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Marées rouges: causes et effets

Marées rouges: causes et effets


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«Marée rouge» est le nom commun de ce que les scientifiques préfèrent désormais appeler «prolifération d'algues nuisibles». La prolifération d'algues nuisibles est la prolifération soudaine d'une ou de plusieurs espèces de plantes microscopiques (algues ou phytoplancton), qui vivent dans l'océan et produisent des neurotoxines pouvant avoir des effets négatifs, voire fatals, chez les poissons, les oiseaux, les mammifères marins et même les humains.

Il existe environ 85 espèces de plantes aquatiques pouvant causer une prolifération d'algues nuisible. À des concentrations élevées, certaines espèces HAB peuvent donner à l'eau une couleur rougeâtre, à l'origine du nom "marée rouge". D'autres espèces peuvent rendre l'eau verte, brune ou violette, tandis que d'autres, bien que très toxiques, ne la décolorent pas du tout.

La plupart des espèces d’algues et de phytoplancton sont bénéfiques et non nuisibles. Ce sont des éléments essentiels dans la fondation de la chaîne alimentaire mondiale. Sans elles, les formes de vie supérieures, y compris les humains, n'existeraient pas et ne pourraient pas survivre.

Causes humaines

Les marées rouges sont causées par la multiplication rapide des dinoflagellés, un type de phytoplancton. Il n'y a pas de cause unique aux marées rouges ni à la prolifération d'algues nuisibles, même si une eau abondante doit être présente dans l'eau de mer pour favoriser la croissance explosive des dinoflagellés.

La pollution de l’eau est une source courante de nutriments. Les scientifiques sont généralement convaincus que la pollution des côtes par les eaux usées, les eaux de ruissellement agricoles et d’autres sources contribue aux marées rouges et à la hausse des températures de l’océan. Par exemple, sur la côte pacifique des États-Unis, le nombre de marées rouges a augmenté depuis environ 1991. Les scientifiques ont établi une corrélation entre l’augmentation des marées rouges du Pacifique et d’autres proliférations d’algues nuisibles, avec une augmentation de la température de l’océan d’environ un degré Celsius. ainsi que l'augmentation des nutriments dans les eaux côtières provenant des eaux usées et des engrais. D'autre part, les marées rouges et la prolifération d'algues nuisibles se produisent parfois lorsqu'il n'y a aucun lien apparent avec l'activité humaine.

Courants et autres causes

Les courants nutritifs puissants et profonds le long des côtes constituent un autre moyen d'acheminer les matières nutritives vers les eaux de surface. Ces courants, appelés upwellings, proviennent des couches inférieures de l'océan riches en nutriments et apportent à la surface des quantités massives de minéraux d'eau profonde et d'autres matières nutritives. Il semble que les phénomènes d'upwelling près de la côte, provoqués par le vent, apportent plus facilement les bons types d'éléments nutritifs pour provoquer des efflorescences nuisibles à grande échelle, tandis que les upwellings offshore générés par le courant semblent manquer de certains éléments nécessaires.

Certaines marées rouges et des proliférations d'algues nuisibles le long de la côte du Pacifique ont également été associées aux conditions météorologiques cycliques d'El Niño, qui sont influencées par le changement climatique mondial.

Il est intéressant de noter que les carences en fer dans l’eau de mer pourraient limiter la capacité des dinoflagellés à tirer parti de l’abondance des nutriments présents. L'inverse de telles carences se produit parfois dans l'est du golfe du Mexique, au large des côtes de la Floride. Là, de grandes quantités de poussière soufflée à l'ouest du désert du Sahara, à des milliers de kilomètres de là, se déposent sur l'eau lors de pluies. On pense que cette poussière contient des quantités importantes de fer, assez pour inverser les carences en fer de l'eau et pour déclencher de grandes marées rouges.

Effets sur la santé humaine

La plupart des gens qui tombent malades après avoir été exposés aux toxines contenues dans des algues nuisibles le font en mangeant des fruits de mer contaminés, en particulier des crustacés. Cependant, les toxines de certaines algues nuisibles peuvent également infecter les personnes en se propageant dans l'air.

Les problèmes de santé humaine les plus courants associés aux marées rouges et à d'autres proliférations d'algues nuisibles sont divers types de troubles gastro-intestinaux, respiratoires et neurologiques. Les toxines naturelles contenues dans les algues nuisibles peuvent provoquer diverses maladies. La plupart se développent rapidement après l'exposition et se caractérisent par des symptômes graves tels que diarrhée, vomissements, vertiges et maux de tête. La plupart des gens se rétablissent en quelques jours, bien que certaines maladies liées à la prolifération d'algues nuisibles puissent être mortelles.

Effets sur les populations animales

La plupart des crustacés filtrent l'eau de mer pour recueillir leur nourriture. À mesure qu'ils mangent, ils peuvent consommer du phytoplancton toxique et accumuler des toxines dans leur chair, devenant ainsi dangereux, voire mortel, pour les poissons, les oiseaux, les animaux et les humains. Les crustacés eux-mêmes ne sont pas affectés par les toxines.

La prolifération d'algues nuisibles et la contamination subséquente des mollusques peuvent causer la mort massive de poissons. Les poissons morts continuent à présenter des risques pour la santé après leur mort en raison du risque qu’ils soient mangés par des oiseaux ou des mammifères marins.

Tourisme et pêche

Les marées rouges et autres proliférations d'algues nuisibles ont de graves répercussions économiques et sanitaires. Les communautés côtières fortement tributaires du tourisme perdent souvent des millions de dollars lorsque les poissons morts s'échouent sur les plages, que les touristes tombent malades ou que des avertissements concernant les coquillages et crustacés sont émis en raison de la prolifération d'algues nuisibles.

La pêche commerciale et les activités conchylicoles perdent des revenus lorsque les fonds de coquillages sont fermés ou que des toxines nuisibles aux algues contaminent leurs poissons. Les exploitants de bateaux de charter sont également concernés et reçoivent de nombreuses annulations même lorsque les eaux qu’ils pêchent ne sont généralement pas affectées par la prolifération d’algues nuisibles.

Impacts économiques

Le tourisme, les loisirs et d'autres industries peuvent être affectés, même s'ils ne sont pas directement affectés par les algues. Lorsqu'une prolifération est signalée, de nombreuses personnes deviennent prudentes, même si la plupart des activités nautiques sont sans danger pendant les marées rouges et autres proliférations d'algues nuisibles.

Calculer le coût économique réel des marées rouges et autres proliférations d'algues nuisibles est difficile, et il n'existe pas beaucoup de chiffres. Une étude sur trois proliférations d'algues nuisibles survenue dans les années 1970 et 1980 a estimé les pertes entre 15 et 25 millions de dollars pour chacune des trois marées rouges. Après ajustement en fonction de l'inflation, les économistes estiment que le coût des HAB est nettement plus élevé en dollars actuels.


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