nouvellement libérés étaient au mieux indifférentes et hostiles au pire, l'utilisation occasionnelle de tels épithètes raciaux n'aurait pas été considérée comme inhabituelle. En fait, ce qui est réellement plus surprenant, compte tenu du contexte historique dans lequel le roman a été écrit, est que Huck ne traite pas Jim comme son inférieur, mais comme son égal, rarement décrit dans la littérature de l'époque.

De même, le "Frankenstein" de Mary Shelley ne peut pas être pleinement compris par un lecteur qui ignore le mouvement romantique qui a eu lieu dans l'art et la littérature au début du XIXe siècle. C’était une période de bouleversements sociaux et politiques rapides en Europe, lorsque les bouleversements technologiques de l’ère industrielle transformaient des vies.

Les romantiques ont capturé le sentiment d'isolement et la peur du public que beaucoup ont ressentis à la suite de ces changements sociaux. "Frankenstein" devient plus qu'une bonne histoire de monstre, il devient une allégorie de la façon dont la technologie peut nous détruire.

Autres utilisations du contexte historique

Les chercheurs et les éducateurs s'appuient sur le contexte historique pour analyser et interpréter des œuvres d'art, de la littérature, de la musique, de la danse et de la poésie. Les architectes et les constructeurs y ont recours lors de la conception de nouvelles structures et de la restauration de bâtiments existants. Les juges peuvent l'utiliser pour interpréter la loi, les historiens pour comprendre le passé. Si une analyse critique s'impose, vous devrez peut-être également prendre en compte le contexte historique.

Sans contexte historique, nous ne voyons qu'une partie de la scène et ne comprenons pas pleinement l’influence du moment et du lieu où la situation s’est produite.


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