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La guerre des Boers

La guerre des Boers

Du 11 octobre 1899 au 31 mai 1902, la deuxième guerre des Boers (également connue sous le nom de guerre d'Afrique du Sud et anglo-boer) a été menée en Afrique du Sud entre les Britanniques et les Boers (colons néerlandais en Afrique australe). Les Boers avaient fondé deux républiques sud-africaines indépendantes (l'État libre d'Orange et la République sud-africaine) et avaient une longue histoire de méfiance et d'aversion pour les Britanniques qui les entouraient. Après la découverte de l'or dans la République sud-africaine en 1886, les Britanniques voulaient que la région soit sous leur contrôle.

En 1899, le conflit entre les Britanniques et les Boers se transforma en une guerre à part entière qui se déroula en trois étapes: une offensive des Boers contre les postes de commandement britanniques et les lignes de chemin de fer, une contre-offensive britannique qui plaça les deux républiques sous contrôle britannique et une Mouvement de résistance de guérilla des Boers qui a provoqué une campagne généralisée de la terre brûlée par les Britanniques ainsi que l'internement et la mort de milliers de civils Boers dans les camps de concentration britanniques.

La première phase de la guerre donna aux Boers le pouvoir sur les forces britanniques, mais les deux dernières phases finirent par amener la victoire aux Britanniques et placèrent fermement les territoires des Boer, auparavant indépendants, sous la domination britannique, menant finalement à l'unification complète du Sud. L'Afrique en tant que colonie britannique en 1910.

Qui étaient les Boers?

En 1652, la Compagnie néerlandaise des Indes orientales a établi le premier poste d’étape au cap de Bonne-Espérance (la pointe la plus méridionale de l’Afrique); C'était un endroit où les navires pouvaient se reposer et se réapprovisionner pendant leur long voyage vers les marchés aux épices exotiques de la côte ouest de l'Inde.

Ce relais a attiré des colons venus d’Europe pour qui la vie sur le continent était devenue insupportable à cause des difficultés économiques et de l’oppression religieuse. Au tournant du 18th siècle, le Cap était devenu la patrie de colons allemands et français; Cependant, ce sont les Hollandais qui constituaient la majorité de la population des colons. Ils sont venus pour être connus comme "Boers" '- le mot néerlandais pour les agriculteurs.

Au fil du temps, un certain nombre de Boers ont commencé à émigrer vers l'arrière-pays, où ils pensaient pouvoir jouir d'une plus grande autonomie pour mener leur vie quotidienne sans les lourdes règles imposées par la Compagnie néerlandaise des Indes orientales.

Le mouvement britannique en Afrique du Sud

La Grande-Bretagne, qui considérait le Cap comme un excellent relais sur la route menant à leurs colonies en Australie et en Inde, tenta de prendre le contrôle de Cape Town auprès de la Compagnie néerlandaise des Indes orientales, qui avait effectivement fait faillite. En 1814, la Hollande céda officiellement la colonie à l'empire britannique.

Presque immédiatement, les Britanniques ont lancé une campagne visant à «angliciser» la colonie. L'anglais est devenu la langue officielle, plutôt que le néerlandais, et la politique officielle a encouragé l'immigration de colons venus de Grande-Bretagne.

La question de l'esclavage est devenue un autre sujet de discorde. La Grande-Bretagne a officiellement aboli cette pratique en 1834 dans tout son empire, ce qui a obligé les colons néerlandais du Cap à renoncer à leur propriété d'esclaves noirs. Les Britanniques offraient une indemnisation aux colons néerlandais qui avaient abandonné leurs esclaves, mais cette indemnisation était jugée insuffisante et leur colère était aggravée par le fait que l'indemnisation devait être perçue à Londres, à une trentaine de kilomètres.

Indépendance boer

La tension entre la Grande-Bretagne et les colons néerlandais d'Afrique du Sud a finalement poussé de nombreux Boers à déplacer leurs familles plus loin dans l'intérieur de l'Afrique du Sud, loin du contrôle britannique, où ils pourraient établir un État autonome des Boers.

