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Le mythe de Gilgamesh, héros roi de la Mésopotamie

Le mythe de Gilgamesh, héros roi de la Mésopotamie

Gilgamesh est le nom d'un roi guerrier légendaire, une figure basée sur le cinquième roi de la première dynastie de la capitale mésopotamienne d'Uruk, entre 2700 et 2500 avant notre ère. Réel ou non, Gilgamesh a été le héros du premier récit épique enregistré, raconté dans le monde antique, de l'Égypte à la Turquie, de la côte méditerranéenne au désert d'Arabie pendant plus de 2 000 ans.

Faits saillants: Gilgamesh, héros roi de la Mésopotamie

  • Noms alternatifs: Roi Gilgamesh d'Uruk
  • Équivalent: Bilgames (akkadien), Bilgamesh (sumérien)
  • Épithètes: Celui qui a vu l'abîme
  • Royaumes et pouvoirs: Roi d'Uruk, responsable de la construction des remparts, roi des enfers et juge des morts
  • Famille: Fils du roi babylonien Lugalbanda (également appelé Enmerkar ou Euechsios) et de la déesse Ninsumun ou Ninsun.
  • Culture / Pays: Mésopotamie / Babylone / Uruk
  • Sources primaires: Poème épique babylonien écrit en sumérien, akkadien et araméen; découvert à Ninive en 1853

Gilgamesh dans la mythologie babylonienne

Les documents les plus anciens faisant référence à Gilgamesh sont des tablettes cunéiformes trouvées dans toute la Mésopotamie et fabriquées entre 2100 et 1800 avant notre ère. Les tablettes ont été écrites en sumérien et décrivent des événements de la vie de Gilgamesh qui ont ensuite été intégrés dans un récit. Les érudits pensent que les contes sumériens auraient pu être des copies d'anciennes compositions (non survivantes) de la cour des rois d'Ur III (XXIe siècle av. J.-C.), qui prétendaient descendre de Gilgamesh.

Les témoignages les plus anciens des récits en tant que récit ont probablement été composés par des scribes des villes de Larsa ou de Babylone. Au 12ème siècle avant notre ère, l'épopée de Gilgamesh était répandue dans toute la région méditerranéenne. La tradition babylonienne dit que l'exorciste Si-leqi-unninni d'Uruk était l'auteur du poème de Gilgamesh intitulé "Celui qui voyait l'abîme", vers 1200 avant notre ère.

La 11ème tablette de l'épopée de Gilgamesh, dans laquelle Utnapishtim raconte l'histoire du déluge. CM Dixon / Getty Images

Une copie presque complète a été retrouvée en 1853 à Ninive, en Irak, en partie à la bibliothèque d'Ashurbanipal (r. 688-633 av. J.-C.). Des copies et des fragments de l'épopée de Gilgamesh ont été découverts du site hittite de Hattusa en Turquie à l'Égypte, de Megiddo en Israël au désert d'Arabie. Ces fragments du récit sont diversement écrits en sumérien, akkadien et sous plusieurs formes de babylonien, et la dernière version ancienne date de l'époque des Séleucides, successeurs d'Alexandre le Grand au IVe siècle avant notre ère.

La description

Dans la forme la plus commune de l'histoire, Gilgamesh est un prince, fils du roi Lugalbanda (ou d'un prêtre renégat) et de la déesse Ninsun (ou Ninsumun).

Au début de sa jeunesse, Gilgamesh poursuit une quête héroïque de la gloire et de l'immortalité et devient un homme doté d'une énorme capacité d'amitié, d'endurance et d'aventure. En chemin, il éprouve également une grande joie et une grande tristesse, ainsi que de la force et de la faiblesse.

Dessin d'une statue du souverain mésopotamien Gilgamesh tenant un lion sous le bras. Montage / Getty Images

Épopée de Gilgamesh

Au début de l'histoire, Gilgamesh est un jeune prince de Warka (Uruk), adepte des plaisirs féminins et de la poursuite des femmes. Les citoyens d'Uruk se plaignent devant les dieux, qui décident ensemble d'envoyer une distraction à Gilgamesh sous la forme d'une grande créature velue, Enkidu.

