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Comment les crocodiles ressemblent-ils à leurs cousins ​​des dinosaures?

Comment les crocodiles ressemblent-ils à leurs cousins ​​des dinosaures?

De tous les reptiles vivants aujourd'hui, les crocodiles sont peut-être ceux qui ont le moins changé depuis leurs ancêtres préhistoriques de la fin du Crétacé, il y a plus de 65 millions d'années, bien que les crocodiles encore plus anciens des périodes triasique et jurassique arboraient certains traits distinctement non crocodiles, tels que les postures bipèdes et les régimes végétariens.

Avec les ptérosaures et les dinosaures, les crocodiles étaient une émanation des archosaures, les "lézards régnants" du début au milieu du trias; Il va sans dire que les premiers dinosaures et les premiers crocodiles se ressemblaient beaucoup plus que l'un ou l'autre des premiers ptérosaures, qui avaient également évolué à partir d'archosaures. Ce qui distingue les premiers crocodiles des premiers dinosaures est la forme et la musculature de leurs mâchoires, qui ont tendance à être beaucoup plus meurtrières, ainsi que leurs membres relativement évasés, par opposition aux jambes droites "enfermées" des dinosaures théropodes. Ce n’est que bien avant l’ère mésozoïque que les crocodiles ont développé les trois traits principaux auxquels ils sont associés aujourd’hui: les jambes charnues, les corps lisses et blindés et les modes de vie marins.

Premiers Crocodiles du Trias

Avant que les premiers vrais crocodiles n'apparaissent sur la scène préhistorique, il existait des phytosaures (lézards végétaux): archosaures qui ressemblaient beaucoup aux crocodiles, sauf que leurs narines étaient positionnées sur le dessus de la tête plutôt que sur le bout de leur museau. On pourrait deviner d'après leur nom que les phytosaures étaient végétariens, mais en réalité, ces reptiles subsistaient dans les poissons et les organismes marins des lacs et rivières d'eau douce du monde entier. Parmi les phytosaures les plus remarquables figurent Rutiodon et Mystriosuchus.

Curieusement, à l'exception de l'emplacement caractéristique de leurs narines, les phytosaures ressemblaient davantage à des crocodiles modernes que les premiers vrais crocodiles. Les premiers crocodiles étaient de petits sprinters terrestres à deux pattes et certains d'entre eux étaient même végétariens (probablement parce que leurs cousins ​​de dinosaures étaient mieux adaptés à la chasse aux proies vivantes). Erpetosuchus et Doswellia sont les deux principaux candidats au titre honorifique de "premier crocodile", bien que les relations exactes au fil de l'évolution de ces premiers archosaures soient encore incertaines. Un autre choix probable est le reclassé Xilousuchus, du début de l’Asie triasique, est un archosaure qui présente des caractéristiques crocodiliennes distinctes.

Quoi qu’il en soit, il est important de comprendre à quel point les faits sur le terrain étaient confus du milieu à la fin du Trias. La partie du supercontinent Pangea correspondant à l’Amérique du Sud contemporaine était remplie de crocodiles ressemblant à des dinosaures, de dinosaures ressemblant à des crocodiles et (probablement) de premiers ptérosaures ressemblant à des crocodiles et à des dinosaures. Ce n'est qu'au début de la période jurassique que les dinosaures ont commencé à évoluer le long d'un chemin distinct de leurs cousins ​​crocodiles et à établir lentement leur domination mondiale. Si vous avez remonté le temps il y a 220 millions d'années et que vous avez été avalé entier, vous ne pourriez probablement pas qualifier votre ennemi juré de crocodile ou de dinosaure.

Crocodiles des ères mésozoïque et cénozoïque

Au début de la période jurassique (il y a environ 200 millions d'années), les crocodiles avaient en grande partie abandonné leurs modes de vie terrestres, probablement en réponse à la domination terrestre des dinosaures. C’est à ce moment-là que nous commençons à voir les adaptations marines qui caractérisent les crocodiles et les alligators modernes: longs corps, membres évasés, museaux étroits, plats et parsemés de dents avec de puissantes mâchoires (une innovation nécessaire, car les crocodiles se régalaient de dinosaures et d’autres animaux aventureux). trop près de l'eau). Il restait cependant de la place pour l'innovation. Par exemple, les paléontologues croient que Stomatosuchus subsistait sur le plancton et le krill, comme une baleine grise moderne.

Il y a environ 100 millions d'années, vers le milieu du crétacé, certains crocodiles sud-américains avaient commencé à imiter leurs cousins ​​de dinosaures en évoluant vers des tailles énormes. Le roi des crocodiles du Crétacé était l'énorme Sarcosuchus, surnommé "SuperCroc" par les médias, qui mesurait environ 40 pieds de long de la tête à la queue et pesait environ 10 tonnes. Et n'oublions pas le peu plus petit Deinosuchus, le "deino", en son nom, renvoie au même concept que le "dino" des dinosaures: "terrible" ou "terrifiant". Ces crocodiles géants ont probablement subsisté sur des serpents et des tortues également géants - l’écosystème sud-américain, dans l’ensemble, ressemblant étrangement à Skull Island du film "King Kong".

L'un des moyens par lesquels les crocodiles préhistoriques étaient effectivement plus impressionnants que leurs parents terrestres était leur capacité, en tant que groupe, à survivre à l'extinction K-T qui avait balayé les dinosaures de la surface de la terre il y a 65 millions d'années. Pourquoi est-il ainsi, reste un mystère, bien que cela puisse être un indice important qu'aucun crocodile de taille plus n'a survécu à l'impact du météore. Les crocodiles d'aujourd'hui ont peu changé par rapport à leurs ancêtres préhistoriques, un indice révélateur du fait que ces reptiles étaient et restent extrêmement bien adaptés à leur environnement.