Cette migration du Cap vers l'arrière-pays sud-africain de 1835 au début des années 1840 est connue sous le nom de «Grand trek». (Les colons néerlandais qui sont restés au Cap, et donc sous l'autorité britannique, sont désormais connus sous le nom d'Afrikaners.)

Les Boers ont fini par embrasser un nouveau sens du nationalisme et ont cherché à s'affirmer en tant que nation indépendante des Boers, vouée au calvinisme et à un mode de vie hollandais.

En 1852, un accord fut conclu entre les Boers et l'Empire britannique, accordant la souveraineté aux Boers établis au-delà de la rivière Vaal, dans le nord-est du pays. Le règlement de 1852 et un autre règlement, conclu en 1854, ont entraîné la création de deux républiques Boers indépendantes - le Transvaal et l’État libre d’Orange. Les Boers avaient maintenant leur propre maison.

La première guerre des boers

En dépit de l'autonomie nouvellement acquise par les Boers, leurs relations avec les Britanniques continuèrent d'être tendues. Les deux républiques boers étaient financièrement instables et comptaient toujours beaucoup sur l'aide britannique. À l’inverse, les Britanniques se méfiaient des Boers, qui les considéraient comme des querelleurs et des têtes lourdes.

En 1871, les Britanniques décidèrent d'annexer le territoire diamantifère du peuple Griqua, auparavant incorporé par l'État libre d'Orange. Six ans plus tard, les Britanniques annexèrent le Transvaal, en proie à la banqueroute et aux querelles intenses avec les populations indigènes.

Ces mouvements ont irrité les colons néerlandais de toute l'Afrique du Sud. En 1880, après avoir d'abord permis aux Britanniques de vaincre leur ennemi commun zoulou, les Boers se soulevèrent finalement en révolte, prenant les armes contre les Britanniques dans le but de reconquérir le Transvaal. La crise est connue sous le nom de Première guerre des Boers.

La première guerre des Boers ne dura que quelques mois, de décembre 1880 à mars 1881. Ce fut un désastre pour les Britanniques, qui avaient largement sous-estimé le savoir-faire militaire et l'efficacité des unités de la milice Boer.

Dans les premières semaines de la guerre, un groupe de moins de 160 miliciens Boer ont attaqué un régiment britannique, tuant 200 soldats britanniques en 15 minutes. À la fin de février 1881, les Britanniques ont perdu 280 soldats à Majuba, tandis que les Boers n’auraient subi qu’une seule perte.

Le Premier ministre britannique William E. Gladstone a forgé un compromis de paix avec les Boers qui ont accordé l'autonomie gouvernementale du Transvaal tout en le maintenant en tant que colonie officielle de la Grande-Bretagne. Le compromis n'a guère apaisé les Boers et la tension entre les deux parties s'est poursuivie.

En 1884, le président du Transvaal, Paul Kruger, a renégocié avec succès l’accord initial. Bien que le contrôle des traités étrangers soit resté entre les mains de la Grande-Bretagne, la Grande-Bretagne a toutefois abandonné le statut officiel du Transvaal en tant que colonie britannique. Le Transvaal a ensuite été officiellement renommé République de l'Afrique du Sud.

Or

La découverte de champs aurifères dans le Witwatersrand en 1886 et l’ouverture ultérieure de ces champs à des fouilles publiques feraient de la région du Transvaal la destination de choix pour les chercheurs d’or du monde entier.

La ruée vers l'or de 1886 a non seulement transformé la République sud-africaine, agraire et pauvre, en une puissance économique, mais elle a également provoqué beaucoup de troubles pour la jeune république. Les Boers se méfiaient des prospecteurs étrangers - qu'ils surnommaient "Uitlanders" ("étrangers") - affluant dans leur pays du monde entier pour exploiter les champs de Witwatersrand.

Les tensions entre Boers et Uitlanders ont finalement amené Kruger à adopter des lois sévères qui limiteraient les libertés générales des Uitlanders et chercheraient à protéger la culture néerlandaise dans la région. Celles-ci comprenaient des politiques visant à limiter l'accès à l'éducation et à faire pression pour les Uitlanders, rendant le néerlandais obligatoire et gardant les Uitlanders privés de leurs droits.