Enkidu désapprouve les manières rebelles de Gilgamesh et ensemble, ils entreprennent un voyage à travers les montagnes jusqu'à la forêt de cèdres, où vit un monstre: Huwawa ou Humbaba, un géant monstrueusement effrayant d'âge immémorial. Avec l'aide du dieu soleil babylonien, Enkidu et Gilgamesh défont Huwawa et le tuent, ainsi que son taureau, mais les dieux exigent qu'Enkidu soit sacrifié pour la mort.

Enkidu meurt et Gilgamesh, le cœur brisé, se lamente près de son corps pendant sept jours, espérant qu'il revivra. Quand Enkidu n'est pas rétabli, il organise une sépulture officielle et se promet ensuite de devenir immortel. Le reste de l'histoire concerne cette quête.

À la recherche de l'immortalité

Gilgamesh recherche l’immortalité dans plusieurs endroits, notamment l’établissement d’un propriétaire divin de taverne (ou barmaid) sur la côte de la mer, de l’autre côté de la Méditerranée, et une visite à Noah, Utnapishtim, mésopotamien, qui a obtenu l’immortalité après avoir survécu au grand déluge.

Après de nombreuses aventures, Gilgamesh arrive chez Utnapishtim, qui, après avoir raconté les événements du Grand Déluge, lui dit finalement que s'il peut dormir pendant six jours et sept nuits, il obtiendra l'immortalité. Gilgamesh s'assied et s'endort instantanément pendant six jours. Utnapishtim lui dit alors qu'il doit se rendre au fond de la mer pour trouver une plante spéciale dotée de pouvoirs de guérison. Gilgamesh est capable de le trouver, mais la plante est volée par un serpent qui l'utilise et est capable de fondre sa vieille peau et de renaître.

Gilgamesh pleure amèrement puis abandonne sa quête et retourne à Uruk. Quand il meurt enfin, il devient le dieu des enfers, un roi parfait et un juge des morts qui voit et sait tout.

Poids gravé représentant le héros Gilgamesh combattant deux serpents, de la stéatite ou de la chlorite. Civilisation sumérienne, 3ème millénaire avant notre ère. G. Dagli Orti / Getty Images Plus

Gilgamesh dans la culture moderne

L'épopée de Gilgamesh n'est pas la seule épopée mésopotamienne sur un roi mi-humain, mi-dieu. Des fragments d'épopées ont été trouvés concernant plusieurs rois, dont Sargon d'Agade (2334 à 2279 avant JC), Nebucadnetsar Ier de Babylone (1125-1104 AEC) et Nabopolassar de Babylone (626-605 AEC). Cependant, Gilgamesh est le plus ancien poème narratif enregistré. Les points de l'intrigue, les aspects héroïques et même des récits entiers auraient inspiré l'Ancien Testament de la Bible, l'Iliade et l'Odyssée, les œuvres d'Hésiode et les nuits d'Arabie.

L’épopée de Gilgamesh n’est pas un document religieux; c'est l'histoire d'un héros faiblement historique qui a interféré et qui a été gardé par plusieurs dieux et déesses, une histoire qui a évolué et a été brodée au cours de ses 2 000 ans d'existence.

Sources et lectures supplémentaires

  • Abusch, Tzvi. "Le développement et la signification de l'épopée de Gilgamesh: un essai interprétatif." Journal de la société orientale américaine 121.4 (2001): 614-22.
  • Dalley, Stéphanie. "Mythes de Mésopotamie: Création, Le Déluge, Gilgamesh, et d'autres." Oxford: Oxford University Press, 1989.
  • George, Andrew R. "L'épopée babylonienne de Gilgamesh: introduction, édition critique et textes cunéiformes," 2 vols. Oxford: Oxford University Press, 2003.
  • idem. "L'épopée Gilgameš à Ugarit." Aula Orientalis 25.237-254 (2007). Impression.
  • Gresseth, Gerald K. "L'épopée de Gilgamesh et Homère." Le journal classique 70.4 (1975): 1-18.
  • Heidel, Alexander. "Gilgamesh Epic et Old Testament Parallels." Chicago IL: Presses de l'Université de Chicago, 1949.
  • Milstein, Sara J. "Externalisation de Gilgamesh." Modèles empiriques remettant en question la critique biblique. Eds. Personne Jr., Raymond F. et Robert Rezetko. Israël antique et sa littérature. Atlanta, GA: SBL Press, 2016. 37-62.