Cette politique a davantage érodé les relations entre la Grande-Bretagne et les Boers, car beaucoup de ceux qui se précipitaient dans les champs aurifères étaient des souverains britanniques. En outre, le fait que la colonie britannique du Cap se soit glissée dans l'ombre économique de la République sud-africaine a renforcé la détermination de la Grande-Bretagne à défendre ses intérêts africains et à amener les Boers à la traîne.

Le raid Jameson

L'indignation exprimée contre les dures politiques d'immigration de Kruger a incité de nombreuses personnes de la colonie du Cap et de la Grande-Bretagne même à anticiper un soulèvement généralisé de l'Uitlander à Johannesburg. Parmi eux figurait Cecil Rhodes, premier ministre de la colonie du Cap et magnat du diamant.

Rhodes était un colonialiste convaincu et croyait donc que la Grande-Bretagne devait acquérir les territoires des Boers (ainsi que les champs aurifères). Rhodes a cherché à exploiter le mécontentement d'Uitlander au Transvaal et s'est engagé à envahir la république des Boers en cas de soulèvement des Uitlanders. Il a confié 500 policiers rhodésiens (la Rhodésie ayant reçu son nom) à son agent, le Dr Leander Jameson.

Jameson avait reçu des instructions expresses pour ne pas entrer dans le Transvaal avant le début d'un soulèvement à Uitlander. Jameson a ignoré ses instructions et le 31 décembre 1895, il n'est entré sur le territoire que pour être capturé par les miliciens Boer. L’événement, connu sous le nom de Jameson Raid, a été une débâcle et a forcé Rhodes à démissionner de son poste de Premier ministre du Cap.

Le raid de Jameson n'a servi qu'à accroître la tension et la méfiance entre les Boers et les Britanniques.

La dure politique suivie par Kruger contre les Uitlanders et ses relations intimes avec les rivaux coloniaux britanniques ont continué d'alimenter l'ire de l'empire envers la république du Transvaal au cours des dernières années de la décennie 1890. L'élection de Paul Kruger à un quatrième mandat à la présidence de la République sud-africaine en 1898, a finalement convaincu les politiciens du Cap que le seul moyen de traiter avec les Boers serait de recourir à la force.

Après plusieurs tentatives infructueuses pour parvenir à un compromis, les Boers ont été rassasiés et se préparent en septembre 1899 à une guerre totale avec l'Empire britannique. Ce même mois, l’État libre d’Orange a déclaré publiquement son soutien à Kruger.

L'ultimatum

Le 9 octobrethAlfred Milner, gouverneur de la colonie du Cap, a reçu un télégramme des autorités de la capitale des Boers, Pretoria. Le télégramme énonçait un ultimatum point par point.

L'ultimatum exigeait un arbitrage pacifique, le retrait des troupes britanniques le long de leur frontière, le rappel des renforts de troupes britanniques, ainsi que le renforcement des renforts britanniques arrivant par bateau et non par terre.

Les Britanniques ont répondu qu'aucune de ces conditions ne pouvait être remplie et que dans la soirée du 11 octobre 1899, les forces des Boers avaient commencé à traverser les frontières entre la province du Cap et le Natal. La deuxième guerre des Boers avait commencé.

La deuxième guerre des Boers commence: l'offensive des Boers

Ni l'État libre d'Orange ni la République sud-africaine ne commandaient de grandes armées professionnelles. Au lieu de cela, leurs forces étaient composées de milices appelées «commandos», composées de «bourgeois» (citoyens). Tous les bourgeois âgés de 16 à 60 ans étaient susceptibles de faire partie d’un commando et apportaient souvent leurs propres fusils et leurs chevaux.

Un commando était composé de 200 à 1 000 bourgeois environ et était dirigé par un «Kommandant» élu par le commando lui-même. De plus, les membres du commando étaient autorisés à siéger au sein de conseils généraux de guerre auxquels ils apportaient souvent leurs propres idées en matière de tactique et de stratégie.

Les Boers qui composaient ces commandos étaient d'excellents tireurs et cavaliers, car ils devaient apprendre à survivre dès leur plus jeune âge dans un environnement très hostile. Grandir dans le Transvaal signifiait que l'on protégeait souvent ses colonies et ses troupeaux contre les lions et autres prédateurs. Cela a fait des milices Boer un ennemi redoutable.

Les Britanniques, quant à eux, avaient l'habitude de mener des campagnes sur le continent africain et n'étaient pourtant absolument pas préparés à une guerre à grande échelle. Pensant qu'il ne s'agissait que d'une simple querelle à résoudre, les Britanniques manquaient de réserves en munitions et en équipements; De plus, ils ne disposaient pas non plus de cartes militaires appropriées.

Les Boers ont profité de la mauvaise préparation des Britanniques et ont agi rapidement au début de la guerre. Des commandos répartis dans plusieurs directions à partir du Transvaal et de l'État libre d'Orange, assiégeant trois villes ferroviaires - Mafeking, Kimberley et Ladysmith - afin d'empêcher le transport de renforts et d'équipements britanniques à partir de la côte.

Les Boers ont également remporté plusieurs grandes batailles au cours des premiers mois de la guerre. Ce sont notamment les batailles de Magersfontein, Colesberg et Stormberg, qui se sont toutes déroulées pendant ce que l’on a appelé la «Semaine noire» entre le 10 et le 15 décembre 1899.

Malgré cette offensive initiale réussie, les Boers n'ont jamais cherché à occuper aucun des territoires détenus par les Britanniques en Afrique du Sud; ils se concentrèrent plutôt sur le siège des lignes d’approvisionnement et sur le fait que les Britanniques étaient trop sous-alimentés et désorganisés pour lancer leur propre offensive.

Au cours du processus, les Boers ont fortement taxé leurs ressources et leur incapacité à pénétrer davantage dans les territoires sous contrôle britannique a permis à l'époque britannique de réapprovisionner leurs armées de la côte. Les Britanniques ont peut-être affronté la défaite de bonne heure, mais le vent était sur le point de s'inverser.

Phase deux: la résurgence britannique

En janvier 1900, ni les Boers (malgré leurs nombreuses victoires) ni les Britanniques n’avaient fait beaucoup de progrès. Les sièges des lignes ferroviaires stratégiques britanniques se poursuivent chez les Boers, mais les milices Boer s'épuisent rapidement et se font rares.

Le gouvernement britannique a décidé qu'il était temps de prendre le dessus et a envoyé deux divisions de troupes en Afrique du Sud, qui comprenaient des volontaires de colonies telles que l'Australie et la Nouvelle-Zélande. Cela représentait environ 180 000 hommes - la plus grande armée que la Grande-Bretagne ait envoyée à l'étranger à ce jour. Avec ces renforts, la disparité entre les effectifs était énorme, avec 500 000 soldats britanniques mais seulement 88 000 Boers.

À la fin du mois de février, les forces britanniques avaient réussi à remonter des lignes de chemin de fer stratégiques et à libérer enfin Kimberley et Ladysmith du siège de Boer. La bataille de Paardeberg, qui dura près de dix jours, fut une défaite majeure des forces boers. Le général boer Piet Cronjé s'est rendu aux Britanniques avec plus de 4 000 hommes.

Une série de nouvelles défaites a fortement démoralisé les Boers, qui ont également souffert de la famine et de maladies causées par des mois de siège avec peu ou pas de secours. Leur résistance a commencé à s'effondrer.

En mars 1900, les forces britanniques dirigées par Lord Frederick Roberts avaient occupé Bloemfontein (la capitale de l'État libre d'Orange) et en mai et juin, elles avaient pris Johannesburg et la capitale de la République sud-africaine, Pretoria. Les deux républiques ont été annexées par l'empire britannique.

Le chef des Boers, Paul Kruger, a échappé à la capture et s’est exilé en Europe, où la sympathie de la population repose en grande partie sur la cause des Boers. Des querelles ont éclaté dans les rangs des Boers entre bittereinders («Fin amers») qui voulaient continuer à se battre et ceux qui pendants («Mains-dessus») qui ont favorisé la reddition. Beaucoup de bourgeois Boer se sont finalement rendus, mais environ 20 000 autres ont décidé de continuer à se battre.

La dernière phase de la guerre, la plus destructrice, était sur le point de commencer. Malgré les victoires britanniques, la phase de guérilla durera plus de deux ans.

Phase trois: Guérilla, terre brûlée et camps de concentration

Bien qu’ils aient annexé les deux républiques boers, les Britanniques ont à peine réussi à contrôler l’une ou l’autre. La guerre de guérilla déclenchée par des résistants et dirigée par les généraux Christiaan de Wet et Jacobus Hercules de la Rey a maintenu la pression sur les forces britanniques dans l'ensemble des territoires des Boers.

Les commandos des rebelles Boer ont attaqué sans relâche les lignes de communication et les bases militaires britanniques lors d'attaques rapides et surprises souvent menées de nuit. Les commandos rebelles avaient la capacité de former en un rien de temps, de mener leur attaque et de disparaître ensuite comme si de rien n'était, créant la confusion chez les forces britanniques qui savaient à peine ce qui les avait frappées.

La réponse britannique à la guérilla fut triple. En premier lieu, Lord Horatio Herbert Kitchener, commandant des forces britanniques sud-africaines, a décidé de mettre en place des barbelés et des blockhaus le long des lignes de chemin de fer pour tenir les Boers à distance. Lorsque cette tactique a échoué, Kitchener a décidé d'adopter une politique de «terre brûlée» qui cherchait systématiquement à détruire les réserves de nourriture et à priver les rebelles de l'abri. Des villes entières et des milliers de fermes ont été pillées et incendiées; le bétail a été tué.

Enfin, et peut-être même le plus controversé, Kitchener a ordonné la construction de camps de concentration dans lesquels étaient enterrés des milliers de femmes et d'enfants - pour la plupart laissés sans abri et démunis du fait de sa politique de la terre brûlée.

Les camps de concentration ont été gravement mal gérés. La nourriture et l'eau étaient rares dans les camps et la famine et la maladie ont causé la mort de plus de 20 000 personnes. Les Noirs africains étaient également enterrés dans des camps ségrégés principalement comme source de main-d'œuvre bon marché pour les mines d'or.

Les camps ont été largement critiqués, notamment en Europe, où les méthodes britanniques de la guerre faisaient déjà l'objet d'un examen minutieux. Selon Kitchener, l'internement des civils priverait davantage les bourgeois de la nourriture fournie par leurs épouses sur la propriété, mais inciterait les Boers à se rendre pour pouvoir retrouver leurs familles.

Parmi les critiques britanniques, la plus notable est la militante libérale Emily Hobhouse, qui a travaillé sans relâche pour exposer les conditions de vie dans les camps à un public britannique outragé. La révélation du système de camps a gravement porté atteinte à la réputation du gouvernement britannique et a favorisé la cause du nationalisme Boer à l'étranger.

Paix

Néanmoins, les tactiques à main armée des Britanniques contre les Boers ont finalement servi leur objectif. Les milices Boer se sont lassées de se battre et le moral s'est effondré.

Les Britanniques avaient proposé des conditions de paix en mars 1902, mais en vain. En mai de la même année, toutefois, les dirigeants boers ont finalement accepté les conditions de la paix et signé le traité de Vereeniging le 31 mai 1902.

Le traité met officiellement fin à l'indépendance de la République sud-africaine et de l'État libre d'Orange et place les deux territoires sous administration britannique. Le traité prévoyait également le désarmement immédiat des citoyens et prévoyait la mise à disposition de fonds pour la reconstruction du Transvaal.

La deuxième guerre des Boers était terminée et huit ans plus tard, en 1910, l'Afrique du Sud était unie sous domination britannique et devenait l'Union de l'Afrique du Sud.


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